Duele tan bien

Emcee Steve Seabury y su cohorte de Guinness World records han encontrado ocho víctimas voluntarias. "¿Están listos para presenciar un dolor de mierda?" Seabury grita a la multitud de unos cientos de espectadores. Aclaman y gimen su aprobación. Este es el punto culminante de la exposición de salsa picante de la ciudad de Nueva York, que se celebró en marzo cerca del Madison Square Garden.

Cerca de 50 proveedores llenan la sala, y nombres como Defcon Sauces y Hellfire Hot Sauce deben servir como advertencias de cuidado con las muestras gratuitas. Aún así, docenas de catadores que sostienen sus vientres se alinean en una pared lejana, sus cuerpos arrugados. Algunos escupen en tazas de cerveza vacías o miran fijamente. Las esposas y novias están cerca, rodando los ojos.

Y eso es solo la consecuencia humana de las tinturas de pimiento picante de calidad comercial. Cada uno de los hombres audaces (y una mujer) que suben al escenario han firmado una renuncia para ir mucho más caliente. El reto: comer tres pimientos Carolina Reaper. Estas bombas incendiarias promedian aproximadamente 1.6 millones de unidades de calor Scoville (SHU), unas 300 veces más calientes que un jalapeño.

El Segador ha sido recientemente coronado como el Rey de Chiles por Guinness, por lo que quienquiera que pueda vencer el calor de hoy entrará en los anales. El tipo Guinness cubre las reglas básicas: para competir por el récord de velocidad, los participantes deben comer cada pimiento por separado y luego esperar 60 segundos sin beber agua ni arrojar.

Las cosas van al sur casi de inmediato. El primer participante baja la carga útil en aproximadamente 19 segundos, e inicialmente parece estar bien. Pero a la mitad del período de espera, comienza a saltar hacia arriba y hacia abajo, gritando y sujetando sus manos sobre su cabeza como un personaje de dibujos animados a punto de estallar. El siguiente es Ted Barrus, conocido como el "Fire Breathing Idiot" en su programa de YouTube, que marca a las 15.68. Su cara se enrojece; gotas de sudor brotan de su frente. El minuto expira, pero Barrus no. Sale corriendo del escenario y vomita en un bote de basura. "¡Estoy vivo!" el cuervo "Estoy tan alto como la mierda!"

Por el momento, él es el rey del dolor.

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Nuestra respuesta a Las cosas dolorosas son en gran parte automáticas: nuestro sistema nervioso central evalúa una amenaza y libera hormonas que nos hacen sentir bien para mantenernos en funcionamiento durante el asalto. El llamado y la respuesta del dolor y el placer (sensación intensa seguida de euforia) es tan gratificante que no es de extrañar que la gente haga todo lo posible y viaje muchas millas para buscarlo.

Probablemente también lo hayas experimentado. Para los atletas de resistencia con músculos temblorosos y fatigados, este beneficio bioquímico es la gran anormalidad del corredor. Después de unos 30 minutos de ejercicio intenso, las células especializadas liberan endorfinas y anandamida, dos sustancias químicas que mejoran el estado de ánimo, en el torrente sanguíneo para aliviar esas piernas doloridas. Usted ha recibido una ayuda hormonal.

Los jefes de Chile hacen eso sin esfuerzo real. Si creas un momento de "ouch", tus células bombearán un cóctel de adrenalina, endorfinas y dopamina para promover la calma y ayudarte a funcionar hasta que pase lo desagradable. Usted sabe que el ruido de su boca es solo temporal, pero su sistema nervioso central no lo hace. Siente la quemadura y reacciona.

Lo mismo ocurre con situaciones psicológicamente alarmantes. Tu mente consciente no espera a descubrir por qué estás aterrorizada: podrías estar a punto de caerte de un edificio alto a una muerte segura. O podría simplemente estar atrapado en una montaña rusa diseñada para aumentar el pánico subiendo lenta y siniestramente un ascenso empinado.hacer clic- hacia una zambullida inductora de gritos.

Lo que significa que tus respuestas de recompensa pueden ser hackeadas.

El resultado es una nueva ola de burlas tipo MTV, baratas y sin sentido. Hay cabezas de chile, corredores de la montaña rusa y fanáticos del terror que esperan saltar cada vez más alto en la próxima Sierra película.

En esta era moderna, los hombres parecen obsesionados con encontrar formas extremas, pero paradójicamente seguras, de inducir ese sentimiento de dolor pero alto a través de la administración controlada de varios estímulos para el dolor intenso. Básicamente, queremos sentirnos como si viviéramos al límite; simplemente no queremos morir allí. El término para eso es "masoquismo benigno". Fue acuñado por Paul Rozin, Ph.D., psicólogo de la Universidad de Pensilvania, quien el año pasado comenzó a explicar exactamente por qué consideramos estas extrañas obsesiones tan atractivas.

En un artículo reciente en la revista. Juicio y toma de decisiones, Rozin encuestó a cientos de personas para descubrir cómo se apilaban sus agitadores favoritos de aflicción como disfrute. Las cosas de Factor miedo clasificó alto, pero el ganador general fue más sorprendente porque requiere un esfuerzo real: verdadero agotamiento físico. Además, a los masoquistas benignos no les gusta ser solo un pequeño Quemado, asustado, o borrado. La mayoría, en su mayoría hombres, buscan el nivel justo por debajo del umbral en el que el dolor se vuelve intolerable.

Eso deja a los masoquistas modernos en una encrucijada: puede pellizcar espinillas, comer quesos apestosos o tomar duchas heladas para obtener un circuito de retroalimentación extático y fácil. O puede trabajar más duro, invitando al dolor a través del ejercicio en busca de una recompensa legítima.

"No me gusta cuando mi cuerpo está excitado físicamente y mi corazón late con fuerza", dice Rozin, de 78 años, mientras se relaja en un sillón reclinable en la oficina de su campus. "Hay excepciones", dice él sin palabras, "como el sexo".

Pero algunos científicos creen que Rozin no ha llevado su tesis lo suficiente. Argumentan que el dolor del agotamiento, al igual que la extraña sensación de escuchar bromas o soportar un masaje de tejido profundo, es solo otro desafío de la mente sobre el cuerpo que hay que vencer. Empújese más de lo que nunca imaginó, el nuevo argumento continúa y usted podría obtener recompensas aún más grandes que un simple alto.

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Abrazando el dolor en la búsqueda de la ganancia tangible es una práctica milenaria. Los cazadores de paleo se arriesgaban a ser corneados, desmembrados e incluso muriendo en busca de un juego grande y peligroso. Pero si tuvieron éxito, obtuvieron la mayor cantidad de carne. El estado del proveedor lleva a más parejas sexuales y descendientes, lo que significa que los genes de supervivencia de riesgo se transmiten de generación en generación.

Ya no estamos comiendo mastodontes para la cena. Pero los teóricos evolutivos nos dicen que incluso cuando las sociedades se volvieron más agrarias, surgió otra salida para los buscadores de dolor: el combate a corta distancia. Cada sociedad, desde el antiguo Imperio Romano hasta el mundo occidental moderno, ha enviado a los hombres a la batalla, cada uno con su propio complejo de lucha o huida. Aparte de la recompensa fisiológica, la supervivencia era su propia recompensa.

Después de que los avances tecnológicos trajeron a los soldados de vuelta de las líneas del frente, dicen estos teóricos, los hombres comenzaron a buscar formas recreativas (es decir, benévolamente masoquistas) para sufrir y sobrevivir. Hoy en día, hay Toud Mudder; este evento en gran parte masculino usa obstáculos de resistencia con nombres como "Electroshock Therapy" para provocar el miedo y el dolor real de ser golpeado por cables vivos, y "Walk the Plank" para aprovechar el terror del acantilado saltando desde muy alto.

Más de 1.3 millones de personas han pagado para soportar Tough Mudder desde la serie lanzada en 2010. El objetivo, dice el CEO y cofundador Will Dean, era satisfacer los impulsos más "primitivos" de los hombres: "Creo que es fascinante que la vida moderna, a pesar de todo comodidades y beneficios, crea una picazón que tenemos que rascar ".

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En algún momento todos golpeamos la pared, el supuesto límite a lo que podemos lograr físicamente. Estamos sin aliento. Nuestros músculos se queman. Tenemos que parar, ahora. Pero ¿y si no nos detenemos? ¿Qué pasaría si estos síntomas dolorosos fueran señales de que finalmente estamos progresando hacia nuestros objetivos? ¿No buscaríamos más de ese tipo de dolor? ¿No deberíamos nosotros?

Los investigadores tienen un problema al estudiar el agotamiento máximo: pedir a los atletas que vayan a extremos potencialmente dañinos por el bien de la ciencia no es ético. La aproximación más cercana ocurre en el laboratorio de Timothy Noakes, M.D., D.Sc., Ph.D., profesor de ejercicio y ciencias deportivas en la Universidad de Cape Town, Sudáfrica. Su espacio de trabajo cuenta con una cámara sellable equipada con bicicletas estáticas, cintas de correr y controladores de clima que pueden imitar cualquier combinación de calor y humedad imaginables.

Durante la última década, el Dr. Noakes ha pedido a cientos de corredores y ciclistas que se suban a cintas de correr o bicicletas fijas dentro de su tubo de ensayo climático. Equipa a sus ratas de laboratorio humanas con monitores de frecuencia cardíaca, puños de electromiografía que pueden rastrear la potencia y la actividad eléctrica de los grupos musculares centrales y los termómetros rectales para medir la temperatura corporal central. Como si la sonda anal no fuera suficiente, el Dr. Noakes aumenta la dureza ambiental y juega trucos psicológicos.

Cuando su entorno está caliente o el aire es difícil de respirar, su sistema nervioso central indica su propia respuesta anticipada. Los atletas disminuyen la velocidad involuntariamente y afirman estar en peligro a pesar de los signos vitales normales. El Dr. Noakes los desafía de otras maneras también. En algunos casos les decía a los corredores que corrieran 5 kilómetros y luego, cuando se acercaban a la línea de meta, les pedían que continuaran. Muchos no estaban preparados para eso mentalmente, por lo que dirían estar agotados. Cuando continuaron, sin embargo, no experimentaron ninguna caída precipitada en el rendimiento.

Evidentemente, el esfuerzo percibido depende de una valoración subjetiva de la estimulación; pero a la mayoría de nosotros todavía se nos puede engañar para que den más a pesar del dolor. Desde 1996, el Dr. Noakes ha combinado estos datos para refinar la controvertida Teoría del Gobernador Central. Esencialmente, la teoría afirma que todos tenemos un umbral de dolor subconsciente que es más emocional que físico. Los que comen pimienta pueden soportar el asalto de Scoville porque saben que el dolor pasará, sin dejar un daño permanente. Lo mismo puede ocurrir con el agotamiento físico: puede soportar mucho más de lo que piensa, por un tiempo aún más prolongado, y vivir para alardear de ello más adelante.

Eduardo Fontes, Ph.D., profesor de ejercicios en la Universidad Católica de Brasilia, ha trabajado con el Dr. Noakes para desarrollar un ergómetro, una bicicleta estacionaria conectada a un generador de carga y una máquina de resonancia magnética funcional. A medida que aumenta el esfuerzo físico, observa Fontes, la actividad disminuye en el lóbulo frontal de la persona, la sección de comando y control del cerebro. Al mismo tiempo, aumenta en la región límbica central, la emoción central. Entonces, cuando estamos estresados ​​físicamente, somos menos racionales y más emocionales. Si un atleta permite que sus emociones lo abruman durante un largo recorrido, fracasará. Si puede seguir siendo racional y superar el esfuerzo, es más probable que continúe.

Para al menos un atleta, la teoría del Gobernador Central ha dado sus frutos. En 2008, Ryan Sandes, un topógrafo de Ciudad del Cabo, entró a la carrera del Desierto de Gobi, una carrera de siete días y 155 millas a través de una de las regiones más cálidas del mundo. Sandes no tenía entrenamiento especializado. De hecho, solo corrió una maratón, para la cual apenas entrenó. Pero conocía el trabajo del Dr. Noakes y creía en sí mismo. Así que él salió a la pista. Sandes ganó su primer evento en el Gobi y ganó los primeros lugares en los otros 4 eventos de la Serie Deserts Race, que incluye cruces en el Sahara, la Antártida y el desierto de Atacama en Chile. Ahora un profesional, Sandes inventa sus propios desafíos ridículamente incómodos para probarse a sí mismo.

"Sé que a veces me sentiré como la muerte y no quiero seguir adelante, pero puedes aprovechar esos momentos", dice Sandes. "Si puedes mantenerlo mentalmente unido, físicamente estarás bien. Te darás cuenta de que puedes lidiar con esto. Tu cuerpo estará bien. Sigue corriendo".

Eso tiene sentido para el Dr. Noakes. "La incomodidad está en tu mente. No tiene nada que ver con la realidad", dice.

En el Ejército de los EE. UU., Ser todo lo que puedes ser requiere mantener este tipo de control mental frente al dolor. Según una Boina Verde que ayuda a ejecutar los procesos de selección de las Fuerzas Especiales y desea permanecer en el anonimato, esa selección inicial de trabajo incluye sobrevivir a una expedición de orientación de 21 días. A lo largo de la prueba, los candidatos deben mantenerse en forma a pesar de la falta de sueño, haciendo cosas como resolver problemas de álgebra sobre la marcha y alfabetizando cada país que puedan recordar. El objetivo es asegurarse de que estos hombres puedan soportar un dolor trifecta (insomnio, hambre y agotamiento físico) reconociendo que los tres son simplemente incómodos, no amenazan la vida. Esa disciplina mental les permite, digamos, ir de puntillas al recinto de un terrorista sin disparar a todos los gatos que gritan desde un basurero.

El capacitador señala que aquellos que hacen lo mejor en general exhiben lo que los comandos de graduación denominan "efecto tío". En resumen, están dispuestos a sacrificarse para salvar a una familia muy extensa: todos nosotros. Eso significa seguir adelante a pesar de todo el dolor porque están cumpliendo un propósito superior. Su país, sí, pero también algo más personal. Las boinas verdes no renuncian, porque eso significaría, en última instancia, fallar en una misión. Y la misión más importante de todas es ser más grande que el dolor y nunca fallar en tus expectativas para ti mismo.

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De vuelta al calor En el concurso de pimienta, el quinto concursante, Russ Todd, un flaco ingeniero de 42 años que condujo desde Allentown, Pensilvania, se acerca a la placa de cocción. A diferencia de algunos de los competidores antes que él, Todd no está patrocinado por una compañía de chile picante. Al menos no todavía.

El juez asiente y Todd pule los pimientos en 12.23 segundos, mirando hacia adelante con compostura zen. El favorito de la multitud, Barrus, se ve sorprendido.
Después, Todd dice: "Esperaba terminar, pero no esperaba ganarlo". Su estrategia? "Es como la meditación. Te pierdes en el desafío por delante". Resulta que, también es un corredor de larga distancia.