Sabemos que el fútbol es peligroso. Entonces, ¿por qué seguimos dejando que nuestros hijos jueguen?

Benedict Evans

Brody Silva es un niño típico de 10 años: ojos brillantes, curioso e inquieto. Él lucha corre pista y campo a través; y juega béisbol, baloncesto y fútbol, ​​que es el centro de su vida. Ama a los Dallas Cowboys, adora al esquinero All-Pro Richard Sherman y cree que él también podría convertirse en profesional un día. Pero también tiene aspiraciones más allá del juego. Cuando se retira del fútbol, ​​dice: "Quiero ser médico o cirujano cerebral".

Por ahora, alterna entre el corredor y el apoyador para los Alaska Steelers, un equipo de "Mitey Mite" de 11 años o menos entrenado por un dúo de veteranos del Ejército que a menudo practican dentro de gimnasios para escapar del frío glacial. . Durante la semana de Acción de Gracias del otoño pasado, cuando los Steelers salieron al campo en la cálida Daytona Beach, Florida, Silva estaba en el medio de cada juego defensivo: "Llego a la gente de camiones", dice, aunque algunos de sus compañeros de equipo estaban físicamente superados en el Campeonato Nacional Juvenil de Fútbol 2017.

Ryder Rego, un liniero defensivo que jugaba junto a Silva, fue derribado tres veces mientras perseguía el balón, provocando cada vez más una parada en el juego. En la tercera caída, Rego se quedó abajo por lo que pareció una eternidad. Entrenadores y oficiales de juego se pararon sobre su cuerpo como policías en la escena del crimen, mientras que los jugadores tomaron una rodilla. "Tu corazón da un vuelco, pero luego lo ves levantarse", dice Lacey Rego, la madre de Ryder, que vio cómo se desarrollaba la escena desde la línea lateral de los Steelers. "Estaba muy orgulloso de él. Siguió avanzando y estuvo allí para su equipo ".

El 4'6 ", niño de tercer grado de 80 libras no fue diagnosticado con una conmoción cerebral ni fue retirado del juego. Después de todo, estos no eran éxitos de la NFL. Estos eran solo muchachos cuyos cascos los hacían parecer más muñecos bobblehead Que los guerreros, y las lesiones siempre han sido parte del juego.

Benedict Evans

Desde los peewees hasta los profesionales, hemos aceptado por mucho tiempo el costo que el fútbol tiene para el cuerpo: los músculos adoloridos, los huesos rotos, los ligamentos desgarrados, los dientes perdidos, el riesgo de parálisis y, especialmente en los últimos años, el Los peligros de las conmociones cerebrales. Los riesgos valen la pena, el pensamiento va, porque el deporte exige dureza y forja el carácter. Pero las investigaciones recientes están pintando una imagen aún más sombría del juego de Estados Unidos y revelando lo destructivo que puede ser el fútbol para los cerebros de los niños. Si Silva realmente crece para convertirse en un cirujano de cerebro, puede recordar su infancia y preguntarse por qué a él y sus amigos se les permitió jugar al fútbol americano.

"Hacemos todo lo posible para mantener a nuestros hijos saludables, para mantenerlos libres de lesiones, para ayudarlos a alcanzar su máximo potencial", dice Robert Stern, Ph.D., profesor de neurología y neurocirugía en la Universidad de Boston. "Luego los dejamos en un campo, les ponemos un casco grande y decimos: 'Ve a golpearte la cabeza tantas veces como quieras y juega duro'. Independientemente de dónde estemos con la ciencia, ¿tiene sentido hacerlo? ¿ese?"

De voz suave pero exigente, Stern, barbudo y con gafas, es el director de investigación clínica en el Centro CTE de BU, donde estudia los efectos del trauma cerebral repetitivo en atletas y personal militar. (CTE es la abreviatura de la encefalopatía traumática crónica, la enfermedad neurodegenerativa que ha arrojado una nube negra sobre el fútbol desde que entró en la conversación nacional en 1997).

Debido a la violencia del juego, el jugador de 59 años se llama a sí mismo un "ex fanático del fútbol". Una vez voló a Arizona para ver a sus queridos Patriots jugar en el Super Bowl, pero ahora evita los juegos en la televisión, a veces a expensas de Su vida social cuando los amigos se reúnen los domingos. En 2016, fue nombrado la séptima persona más importante de la NFL por EE.UU. Hoy en día, uno de los "mayores cambiadores de juego" a pesar de que no es parte de la liga. "No es por mi brazo que lanza", dice. "Es debido al impacto potencial de mi investigación sobre el futuro del fútbol".

Según la Asociación Nacional de Artículos Deportivos, alrededor de 3 millones de niños juegan al fútbol americano en Estados Unidos, que son aproximadamente 2,000 jugadores por cada profesional de la NFL. Alrededor del 40 por ciento de estos niños tienen edades comprendidas entre los 7 y los 11 años. Hace nueve años, antes de la crisis de conmoción cerebral, el número de participación se acercaba a los 4 millones. La caída se ha atribuido en gran parte a los temores por conmociones cerebrales causadas por CTE, que según Stern es una preocupación legítima, pero también es una cuestión equivocada en la que centrarse. "Es una conmoción cerebral esto, conmoción cerebral eso", dice en su oficina llena de papeles. "Con el enfoque en conmociones cerebrales, lleva a todos en una dirección diferente de lo que es el problema real".

Eso serían golpes "subconcusivos", los golpes repetidos en la cabeza que ocurren en cada juego sin sacar a nadie del juego. En algunas personas, esos golpes repetitivos pueden provocar cambios en la integridad estructural del cerebro, dice Stern, lo que convierte a la CTE en un factor de riesgo importante para los jugadores mucho antes de que se acerquen a la NFL.

"Con el enfoque en conmociones cerebrales, lleva a todos en una dirección diferente de lo que es el problema real".

"Con el enfoque en las conmociones cerebrales, lleva a todos en una dirección diferente de lo que es el problema real".

El cerebro se asienta en el cráneo como se almacena el salmón en una lata. Está protegido, claro, pero con aceleraciones y desaceleraciones repentinas, salta por dentro y puede dañarse. Sus células cerebrales se estiran, se retuercen y sufren cambios químicos. Después de una sola lesión, la respuesta predeterminada de las células es limpiar las proteínas y los químicos tóxicos. Pero cuando se golpea la cabeza una y otra vez, la secuencia de recuperación se ve abrumada. Una consecuencia es la acumulación de tau, una proteína anormal que se agrupa y crea enredos que eventualmente ahogan a las células cerebrales. También puede propagarse a otras células y propagarse, lo que lleva a CTE.

Por lo general, la CTE solo se puede diagnosticar póstumamente, pero sus síntomas en el rango de vida de temperamental (ansiedad, depresión) a comportamiento (agresión, falta de autocontrol) a cognitivo (falta de memoria y pérdida de memoria, confusión). Se ha encontrado CTE en jugadores fallecidos en todos los niveles del juego, desde los profesionales hasta la escuela secundaria. Cuanto más juegues, peor será el daño cerebral probable. "Alrededor de 3,000 visitas", dice Julie Stamm, Ph.D., ex investigadora de BU y ahora profesora asociada de kinesiología en la Universidad de Wisconsin-Madison, "es el umbral donde comienza a ver un mayor riesgo de tener dificultades cognitivas más adelante. en la vida ”. Para un jugador que comienza a jugar fútbol americano a los 7 años, ese umbral puede alcanzarse a los 18 años si promedia 250 hits por temporada, un número que, según las investigaciones, puede ser fácilmente duplicado por algunos jugadores.

Un estudio reciente de BU, publicado en Cerebro, estableció el vínculo más fuerte hasta el momento entre golpes repetitivos en la cabeza y CTE. Se centró en un examen postmortem de cuatro jugadores de fútbol adolescentes que habían sufrido lesiones en la cabeza relacionadas con el deporte: uno ya había desarrollado un CTE en etapa temprana y otros dos habían comenzado a producir la proteína tau deshilachada. Para probar su hipótesis, de que el CTE temprano puede ser el resultado de vasos sanguíneos dañados en el cerebro, los investigadores sometieron a ratones de laboratorio a una serie de impactos repetitivos en la cabeza parecidos al fútbol. Lo que descubrieron es que podían inducir CTE en los ratones sin someterlos al equivalente de una conmoción cerebral.

Jugar al fútbol juvenil puede ser exponer los cerebros de los niños a ese mismo riesgo. Un estudio de 2017 coautorizado por Stamm y Stern en Psiquiatría traslacional encontró que las personas que empezaron a jugar al fútbol americano antes de los 12 años duplicaron su riesgo de tener problemas de conducta y deterioro cognitivo, y triplicaron su riesgo de sufrir depresión más adelante en la vida. El aumento de los riesgos no cambió según la cantidad de años que jugaron, la cantidad de conmociones cerebrales que tuvieron, o si jugaron en la escuela secundaria, la universidad o los profesionales.

"Las personas que comenzaron a jugar al fútbol americano antes de los 12 años duplicaron su riesgo de tener problemas de conducta y deterioro cognitivo, y triplicaron su riesgo de sufrir depresión en el futuro".


Los hallazgos se encontraban al unísono con un creciente cuerpo de evidencia que muestra que el fútbol juvenil puede estar haciendo más mal que bien. Un estudio de 2015 dirigido por el CTE Center de BU llevó a 42 ex jugadores de la NFL (entre 40 y 69 años) a través de una batería de pruebas cognitivas y los dividió en dos grupos: los que comenzaron a jugar al fútbol antes de los 12 años y los que comenzaron más tarde. ¿Por qué 12? "Debido a la literatura sobre desarrollo neurológico que muestra que hay muchas cosas sucediendo en el cerebro alrededor de esa edad", dice Stamm.

Entre las edades de 8 y 12 años, el cerebro trabaja horas extras para producir mielina, una capa que crece alrededor y protege las frágiles conexiones de las células del cerebro llamadas axones. La construcción más pesada se produce en las vías similares a ramas que conectan el lóbulo frontal derecho del cerebro con el lóbulo frontal izquierdo. En última instancia, el estudio encontró que el grupo pre-12 se desempeñó "significativamente peor"; sus pruebas revelaron evidencia de "disfunción ejecutiva, deterioro de la memoria y menor coeficiente de inteligencia verbal estimado".

Benedict Evans

La relación entre el tamaño de la cabeza y el cuerpo de un niño pequeño es aproximadamente cuatro veces mayor que la de un adulto. Y eso, combinado con el cuello más delgado y débil de un niño, significa que los impactos causan movimientos más rápidos de la cabeza. Todo esto parece poner a los niños que juegan al fútbol americano muy por detrás de los que no lo hacen, desde un punto de vista de desarrollo. (Su cerebro no madura completamente hasta los 20 años). Otro estudio de BU descubrió que los problemas cognitivos, de comportamiento y del estado de ánimo pueden afectar a los ex jugadores de fútbol un promedio de 13 años antes si jugaban antes de los 12 años. Pero, advierte Stern, " No hay edad adecuada. No es como si 12 fuera magia. No es como empezar a los 14 años lo hace seguro ".

Un estudio reciente de Wake Forest reveló exactamente cómo el juego está reconfigurando a los cerebros jóvenes. Los investigadores siguieron a un grupo de 25 niños de 8 a 13 años durante una temporada de fútbol americano y colocaron sensores dentro de sus cascos para medir los impactos. (Un golpe típico registra entre 20 y 25 g, el equivalente a un accidente automovilístico de 30 mph) y los jugadores pueden acumular entre 250 y 580 choques por temporada. Las IRM de los cerebros de los niños tomados antes y después de la temporada mostraron que “Quienes experimentaron una mayor exposición al impacto en la cabeza acumulativa tuvieron más cambios en la materia blanca cerebral”. La parte sorprendente: ninguno había sufrido una conmoción cerebral.

"Solo los golpes de rutina cambiaron el cerebro", dice Stern. "Eso es lo que los padres necesitan escuchar".

El fútbol ya se enfrenta a un ajuste de cuentas. Los legisladores de Nueva York, Nueva Jersey, Maryland, Illinois y California propusieron recientemente una legislación que prohibiría abordar en sus estados menores de 12, 13 y 14 años. En Pittsburgh, el intento de un padre por evitar que el menor de sus tres hijos se contamine El juego, estimulado por las últimas investigaciones científicas, se convirtió en el foco de una disputa en un tribunal de familia.

La temporada pasada, las calificaciones de televisión de la NFL cayeron un 9.7 por ciento; El año anterior, el descenso fue del 8 por ciento. El emocionante campeonato de la liga entre los Philadelphia Eagles y los New England Patriots atrajo a la audiencia más pequeña de Super Bowl TV en los últimos nueve años (103.4 millones de espectadores). Justo antes de que comenzara el juego por el título, un Wall Street Journal/ La encuesta de NBC News reveló que el interés en ver el juego profesional entre los seguidores cercanos había caído un 9 por ciento desde 2014. Más allá de los hábitos de visualización, el riesgo de lesiones cerebrales traumáticas era una preocupación en el hogar; El 53 por ciento de las madres encuestadas dijo que alejaría a sus hijos de jugar al fútbol "debido a las preocupaciones sobre las conmociones cerebrales", un aumento del 13 por ciento con respecto a los datos de las encuestas de 2014.

Pero no todos están influidos por la ciencia emergente. En noviembre pasado, en los campeonatos de fútbol juvenil en Florida, fue difícil encontrar a un adulto que expresara una profunda comprensión de los riesgos para la salud del juego para el cerebro. Casi todos los padres entrevistados por Salud de los hombres dijeron que confiaban en los entrenadores para enseñar las técnicas adecuadas de bateo, creer que la buena forma saca la cabeza del juego. La conciencia sobre la conmoción cerebral era una preocupación, dijeron muchos, pero creyeron de manera abrumadora en USA Football cuando dijo que su programa Heads Up había reducido las lesiones en la práctica en un 76 por ciento y las conmociones en un 30 por ciento. (A 2016 New York Times La investigación reveló que esas afirmaciones, que se habían utilizado en campañas de marketing en línea y en el testimonio del Congreso, eran exageradas y engañosas.)

"Lo que se reduce a, honestamente, es que simplemente estamos arriesgando esa oportunidad".

"No puedes convencerme en ninguna parte, en ninguna parte, de que estos niños se golpean entre sí hasta ese punto, de manera inadecuada, a donde obtienen CTE cuando son mayores en la vida", dice Leonard Rhein, el entrenador de un 12- y el equipo de 13 años de Illinois, cuyos hijos de 10 y 12 años han jugado al fútbol desde que tenían 6 años. “Atacar [el fútbol] en el nivel de los 12 y menores es incorrecto y carece de fundamento. CTE es una cosa real, no hay duda, pero eso es al más alto nivel cuando básicamente tienes dos trenes de carga que chocan entre sí ".

El hijo de Anita Smith, Jacobi Eatman, es un ala cerrada y defensivo del equipo de Rhein. Comenzó a jugar al fútbol a los 5 años, pero su madre lo sacó a los 9 años debido a sus preocupaciones sobre las conmociones cerebrales. Cuando Jacobi cumplió 11 años, se le permitió volver a jugar porque Anita sentía que "era más grande y podía entender más el juego". Pero todavía tiene sus reservas.

"Cada vez que él toma ese campo, me pregunto: '¿Estoy haciendo lo correcto?'", Dice ella. “En última instancia, el amor que tiene por el juego, la camaradería, el trabajo en equipo, la unidad, todo eso me ha permitido permitirle hacer lo que ama. Y sí sé que viene en un riesgo. Rezo cada vez que él toma ese campo para que nunca tenga que ser uno de esos padres que tienen que darse cuenta de ese miedo ".

Benedict Evans

Vanessa Silva, cuyo hijo Brody quiere ser cirujano de cerebro, dice que sería difícil sacarlo del fútbol debido a su "profundo amor por el juego". . . lo devastaría para no jugar ". Pero ella podría hacerlo una vez que él sufra su primera conmoción cerebral. "Realmente sé que los padres que no tienen a sus hijos jugando por esa razón específica", dice ella. "Lo que se reduce a, honestamente, es que simplemente estamos arriesgando esa oportunidad".

Se están haciendo intentos para hacer el fútbol más seguro. La NFL instituyó un protocolo de conmoción cerebral más estricto en 2009 y los jugadores serán expulsados ​​esta temporada si inician el contacto con sus cascos, Pop Warner ha limitado la cantidad de abordajes en las prácticas desde 2012 y la Ivy League ha prohibido el abordaje durante la temporada regular. prácticas desde 2016. Pero ningún casco puede convertirlo en un seguro juego mediante la prevención de conmociones cerebrales o golpes sub-concussive.

"Cuando la gente dice que el fútbol nunca ha sido más seguro, en un continuo, no lo niego", dice Carol Sente, la representante del estado que patrocinó el proyecto de ley de Illinois para prohibir los jugadores de 12 años o menos. "Pero para mí, es como poner un filtro más largo en un cigarrillo. El tema de la seguridad pública es significativo ".

"Cada vez que él toma ese campo, me pregunto, '¿Estoy haciendo lo correcto?'"

Los pediatras de Estados Unidos parecen estar fuera del círculo. En la década de 1950, la Academia Americana de Pediatría trazó una línea en la arena entre sus pacientes y los deportes de contacto, incluido el fútbol y el boxeo. Dijo que "no tienen lugar en los programas para niños" de 12 años o menos. En la década de 1960, sin embargo, la postura de la AAP se suavizó. Hizo excepciones para la mayoría de los deportes de contacto. (Manténgase alejado "a menos que una escuela o comunidad pueda proporcionar una supervisión ejemplar".) Y al hockey se le dio luz verde en 2000.(De acuerdo, siempre y cuando la revisión del cuerpo sea "limitada" para los jugadores de 15 años o menos). Pero esos avisos se leen como rechazos rígidos en comparación con el cambio de corazón que expresó la AAP en su declaración de política de 2015 sobre los aspectos de contacto completo del fútbol juvenil.

Si bien reconoció que eliminar el abordaje reduciría las lesiones, especialmente las conmociones cerebrales, sin embargo, reconoció que "la eliminación del abordaje del fútbol llevaría a un cambio fundamental en la forma en que se juega el juego. "Los participantes en el fútbol deben decidir si los posibles riesgos recreativos asociados con un adecuado abordaje" superan los posibles riesgos para la salud de sufrir estas lesiones ".

"No hay absolutamente nada que pueda hacer que sea bueno para los niños golpearse la cabeza una y otra vez".

Parece que los pediatras de Estados Unidos, que juraron no hacer daño a los niños, están castigando. "Realmente sentimos que hay una gran cantidad de datos que dicen que un estilo de vida sedentario es mucho más riesgoso para su salud a largo plazo que el riesgo de una lesión mientras practica un deporte o hace una actividad", dice Cynthia LaBella , MD, presidenta del Consejo de Deportes y Fitness de la AAP. "Desafortunadamente, no tenemos estudios longitudinales que sigan a estos niños 30 o 40 años".

Stern, por su parte, está más allá de ser desconcertado por la posición de la AAP. "¿Hay alguna razón médica por la que sería bueno para alguien jugar al fútbol americano?" No podría haber uno ", dice. “Si los niños son obesos o tienen poca autoestima, necesitan hacer ejercicio y hay muchas otras actividades o deportes de equipo. . . pero no hay absolutamente nada que pueda hacer que sea bueno para los niños golpearse la cabeza una y otra vez ".

Benedict Evans

Un estudio longitudinal es una buena idea y, sí, podría profundizar nuestra comprensión de los verdaderos peligros del fútbol juvenil. Pero también es lento, costoso y logísticamente pesado. Más al punto: los estudios longitudinales no fueron los únicos catalizadores que cambiaron la opinión pública sobre la exposición al plomo (que es malo) o el hábito de fumar (que es peor) o los cinturones de seguridad (que ahora son la regla de la carretera). Finalmente, la evidencia suficiente fue evidencia suficiente para que el sentido común comenzara a cambiar la opinión pública.

En un estudio de 2017 publicado en los Revista de la Asociación Médica Americana, La colega de Stern, Ann McKee, M.D., neuropatóloga de la Universidad de Boston y experta destacada en CTE, analizó los cerebros donados de 202 jugadores de todos los niveles y encontró a CTE en el 88% de ellos. Y mientras que el CTE en el nivel de la escuela secundaria (21 por ciento) fue mucho más bajo que en el nivel universitario (91 por ciento) o en los profesionales (el 99 por ciento), una probabilidad de uno en cinco de daño cerebral en el nivel de la escuela secundaria todavía significa 10 potenciales jefes por temporada en un equipo típico de 50 hombres JV / varsity.

"Solía ​​pensar que era un juego de números", dice el Dr. McKee de todos los cerebros dañados que han pasado por su laboratorio, "y que si tenemos suficiente, la gente prestaría atención. Pero en realidad no sé qué propina la balanza para las personas que no quieren reconocer que el fútbol es peligroso. Hay algo en el fútbol que daña el cerebro. Eso, para mí, es irrefutable ".

Una versión de este artículo apareció en la edición de julio / agosto de 2018 de Revista.