¿Por qué los hombres siguen fumando?

Cuando tenía unos 20 años, un amigo mío, llamémosle Jack, tomó un trabajo en el departamento de relaciones públicas de una compañía de tabaco de EE. UU. Había empezado a fumar durante sus días de fraternidad, y su nuevo trabajo como nicotina spinminister solo exacerbaba el hábito. A la edad de 25 años, estaba haciendo un paquete por día.

Recién concluido de la escuela de negocios, se le asignó trabajar en una promoción nacional: los fumadores que enviaron un formulario de inscripción y sus paquetes de cigarrillos como prueba de compra ingresaron para ganar un Rolls-Royce Corniche verde lima de $ 64,000.

Al conocer los datos demográficos de la marca, los mercadólogos de la empresa creían que había una posibilidad decente de que el ganador fuera un hombre afroamericano joven, atractivo y de aspecto razonablemente sano, un modelo a seguir en los anuncios nacionales. "Pensamos que había una buena posibilidad de que esta promoción realmente pudiera tener piernas", recuerda Jack hoy.

El ganador real, sin embargo, resultó ser un minero de carbón blanco del oeste de Pennsylvania. Un padre de mediana edad de tres hijos, también estaba muriendo de pulmón negro agravado por enfisema.

La compañía envió a Jack a la casa del hombre para ver si quería el auto o $ 64,000 en efectivo. Aunque los ejecutivos de la compañía no lo concedieron públicamente, no pudieron haberse emocionado ante la perspectiva de un fumador cadavérico que paseaba por Appalachia en un llamativo vehículo de la muerte que Big Tobacco le compró.

Para alivio de Jack, el hombre optó por dinero en efectivo, que usó para establecer un fondo universitario para sus hijos después de su muerte. Durante los siguientes años, Jack continuó trabajando en muchas otras promociones.

"A lo largo de los años, ayudé a dirigir cientos de grupos focales para evaluar qué era lo que más les gustaba a los fumadores acerca de fumar para que pudiéramos usar los resultados para que cambien a nuestras marcas", dice. El único tema que se repitió una y otra vez: la mayoría de los fumadores odian fumar. Siguen haciéndolo, pero se odian a sí mismos por ello.

Jack conocía el sentimiento. Finalmente, renunció a su trabajo y, después de una prolongada lucha, también dejó de fumar.

Flash adelante tres décadas. La relación entre los hombres jóvenes y el tabaquismo, y las manipulaciones corporativas que vinculan a los dos en una esclavitud adictiva, sigue siendo una desgracia nacional.

Aunque las tasas generales de tabaquismo en los Estados Unidos han estado disminuyendo desde que se aceptaron plenamente los vínculos con el cáncer de pulmón en la década de 1960, la tendencia se ha estancado para los hombres en sus 20 años. "Entre los hombres estadounidenses de 18 a 25 años, el 42 por ciento ha fumado en el último mes", dice la neurocientífica Nora Volkow, MD, directora del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas (NIDA). "Es un número enorme, y parece que no podemos reducirlo".

Contrasta esto con las tasas de tabaquismo de los adolescentes, que han descendido a sus niveles más bajos todavía. ¿Por qué, entonces, tantos hombres en edad universitaria usan una droga cuyo impacto en la salud y potencial adictivo son tan innegables?

"Estos jóvenes no son estúpidos", dice Michael Givel, Ph.D., un científico político de la Universidad de Oklahoma que ha investigado exhaustivamente la comercialización del tabaco y la propaganda científica. "Están siendo atacados".

O tal vez con mayor precisión, ahora están siendo atacados de manera más agresiva que en los últimos años. Considere: Como parte del Acuerdo Maestro de Liquidación de 1998 entre 46 estados y los cuatro fabricantes de tabaco más grandes de los Estados Unidos, las compañías acordaron restricciones en la venta y comercialización de sus productos a menores. Desafortunadamente, esto significó que Big Tobacco simplemente reasignó una gran parte de su presupuesto anual de marketing de $ 13 mil millones para perseguir a los hermanos mayores de esos adolescentes.

Los hombres de 18 a 25 años, muchos de los cuales todavía piensan que son inmortales, ahora representan el nicho más joven que la industria puede lanzar legalmente. Y los comercializadores de tabaco están lanzando todo lo que tienen sobre ellos. "Este grupo es un objetivo primordial para la industria, tanto por sus propios hábitos de consumo como por la influencia que tienen sobre los niños más pequeños", dice Robert L. Kline, ex director de la Clínica Legal para el Control del Tabaco en la Escuela de Leyes de la Northeastern University.

Los análisis publicados en una serie de revistas revisadas por pares en los últimos años han documentado la deliberación de todo, desde la campaña "Kool Mixx" de Brown & Williamson de 2004 dirigida a los fanáticos afroamericanos del hip-hop, hasta el estilo de vida intensivo de Marlboro y la investigación psicográfica sobre la mejor manera de Subvertir los valores de los jóvenes adultos en señales de compra instintivas.

"No es sorprendente", dice Givel, "los anuncios de cigarrillos se lanzaron a los jóvenes a la hora de dejar atrás el estilo de vida adolescente y adoptar un pensamiento adulto independiente. Representan a los hombres que fuman como guay, independientes, fuertes y muy atractivos sexualmente para las mujeres de ese mismo grupo de edad ".

Desde las páginas de los semanarios alternativos de todo el país, un ejército de jóvenes malos varones beben cerveza, fuman cigarrillos y blanden señales de billar de una manera que sugiere el inminente balanceo de otros palos. Esta vasta fraternidad de modelos artificiales tiene un mensaje: fumar no es para los niños de mamá. Es para hombres reales capaces de tomar sus propias decisiones. Es una elección de estilo de vida justa.

Alex Sutula, un joven de 21 años de la Universidad de Dayton de Ohio, admite que puede verse un poco de sí mismo en este nuevo modelo de fumador masculino joven adulto. "No era como la mayoría de los hombres, que comenzaron a fumar en séptimo u octavo grado", dice. "Comencé en una fiesta de Nochevieja en la universidad, y lo hice con una comprensión completa y madura de lo que me haría. Estoy tratando de ampliar mis puntos de vista sobre la vida, y una parte de mí realmente cree que los cigarrillos dan Eres una visión más mundana de las cosas ".

El abuelo de Sutula, un fumador de toda la vida, murió de cáncer de pulmón. De hecho, Sutula dice que reconoce, pero no se fija en eso. "Quizás estoy racionalizando aquí", dice, "pero me imagino que todavía soy joven, eventualmente lo dejaré y mis pulmones se recuperarán".

En contra de este desprecio deliberado, las estadísticas despiadadas de los expertos en salud pueden parecer un zumbido de fondo. Este hecho casi no se pierde en los vendedores ambulantes de tabaco, que no están por encima del uso de la propiedad como una lámina para agregar aún más atractivo a sus productos. En esta esquina hay un Brad Pitt sin camisa. Club de lucha, ensangrentado pero no inclinado, su abs cincelado, un cigarrillo colgando fríamente de sus labios. En la otra esquina hay un regalo de regalos de Lorillard, que predicaba a sus compañeros que "el tabaco es una locura".

Caballeros, escojan su modelo a seguir.

El marketing crea un universo alternativo en el que fumar es fresco, libre de consecuencias y socialmente atractivo. Para establecer el anzuelo, sin embargo, Big Tobacco aún debe persuadir a los reacios a que tomen ese primer arrastre. Es por eso que se dirigen a bares en ciudades universitarias: con saltos y disparos para desinhibir la evaluación de riesgos, el encanto femenino para avivar la postura de los machos y una multitud de amigos adictos, es difícil imaginar un ambiente más perfecto para atraer a los nuevos adictos a la nicotina.

"Los comercializadores de tabaco han invadido los campus universitarios de todo el país", dice Richard Hurt, M.D., experto en dependencia del tabaco en la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota. Aquí, así como en los clubes de moda que atraen a los adultos jóvenes, los cigarrillos son fuertemente publicitados y distribuidos por representantes de la compañía, que también prodigan mercadería y otros sobornos a los dueños de bares en un esfuerzo por ganar aliados. Estas tácticas no solo reclutan montones de nuevos clientes, sino que también hacen que sea extremadamente difícil para los fumadores actuales dejar de fumar.

Caso en cuestión: Robert Clark, un actuario de 24 años en Pittsburgh que dice que ha estado tratando de dejarlo de vez en cuando, desde que se convirtió en un fumador empedernido en la universidad. "En los bares a los que vamos", dice Clark, "parece que siempre hay un 'representante de tabaco independiente' que sale y da paquetes gratis de cigarrillos. Todo lo que el representante pide es escanear su identificación. Dicen que esto es para hacer seguro de que eres mayor de edad, pero un par de días más tarde, tu buzón está inundado de cupones de descuento, ofertas de compra uno en uno y una mercancía surtida ".

El año pasado, el condado de Allegheny de Pensilvania intentó prohibir fumar en restaurantes y bares, una estrategia que ha ayudado a reducir las tasas de adicción en otros municipios, incluida la ciudad de Nueva York. Desafortunadamente, la iniciativa fue asesinada por el cabildeo intensivo del tabaco a nivel estatal. Esta táctica, conocida como prevención, sigue siendo una de las favoritas en la industria. En pocas palabras, es más económico engrasar unas cuantas ruedas grandes bien colocadas en lugar de tratar de "influir" en una multitud de pols locales.

"Si desea saber lo que teme la industria del tabaco, vea en qué gasta más dinero para luchar", dice Michael Fiore, M.D., director del Centro de Investigación e Intervención del Tabaco en la Universidad de Wisconsin en Madison.

Los tres grandes: los impuestos sobre el consumo (cada aumento significativo de los precios reduce la cantidad de fumadores actuales y evita que comiencen los nuevos); la ciencia que muestra los peligros del humo de segunda mano (por cada ocho fumadores que mueren de enfermedades relacionadas con el tabaco, un no fumador muere por exposición de segunda mano); y leyes de aire limpio en interiores (una palanca muy poderosa que hace que fumar sea inconveniente y socialmente inaceptable).

Pero hay un elemento que ningún efectivo de cabildeo puede eliminar: el creciente desprecio de los propios clientes de la industria.

"Cada vez más", dice el Dr. Fiore, "no hay mucha gente que diga: 'Fumo y me encanta'. Lo que tenemos son hombres que dicen: 'Soy adicto, estoy desesperado, estoy atrapado en este vil hábito, y no hay nada que pueda hacer' '.

Tres propiedades fundamentales influyen en el potencial adictivo de una sustancia o comportamiento. El primero es su capacidad para disparar un alto; el segundo es la velocidad a la que ese colmo llega al cerebro; y el tercero es el dolor que siente un adicto cuando trata de detenerse. El puntaje relativamente modesto de la nicotina en el primer compás está más que abrumado por su desempeño fuera de los gráficos en los otros dos.

Un modesto alto: Químicamente hablando, la nicotina es muy similar a un neurotransmisor natural llamado acetilcolina. Como una llave que se ajusta a una cerradura específica, la nicotina se une y "desbloquea" los mismos receptores nerviosos en su cerebro que abre la acetilcolina. Esto a su vez provoca la liberación de otro neurotransmisor, llamado dopamina.

Dos de las funciones más importantes de la dopamina son la motivación y la recompensa: nos incita a actuar y luego proporciona una sacudida de placer que refuerza la acción. Por ejemplo, la dopamina se libera naturalmente cuando tenemos relaciones sexuales, comemos alimentos o incluso bebemos agua. Por desgracia, desencadenar el refuerzo del estado de ánimo a través de la vida limpia solo no siempre es propicio para una rápida gratificación. Para los hombres vulnerables que tropiezan con los atajos, desde la nicotina hasta los analgésicos, el alcohol y el juego, la indulgencia puede abrumar la búsqueda natural de una vida bien vivida.

Nadie entiende por qué ciertos hombres se seducen más fácilmente que otros, o por qué algunos se enganchan, por ejemplo, a los cigarrillos, mientras que otros recurren al juego. El cerebro secuestrado, por su parte, no hace distinciones.

"Los científicos han realizado estudios elegantes con tomografías PET", dice el investigador de nicotina de la Clínica Mayo Jon O. Ebbert, MD, "y demostraron que las partes del cerebro que se iluminan cuando recibe un golpe de nicotina o cristal meth son las mismas los que se disparan al ganar el premio mayor en un casino ".

Una solución más rápida: La mayoría de los medicamentos, ya sean ingeridos o inyectados, ingresan primero al lado venoso de su torrente sanguíneo. Esto significa que el medicamento debe circular de regreso al lado derecho de su corazón, viajar a sus pulmones y luego regresar al lado izquierdo de su corazón, que finalmente bombea el medicamento a su cerebro.

Fumar acorta ese viaje considerablemente. Envía la nicotina directamente a sus pulmones, sin pasar por el sistema venoso. La nicotina va directamente al lado izquierdo de su corazón y sale a su cerebro, alcanzándola en unos pocos latidos. Y debido a su pequeño tamaño, las moléculas de nicotina pueden atravesar la barrera hematoencefálica y las membranas celulares por igual con relativa facilidad. Sin embargo, Philip Morris invirtió grandes cantidades de dinero para encontrar un aditivo que produjera un golpe aún más rápido. El resultado: amoniaco.

Mientras estaba bajo juramento, un abogado de una empresa tabacalera defendió el uso de un químico tan nocivo en la industria argumentando, con descaro, que le daba a su marca "un sabor tostado y tostado". Un artículo de 1998 en la Revista de la Asociación Médica Americana reveló la verdadera razón: es la forma más efectiva de obtener nicotina de forma gratuita.

Freebasing es un proceso químico específico diseñado para eliminar los iones de hidrógeno del exterior de las moléculas, como la nicotina o la cocaína, por ejemplo. Al eliminar estos iones, el medicamento se agiliza, lo que le permite atravesar las membranas celulares aún más rápido.

"El uso de amoníaco en los cigarrillos es generalizado en la actualidad", dice el Dr. Hurt. "Otras compañías razonaron que no podían competir con Philip Morris sin usarlo también".

Un adiós agonizante: Para el 70 por ciento de los fumadores activos que actualmente intentan dejar de fumar, el dolor de la abstinencia, mucho más que la posibilidad de recuperar un alto, es lo que hace tan difícil dejar de fumar. Y uno de los principales contribuyentes a la tortura del pavo frío es la "regulación positiva del sitio receptor". La investigación ha demostrado que unas pocas bocanadas de humo de cigarrillo taponan la mitad de los sitios de receptores naturales del cerebro para la acetilcolina. Después de tan solo siete cigarrillos en el transcurso de un mes, el cerebro de una virgen de la nicotina ha comenzado a compensar mediante la brotación de receptores adicionales.

A medida que aumenta el número de cigarrillos, la situación empeora. Las autopsias realizadas en los cerebros de fumadores y no fumadores muestran que los primeros tienen millones más de receptores de acetilcolina que los segundos. "Y mientras más de estos pequeños bichos tengas en tu cerebro", dice el Dr. Hurt, "más te exigen que les suministres nicotina". El resultado es irritabilidad, estado de ánimo desplomado y antojos intensos.

Para muchos hombres jóvenes que quieren dejar de fumar, puede haber otro desafío. La corteza prefrontal, o parte del cerebro que toma decisiones, aún no se ha integrado completamente con el sistema límbico o centro emocional. "La corteza prefrontal", dice el Dr. Volkow de NIDA, "nos permite razonar con nuestras emociones y deseos y tomar algo de control sobre ellos. Mientras más crecemos, más aprendemos a hacer esto".

Dada la naturaleza fuertemente bioquímica del efecto de la nicotina, no es de extrañar que los medicamentos puedan aflojar la retención adictiva. En la Clínica Mayo, por ejemplo, los pacientes reciben regímenes personalizados que combinan y combinan la terapia de reemplazo de nicotina; bupropion (nombre de marca Zyban), un antidepresivo que reduce los antojos al aumentar la dopamina disponible; y Chantix, una droga que bloquea la nicotina en el cerebro, eliminando la patada de fumar.

Pero tan útiles como pueden ser los medicamentos, obviamente no son suficientes. En los últimos años, los especialistas en adicciones han aprendido que las señales ambientales también pueden desempeñar un papel en una recaída del hábito de fumar. Para los hombres, tres de los desencadenantes más potentes son el alcohol, la compañía de otros fumadores y los eventos que causan cambios de humor extremos. En aquellas ocasiones en las que no puede eludir la tentación (por ejemplo, la despedida de soltero de su compañero fumador) es fundamental contar con una estrategia de afrontamiento bien ensayada. Eso podría significar usar un parche de nicotina adicional o comprometerse a no beber y pedirle a dos amigos que no fuman que lo acompañen en todo momento. Igualmente crítico: si todo lo demás falla, prepárese con una razón para irse.

Los expertos en dependencia del tabaco también tienen nuevos conocimientos sobre el pensamiento distorsionado, las racionalizaciones y el descuento de las consecuencias futuras que a menudo son características de una mente adicta. Las técnicas cognitivas de comportamiento pueden ayudarlo a reconocer y contrarrestar esos pensamientos y conductas contraproducentes.

Por supuesto, los fumadores primero tienen que admitir que necesitan ayuda externa, algo especialmente difícil para los hombres atraídos a la adicción por las imágenes falsas de la autosuficiencia masculina. Los fumadores deben tener en cuenta que, a medida que pasan por el ciclo entre dejar de fumar y recaer, continúan poniendo en peligro su virilidad y vitalidad, sin mencionar la salud de todos los que se ven obligados a respirar las toxinas después de su paso. Quizás lo peor de todo, cada vez que salen para iluminarse, ayudan a reclutar a una nueva generación de fumadores masculinos.

Mientras tanto, los documentos internos de la industria revelan que Big Tobacco continúa investigando formas de "recapturar a los adultos jóvenes y otras personas que dejan de fumar recientemente".

En otras palabras, un hombre puede dejar los cigarrillos, pero la industria no está dispuesta a renunciar a él.