Cómo Rob Summers caminó de nuevo

A la edad de 20 años, Rob Summers era un humano impresionante: de pelo oscuro, 6 pies-1, 190 libras, podía pescar 315 libras y agacharse 425. Una estrella en múltiples deportes, había sido explorado por la Liga Mayor Béisbol desde la escuela secundaria. Su equipo de béisbol en Oregon State acababa de ganar la Serie Mundial Universitaria. Trabajaba todos los días para obtener su bola rápida, su cortador y su curva de más de 90 millas por hora, en camino a una carrera lucrativa en las Grandes Ligas.

Luego, una noche de julio de 2006, caminó hasta el final de su camino de entrada en Portland, Oregón, para conseguir su bolsa de deporte. Un coche salió de la nada, saltó el bordillo, lo golpeó en la pierna, lo arrojó al capó y al aire y se marchó. Estaba paralizado.

Los médicos en el hospital le dijeron que el daño a su médula espinal significaba que nunca volvería a caminar, nunca se pararía, nunca sentiría nada debajo de su pecho y que tendría suerte de recuperar el uso de sus manos y brazos.

El futuro para las personas con ese tipo de diagnóstico, más de un millón en los EE. UU., Es sombrío. La incontinencia, la falta de función sexual y las barreras para todo, desde el trabajo hasta la compra, son comunes, y su sesión constante conlleva a graves problemas de salud, desde coágulos y derrames de sangre hasta dolor de espalda y diabetes. La mayoría de las personas entregadas a este pronóstico habrían llorado. Summers, sin embargo, miró a los médicos y dijo: "Obviamente no me conoces muy bien".

En las últimas décadas, los investigadores de lesiones en la columna vertebral han aprendido que los gatos y las ratas con la médula espinal dañada pueden caminar con la estimulación eléctrica de la médula espinal, pero nadie había probado esto con un humano. Rob Summers fue el primero. En noviembre de 2009, un equipo de médicos y científicos de UCLA, CalTech y la Universidad de Louisville se unieron para implantar quirúrgicamente una pequeña serie de electrodos de platino en la cubierta de su médula espinal debajo del sitio de la lesión. Cuando se encendieron estos electrodos, de una fuente similar a la que se utilizaba para alimentar a los marcapasos, Summers sintió un hormigueo en sus músculos, desde el abdomen hasta los dedos de los pies. (Su estudio de caso fue publicado recientemente en la revista médica La lanceta.)

Cuando estos electrodos se disparan, replican la estimulación que normalmente habría provenido de su cerebro. Es un poco como subir el volumen en el sistema nervioso de Summers. Esto aumenta la excitabilidad de los nervios debajo de su lesión, lo que les permite funcionar nuevamente. Tres días después de su rehabilitación postoperatoria en la Universidad de Louisville, Rob Summers hizo algo que ninguna otra persona paralizada en el planeta ha hecho: bajo su propio poder, se puso de pie. Uno de los investigadores dijo: "Tenía miedo de creerlo cuando lo vi".

Ahora con 25 años, Summers ha continuado estableciendo récords en la recuperación de lesiones de la médula espinal. Él estima que ha pasado más tiempo en una caminadora de rehabilitación que nadie, excepto Christopher Reeve (cuya fundación pagó gran parte de esta investigación). Ahora permanece sin asistencia durante una hora todos los días, y ha caminado en una cinta de correr durante cuatro minutos. Algún día, jugará béisbol otra vez, tiene la intención.

Summers y sus médicos se apresuran a señalar que el dispositivo en su columna vertebral, llamado estimulación epidural, aún no constituye una cura disponible; es el primer ser humano que lo intenta, y aún tienen muchos problemas técnicos por resolver. Sin embargo, sugiere un futuro en el que las personas con lesiones en la columna vertebral pueden dejar sus sillas de ruedas y caminar nuevamente.

Mientras tanto, el solo hecho de estar de pie brinda importantes beneficios para la salud. Summers ha descubierto que el movimiento hecho posible por el estimulador ha mejorado la presión arterial, la frecuencia cardíaca, los pulmones y las funciones circulatorias. Está recuperando músculo. Ha recuperado algo de sensibilidad debajo del sitio de la lesión, lo que sugiere que el estimulador en realidad está causando que el tejido espinal dañado vuelva a crecer. Necesita menos medicamentos, siente menos dolor y es probable que viva más tiempo.

Y no hace falta decir que está mucho más contento con todo, incluso con las agujas. "En la oficina del médico el otro día", dice, "me dieron una inyección y realmente pude sentirla".

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