Cómo limpiar el aire

Me gustaría pensar que no soy tan consciente del medio ambiente como la siguiente persona, sino más. Me enorgullezco de hacer mi parte para mantener el aire limpio al conducir un automóvil que ahorra energía; usar herramientas manuales, como rastrillos y podadoras, en el patio; y enfriando la casa de mi familia con un ventilador del ático que conserva energía, en marcado contraste con mis vecinos no iluminados que manejan enormes camionetas o SUV, encienden sopladores de hojas y disparan el aire acondicionado en sus hogares. Pero me callo al respecto. Paragones como yo tenemos que dar ejemplo. (Para saber cómo puede ayudar a reducir la contaminación, consulte "Registrarse para salvar el mundo")

Desafortunadamente, la justicia propia tiene una forma de desmoronarse bajo escrutinio, lo que para mí vino después de que aprendí algunas cosas más sobre la calidad del aire. Mi coche, para empezar, es verde, pero solo su color. Según la EPA, el puntaje de contaminación del aire para mi carro Subaru 2003 está ligeramente por debajo del promedio. (Verifique el puntaje de su automóvil en la Guía de vehículos verdes). Peor aún, en el invierno a veces arranco el automóvil y lo dejo inactivo, por lo que es agradable y tostado para mi esposa e hijos, y eso pone 20 veces más contaminación en el aire que conducir a 30 millas por hora. Agradable y tostado parece ser una de mis desventajas; También instalé una estufa de leña en 1999, supuestamente como precaución de Y2K, pero en realidad porque quemar leña me parece muy acogedor y "natural". Sin embargo, las estufas de leña son una fuente importante de contaminantes en partículas.

Cuanta más investigación hice, más descubrí que el mundo de la contaminación del aire estaba lleno de sorpresas. A dos horas al suroeste de mi hogar, se encuentra la ciudad de Lancaster, Pensilvania, famosa por su belleza agraria circundante y la comunidad Amish de caballos y buggy, pero entre las 25 peores ciudades de contaminación del aire en los Estados Unidos, según la Asociación Americana del Pulmón. Eso no es una aberración. "Me sorprendió encontrar a Knoxville y otras ciudades en el sureste, de donde soy, que tenían niveles de contaminación del aire como los de Nueva York", dice Janice Nolen, directora de política nacional para el ALA y autora de su estado anual de El Informe del Aire. "La gente no es consciente de que esto no es solo un problema de la gran ciudad".

De hecho, más del 52 por ciento de los estadounidenses viven en condados que tienen niveles poco saludables de algún tipo de contaminación del aire, típicamente concentrados en grandes áreas metropolitanas o, como Lancaster, en regiones a favor del viento de los principales cinturones de contaminación industrial, según el informe de ALA de 2005. Según las estimaciones de la EPA, hasta 50,000 estadounidenses mueren prematuramente cada año debido a condiciones que el aire sucio puede empeorar. "Ese es un costo extraordinario para la salud", dice John Walke, director de aire limpio en el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales (NRDC). "La gente está preocupada, pero el nivel de preocupación no coincide con la magnitud del problema".

La conclusión es que el aire en su comunidad puede estar más sucio de lo que nunca imaginó. Esto es lo que necesita saber para proteger la salud de su familia.

El aire ahí fuera

La contaminación del aire es en realidad dos males distintos. Uno es el hollín, o materia particulada (PM). El otro es el ozono a nivel del suelo, un contaminante gaseoso que prevalece hoy en día, gracias en gran parte a los gases de las sucias centrales eléctricas y los automóviles. (Entre los expertos, el smog ha llegado a significar ozono). Para obtener información sobre las formas de limpiar el aire, consulte "10 formas de hacer que su filtro de aire sea más limpio".

El ozono no se derrama directamente de los tubos de escape y las chimeneas, sino que se parece más a una condición climática. "Se forma cuando se obtienen diferentes elementos en las proporciones correctas", dice Nolen. La receta para el ozono perfecto requiere óxidos de nitrógeno (combinaciones de oxígeno y nitrógeno producidos cuando se quema la gasolina y otros combustibles) y compuestos orgánicos volátiles (COV), que son vapores o vapores de fuentes como la gasolina, la pintura y los productos químicos de limpieza en seco. , y las emisiones industriales. Las fábricas son una de las mayores fuentes de COV (que proporcionan el 45 por ciento del total), pero contribuyen con el cinco por ciento de los óxidos de nitrógeno (NOx). El resto del NOx proviene principalmente de la quema de combustible en plantas de energía eléctrica, hogares y oficinas (cerca del 40%) y del escape de los vehículos (alrededor del 55%). Sin embargo, además de los COV y los NOx, la producción de ozono requiere luz solar y calor, lo que cocina las sustancias nocivas del aire y cambia su composición química. Eso significa que el ozono no puede formarse por la noche y que es más frecuente en lugares cálidos y brillantes, como el sur de California, que en las zonas más frías y tenues, como el norte de Minnesota. También significa que el peor ozono sigue los patrones estacionales o climáticos, y se vuelve más común en verano, como los tornados.

Hay "callejones" de smog (o ozono) en varias partes del país, donde el paisaje local y los patrones de viento se combinan para empeorar el aire. Las áreas rodeadas de montañas, como la ciudad de Denver, sufren porque el terreno atrapa el ozono. En el noreste, vastas regiones están contaminadas por la deriva de los vientos dominantes de las centrales eléctricas de carbón que pueden estar a cientos de millas de distancia, algunas de ellas hasta el Medio Oeste. Otros lugares problemáticos se encuentran en partes del sudeste, como las áreas calientes y estancadas que rodean Atlanta y Nashville; en el área industrial del lago Michigan, incluidas Chicago y Milwaukee; y en grandes áreas del país de la refinería de petróleo en el sureste de Texas, cerca de Houston. "Incluso las ciudades bucólicas obtienen grandes cantidades de contaminación del aire, que está fuera de su control, de los estados al oeste", dice Walke. "Lancaster es malo porque está contaminando el oeste de Pensilvania, Virginia Occidental y el valle del río Ohio, que alberga las plantas de carbón más grandes del planeta". Incluso la belleza escabrosa del Parque Nacional Acadia en Maine está nublada por el aire sucio: "Está al final del tubo de escape nacional", explica.

El material particulado, que también viaja en los vientos, es un guiso de fragmentos microscópicos de polvo, hollín y gotitas de agua en el aire, junto con sustancias formadas por reacciones químicas. Viene de automóviles, centrales eléctricas y fábricas, aunque también contribuyen el escape de diesel y las nubes polvorientas de las obras de construcción, caminos sin pavimentar y campos abiertos arados.

A pesar de todos los problemas, nuestro aire es mucho mejor hoy que en las últimas tres décadas. En 1970, la Ley de Aire Limpio se convirtió en ley después de que los episodios catastróficos de contaminación por humo y hollín dejaran a decenas de personas muertas. En un incidente de 1966, por ejemplo, 150 neoyorquinos murieron por insuficiencia respiratoria y enfermedad cardíaca cuando los patrones climáticos mantuvieron un intenso smog en la ciudad durante las vacaciones de Acción de Gracias. La ley le otorgó a la EPA la autoridad para establecer estándares nacionales de calidad del aire y obligar a los contaminadores a cumplirlos. "La Ley de Aire Limpio es una de las piezas de legislación más efectivas que se hayan escrito", dice Walke. Todo tipo de contaminación del aire se está reduciendo en todo el país, agrega, excepto en áreas como Atlanta y Phoenix, donde el extenso crecimiento de la población ha empeorado la calidad del aire.

"En conjunto, hemos reducido los contaminantes del aire en más de la mitad desde 1970", dice Jeffrey Holmstead, administrador asistente de la Oficina de Aire y Radiación de la EPA. "En ese mismo período, la economía creció en casi un 200 por ciento, las millas recorridas por automóviles y camiones aumentaron en más de un 170 por ciento, y el consumo de energía aumentó en casi un 50 por ciento. Tenemos más que hacer, pero es importante entender que hemos Hizo un enorme progreso ".

Peligroso para su salud?

Los estudios recientes, incluida la investigación recientemente publicada por encargo de la EPA, muestran que a pesar de que ha habido un progreso sustancial en los últimos 35 años, el daño causado por la contaminación del aire sigue siendo grave y de gran alcance. Un estudio de 95 ciudades de EE. UU. Publicado en 2004 por Revista de la Asociación Médica Americana vinculó el ozono con muertes prematuras por problemas como las enfermedades respiratorias y cardíacas. Los investigadores descubrieron que un aumento en el ozono, aunque muy por debajo de los estándares regulatorios actuales para el aire limpio, causó 3,767 muertes, un número que dicen es probablemente una subestimación.

El ozono se ha relacionado durante mucho tiempo con el aumento de los riesgos de enfermedades respiratorias como el enfisema, la bronquitis y especialmente el asma. "Aproximadamente un día después de [un ataque de aire en mal estado], usted ve más visitas a la sala de emergencias, más recetas de medicamentos y otros signos de actividad de asma, tanto en adultos como en niños", dice David Peden, MD, director del Centro para medicina ambiental, asma y biología pulmonar en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. Un estudio realizado en 2005 en la Universidad de Emory en Atlanta encontró que la contaminación del aire aumentó las visitas a la sala de emergencias por problemas respiratorios en aproximadamente un tres por ciento. "Que la contaminación del aire realmente cause el asma no es tan claro como puede pensar", dice Peden, "pero definitivamente hace que el asma sea más activo". El ozono irrita las vías respiratorias y causa una inflamación que puede dificultar la introducción de aire en los pulmones; También puede hacer que los ataques de asma empeoren. "Hay evidencia de que la contaminación del aire puede desencadenar un reflejo directo de los nervios sensoriales, lo que dificulta la respiración", dice Peden, incluso para aquellos que no tienen asma.

El material particulado también es dañino para nuestra salud: una de las áreas más recientes de investigación se centra en cómo afecta al corazón. "Las partículas que más nos preocupan son una fracción del tamaño de un glóbulo rojo, por lo que pueden penetrar en los pulmones, y hay evidencia de que pasan de allí a otras partes del cuerpo", dice Norman Edelman. MD, el jefe médico de la ALA. "Algunos datos sugieren que las partículas pueden causar más muertes que el ozono". En 2004, los investigadores de la Universidad Brigham Young, en Provo, Utah, encontraron una fuerte relación entre la exposición a largo plazo a la PM y un riesgo ocho a 18 por ciento mayor de morir por problemas cardiovasculares, como la inflamación pulmonar, la aterosclerosis acelerada y el paro cardíaco.

Según un estudio de 500.000 personas publicado por el Revista de la Asociación Médica Americana en 2002. Y la investigación del Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental a principios de este año mostró que la exposición durante el embarazo a las formas de contaminación causada por los gases de escape de los vehículos, los sistemas de calefacción y el consumo de tabaco pueden causar daños cromosómicos, lo que puede aumentar el riesgo de cáncer en los niños. . Los niños son especialmente vulnerables a los efectos dañinos del mercurio, un ingrediente de las emisiones de las centrales eléctricas que se transporta por el aire, se asienta en el agua y puede dañar los sistemas nerviosos de quienes comen pescado contaminado. "La contaminación del aire es un problema generalizado que tiene un gran impacto en la salud pública", dice John Walke del NRDC.

Problemas en la casa (y la oficina) y cómo resolverlo

Tan sucio como el aire exterior, puede enfrentar una amenaza aún mayor desde el aire en su hogar y oficina. "Ahí es donde los estadounidenses pasan el 90 por ciento de su tiempo", dice Jeffrey Holmstead de la EPA. De hecho, los niveles de contaminación del aire en su casa pueden ser de dos a cinco veces más altos, y en ocasiones hasta 100 veces más altos, que los de afuera. Sin embargo, muchos estadounidenses no saben que la EPA clasifica la calidad del aire interior entre sus cuatro principales preocupaciones de salud ambiental.

¿Por qué el aire interior es tan malo? En parte porque los hogares y edificios de oficinas obtienen poca ventilación. Como resultado, "solo se necesita una baja tasa de emisiones de contaminantes en el interior para degradar significativamente la calidad del aire en el interior", dice William Fisk, científico principal y jefe del Departamento de Medio Ambiente en el Interior del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, en Berkeley, California. "Los riesgos pueden ser sustanciales". A continuación se muestran los contaminantes internos más serios y cómo evitarlos.

En casa

RADÓN La EPA, un gas radioactivo inodoro e incoloro que proviene naturalmente del uranio en el suelo, la EPA sospecha que el radón causa hasta 30,000 muertes por año por cáncer de pulmón. Para obtener referencias a contratistas que puedan probar su casa, comuníquese con la oficina de radón de su estado (búsquelo en Indoor Air Quality). Si tiene un problema de radón, el contratista puede instalar un sistema de ventilación.

MONÓXIDO DE CARBONO Este gas inodoro es emitido por queroseno o calentadores de gas, estufas de leña, chimeneas, hornos, calentadores de agua y estufas de gas; Puede causar dolores de cabeza, mareos, náuseas y, en niveles altos, incluso la muerte. Para evitar que se acumule monóxido de carbono, asegúrese de que el equipo de calefacción, las estufas y las chimeneas se ventilen hacia el exterior y se inspeccionen todos los años. Instale detectores de monóxido de carbono en su sótano o en cualquier lugar donde se encuentre su sistema de calefacción y en la sala de estar de su hogar.

PBDEs Los difeniléteres polibromados son productos químicos utilizados como retardantes de llama en artículos tan diversos como ropa de dormir para niños, muebles tapizados, colchones, computadoras y equipo de oficina. Se pueden liberar en el aire como finas partículas de polvo que se depositan en su hogar o lugar de trabajo. Estudios recientes han encontrado altas concentraciones de pbdes en adultos, recién nacidos y leche materna. Aunque hasta el momento no se ha realizado ninguna investigación en seres humanos, los hallazgos de estudios en animales sugieren que las PDBE pueden tener una amplia gama de efectos tóxicos para la salud, incluido el desarrollo cerebral interrumpido, la inmunidad deteriorada y posiblemente el cáncer. La mejor manera de evitar estos productos químicos es comprar muebles y aparatos electrónicos que no los contengan. Por ejemplo, Ikea, Sony y Toshiba ya han eliminado PDBEs de sus productos.

LIMPIADORES Y DESINFECTANTES DEL HOGAR Una fuente menos obvia de la contaminación del aire interior, tal vez porque a menudo tienen un olor tan fresco, estos productos contienen sustancias químicas orgánicas, compuestos que pueden irritar los ojos, la nariz y la garganta; dolores de cabeza del gatillo; y causar náuseas. Siempre que sea posible, use limpiadores no tóxicos y / o soluciones naturales: vinagre para desinfectar, jugo de limón para limpiar los accesorios y bicarbonato de sodio para restregar. Si debe usar limpiadores convencionales, asegúrese de que las habitaciones estén ventiladas con aire fresco.

PINTAR Las fuentes más peligrosas de químicos orgánicos que los limpiadores y desinfectantes domésticos, pinturas, decapantes de pintura y quitamanchas pueden contener los posibles carcinógenos benceno y cloruro de metileno. Revise las etiquetas para advertencias y use productos que contengan estos químicos solo fuera o en áreas bien ventiladas. Mejor aún, use pinturas de bajo VOC, como la línea Pristine Eco Spec de Benjamin Moore.

FORMALDEHÍDO Los aparatos que queman combustible (como calentadores y hornos), limpiadores para el hogar y algunas pinturas también contienen pequeñas cantidades de este químico. Puede causar irritación, junto con reacciones alérgicas, ataques de asma y posiblemente cáncer, según la EPA. Sin embargo, la mayor fuente de formaldehído en la mayoría de los hogares son los muebles y los materiales de construcción, como los adhesivos que unen la madera prensada en tableros de partículas. Por lo general, estos productos emiten más formaldehído cuando son nuevos, por lo que ventile las habitaciones con aire fresco siempre que detecte un olor químico. Si el aire está incómodamente caliente o húmedo, haga funcionar el acondicionador de aire: el calor acelera la liberación de formaldehído en el aire.

En el trabajo

Si pasa todo el día en una oficina, se enfrenta a muchos de los mismos contaminantes del aire interior que hace en casa, aunque algunos pueden ser peores. Por ejemplo, puede estar expuesto a más PDBE si se sienta en una habitación cerrada llena de computadoras y equipo de oficina. Sin embargo, la mayor diferencia entre una oficina y un hogar es que es más probable que las oficinas estén selladas, con la calidad del aire controlada a través de grandes sistemas de ventilación. "Los principales problemas generalmente son la recolección de humedad y suciedad en el sistema, y ​​los espacios de trabajo no tienen suficiente ventilación", dice Mark Mendell, PhD, epidemiólogo del Departamento de Ambiente Interior del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. Estas condiciones fomentan el crecimiento de mohos y bacterias, que pueden desencadenar alergias y ataques de asma. Reporte inmediatamente cualquier fuga de tuberías, ventanas o techos (los techos planos típicos de los edificios de oficinas a menudo son propensos a fugas). Si derrama un líquido, límpielo de inmediato. Almacene los alimentos en los refrigeradores y retire la basura rápidamente para que no atraiga plagas que podrían producir alérgenos o hacer que los pesticidas sean necesarios.Nunca bloquee las salidas de aire con muebles, cajas o pilas de papel. Y no cuente con plantas de interior para ayudar a limpiar el aire. "Son demasiado pequeños para hacer una diferencia como depuradores de aire y en realidad pueden fomentar el crecimiento de moldes", dice Janice Nolen, de ALA.

Finalmente, en el trabajo y en casa, abre las ventanas. El aumento de la ventilación en interiores es una de las mejores maneras de dispersar los contaminantes químicos, acelerar la ventilación de los productos derivados de la combustión y desalentar el crecimiento de moho. Ahh Ahora puedes respirar más fácil.

La política de la contaminación.

En marzo, el gobierno de Bush instituyó varias nuevas reglas de contaminación que, según la EPA, "harán de los próximos 15 años uno de los períodos más productivos de mejora de la calidad del aire en la historia de Estados Unidos". Al limitar gradualmente las emisiones de contaminantes como los óxidos de nitrógeno hasta 2015, la Regla de la autopista interestatal de aire limpio reducirá los focos que se derivan de las centrales eléctricas de carbón en 28 estados en la mitad oriental de los Estados Unidos. (El oeste se basa en combustibles más limpios, como el gas natural). Otra regla regula las emisiones de mercurio de las plantas de carbón.

Algunos grupos, como el NRDC, cobran que las nuevas regulaciones no hacen lo suficiente para frenar la contaminación y, en ciertos casos, pueden alentarlo. Están especialmente preocupados por los cambios en la Ley de Aire Limpio que permiten que las antiguas plantas de energía eviten cumplir con los nuevos estándares de contaminación cuando realizan actualizaciones que cuestan menos del 20 por ciento del valor de la planta. Aflojar los requisitos de actualización "esencialmente significa que algunas plantas nunca tienen que cumplir nuevos estándares", dice Janice Nolen. "Se hace un enorme agujero en las reglas". La administración dice que las nuevas reglas de actualización motivan a los propietarios de plantas a modernizarse y les dan más libertad para decidir por sí mismos cómo contribuirán a los objetivos estatales y nacionales de emisiones. Los grupos ecologistas demandaron al gobierno para mantener las regulaciones más estrictas, pero en junio, un tribunal federal de apelaciones falló a favor de la administración.

Otro punto de discusión es cómo se reducen las emisiones. Un sistema de intercambio de crédito permite que las plantas que realizan más tareas de limpieza de las que requiere la EPA obtengan créditos de contaminación que pueden intercambiarse o venderse a otras plantas. En efecto, el derecho a contaminar se convierte en una mercancía que una planta de energía puede comprar si está sucia, o se beneficia de ella si está limpia.

El comercio deja a muchos contaminadores descolgados, dice Nolen. "Incluso si reduce las emisiones totales en promedio, no está respirando ese promedio si está a favor del viento de una planta sucia; está respirando lo que sale de esa planta", señala. "Estamos contentos de tener toneladas de contaminantes fuera del aire, pero algunas personas están pagando un precio que no deberían tener porque las empresas no quieren limpiar todas las plantas".

¿Entonces que puedes hacer? Inste a sus representantes gubernamentales a apoyar la legislación de aire limpio. Inicie sesión en la American Lung Association y haga clic en "¡Actúe!" para enviar un correo electrónico a sus senadores, pidiéndoles que defiendan la Ley de Aire Limpio.