Todo lo que crea que sabe sobre su origen étnico (y su familia) podría estar equivocado

Al igual que muchos hombres que están caminando silenciosamente en sus años crepusculares (tengo 42 años), me he preguntado acerca de mis antepasados. ¿Quiénes eran? ¿Que hicieron? ¿Qué series complejas de alegrías, tragedias, romances y dificultades formaron mi árbol genealógico desesperadamente nudoso? ¿Y cómo encuentro las respuestas?

Así que, al igual que otros veteranos, gasté $ 19.99 en una cuenta de Anvestry y comencé a llenar los espacios en blanco.

De inmediato descubrí cosas geniales. Por un lado, dos de mis bisabuelos tenían nombres asombrosos ("Félix", del lado de mi madre; "Nazareno", del de mi padre). Y de acuerdo con los datos del Censo de EE. UU., Dos de mis dos abuelos polacos vivían a pocas cuadras el uno del otro en el sur de Filadelfia; sin embargo, nunca se cruzaron hasta 40 años después, cuando mi padre comenzó a salir con mi madre.

Pero cuando hice clic en otro registro de pasajero inmigrante o tarjeta de reclutamiento, Ancestry se burló de algo realmente mágico: una prueba de ADN.

Por un bajo precio ($ 99), el poder todopoderoso de la ciencia genética moderna podría aprovecharse para revelar los secretos de mi doble hélice. ¿Quién sabe? Tal vez ni siquiera soy polaco y mi apellido imposible de deletrear no es más que una cubierta de mi verdadera herencia. Tal vez fui cambiado al nacer (lo que explicaría mucho).

¿Cómo puedo resistir?

La toma de saliva

El kit de Ancestry llega a finales de abril. Mi parte del proceso es simple: escupir a través de un pequeño embudo en un tubo de plástico hasta que haya suficiente líquido para alcanzar una línea ondulada. "No llene en exceso", advierten las instrucciones. (Como si solo pudieran manejar gran parte de mi ADN).

Espere. ¿Qué sucede si se trata de un complicado trámite de aplicación de la ley, como por ejemplo, cómo los policías envían cartas a los fugitivos, alegando que han ganado un televisor de pantalla plana y todo lo que tienen que hacer es recogerlo? Mi saliva podría encontrar su camino en una alineación de la policía basada en el ADN. Una mezcla de tubos y de repente mi código genético está vinculado a una serie de robos de vehículos blindados en Santa Mónica o una serie de asesinatos espeluznantes en Portsmouth, New Hampshire.

Pero, de nuevo, me gano la vida como novelista criminal. Si esto sucediera, sería lo mejor que nunca.

La orgía de nucleótidos

Mi baba se dirige a un laboratorio en San Diego. Una ciudad encantadora. Ojalá estuviera de acuerdo.

Le pregunto a Stephen Baloglu, director de marketing de productos del servicio de pruebas de ADN de Ancestry, qué sucede a continuación. "Un robot deposita su ADN en un chip", explica, "junto con un montón de ADN de otras personas".

En resumen, mi ADN será parte de una orgía genética. Baloglu lo compara con un avión, con cada hebra de ADN asignada a un asiento, pero vamos: el ADN por su propia naturaleza existe para mezclarse. Se va a poner, ¿verdad?

Ancestry me ha asegurado que las muestras no van a "ponerse en marcha". Pero aún. Vamos.

A continuación, el chip va en una máquina que lee mi código genético. El ADN humano es igual al 99.9 por ciento. Tú, yo, David Lynch, todos tenemos el mismo 99.9 por ciento. Pero en ese 0,1 por ciento restante se encuentran diferencias, muchas de las cuales son marcadores genéticos llamados polimorfismos de nucleótido único. Estos determinan el color de tu cabello. Color de los ojos. Tipo de cerumen. Pero también sirven como claves para su ascendencia.

"Nos centramos en 700,000 de esos marcadores", dice Baloglu, "y tratamos de obtener el máximo valor de esos datos".

¿Cómo? Comparándolo con un grupo de casi 100,000 personas indígenas en todo el planeta. "Hemos ido a los lugares más lejanos del mundo para recolectar ADN, de personas que no se han mudado de ese lugar en generaciones", dice Baloglu.

Hay, sin embargo, mucho margen de error."Toda su secuencia de ADN consta de cuatro moléculas, o 'letras', organizadas en una larga secuencia de 3 mil millones de pares", dice Robert Klitzman, MD, director del programa de Maestría en Bioética de la Universidad de Columbia. "Estas pruebas solo analizan una fracción de la secuencia; es como mirar la primera letra de cada página de un libro".

Hombre asiático secreto

Lo primero en el Día de la Madre, recibí una feliz sorpresa por correo electrónico: ¡Ya están los resultados de mi ADN! Es hora de descubrir si mis padres me estaban mintiendo. Y si lo fueran, ¿puedo recuperar esa tarjeta del día de la madre?

Los resultados vienen en dos partes: algo que se llama mi "Estimación de etnicidad" y posibles coincidencias con otros miembros de Ancestry.

Crecí pensando que era 75 por ciento polaco y 25 por ciento italiano, gracias a tres abuelos polacos y una abuela italiana de espíritu libre (que nos mimó mucho). Como se muestra en el gráfico de la derecha, mis estimaciones estaban un poco descartadas.

Ahora, los irlandeses que puedo explicar. Cuando tengo un Jameson, le digo a mis amigos que estoy "tomando un poquito del Oirish". Y claramente, he hecho esto lo suficiente para que aparezca en mi ADN. Pero el sur de Asia? ¿Y qué pasa con los escandinavos?

"La gente espera que sus porcentajes coincidan con su genealogía, pero las pruebas en la actualidad no hacen mucho más que distinguir entre europeos, asiáticos y africanos", dice Debbie Kennett, investigadora honoraria asociada en University College London y autora de ADN y redes sociales. "Ancestry intenta dividir los continentes y asignar nombres específicos de países a grupos de población generados por computadora. Esto a veces puede producir resultados extraños. Encuentro que los estadounidenses invariablemente salen con porcentajes mucho más altos de" británicos "que yo".

Baloglu de Ancestry me dice que estos resultados de "seguimiento" tienden a representar los últimos 1,000 años; Mis presunciones acerca de mi etnicidad se remontan solo a unas pocas generaciones.

"La gente está más mezclada de lo que piensa", dice el Dr. Klitzman, el autor de ¿Soy yo mis genes? "No es como si las personas se hubieran quedado en sus patios traseros a lo largo de la historia". Si lo hubieran hecho, piensa en lo aburrida que habría sido la Primera Guerra Mundial.

La otra mitad de mis resultados de ADN son mucho más sorprendentes.

Un ejército de octavos primos

Mi ADN me emparejó con tres primos o segundos primos (con una probabilidad "extremadamente alta"), cuatro primos cuartos ("muy altos") y páginas y páginas (y páginas) de quintos a octavos primos, con una probabilidad que va desde 50 por ciento hasta el final para no freakin 'probable.

Ancestry no proporciona nombres y direcciones; eso sería escalofriante En su lugar, le dan una lista de nombres de usuario y un botón de "coincidencia de revisión" para ver si sus árboles genealógicos pueden cruzarse. (Todos los partidos son miembros de Ancestry que han completado sus árboles genealógicos).

Antes de sumergirme, me detengo. Todo me parece una red social extrema. De acuerdo con alguna máquina, en lugar de hacer amigos, seguir o tuitear, esencialmente uso fluidos corporales para llegar a otras personas cuyos fluidos corporales coinciden con los míos.

Si la gente de Ancestry tuviera alguna inteligencia de marketing, lo llamarían "Spitter".

Los primos y segundos primos que ya conozco. Pero la gran cantidad de coincidencias de "primos lejanos" (cientos) es desalentadora. Mi familia ya es un trabajo.

¿Realmente necesito más parientes? He echado un anzuelo de pesca en mi reserva genética, y estoy un poco preocupado por lo que podría tirar de la línea.

Aún así, he llegado hasta aquí. El botón "revisar partido" no ayuda con los primos lejanos; ningún nombre me parecía familiar. Tendré que utilizar el enfoque directo. Pienso en el correo electrónico algo como:

Yo cuz
¡Oye! Parece que estamos relacionados. ¿Me prestas el coche este fin de semana?
Sinceramente,
Tu primo octavo favorito (el guapo)

Pero luego me imagino que eso podría informar al sitio, con mi ADN revocado, o lo que sea. Así que en vez de eso escribo:

¡Hola!
Posiblemente somos primos de quinto (o sexto, séptimo u octavo). No puedo evitar preguntarme si podríamos conocernos en la vida real, cómo podrían cruzarse nuestros árboles familiares o si estamos en la misma área geográfica.

Luego les doy un poco de mi biografía (nativo de Philly, escritor, papá) para que no piensen que soy un loco o acosador.

Me acerco a 18 posibles primos y escucho de cuatro. Los primos terceros y cuartos nunca responden. (¡Feh! ¿Así es como tratan a los familiares?)

Entonces, ¿quién respondió? Amigos, conozcan a mi nueva familia.

—Una enfermera y artista de OR, abuela de cinco años, que vive cerca de Pittsburgh. Muy amigable. Me invitó a llamar en cualquier momento. (Nota personal: probablemente pueda convencerla de que tome prestado el auto el próximo fin de semana).

—Un chico de 34 años y 6'7 "de Galveston, Texas, que trabaja en educación superior y quiere escribir profesionalmente algún día. (A esa altura, recomendaría una carrera diferente. Por ejemplo," chico que llega para las cosas en el estante superior ".

-Un individuo que creció en la costa oeste pero que vivió en Washington, DC y Europa. "Viajo mucho." (Claramente, mi nuevo primo es un espía internacional. ¡Sí!)

-Un veterano de la Segunda Guerra Mundial de 91 años que vive en Oklahoma. Incluso si no estamos relacionados, hombre, me encantaría escuchar las historias de este tipo.

Dicho esto, no puedo encontrar ningún vínculo obvio entre sus árboles genealógicos y los míos. Lo que no es sorprendente: las conexiones familiares se expanden a tasas increíblemente exponenciales a medida que se avanza en el tiempo.

Digamos que tú y yo somos primos hermanos. Eso significa que compartimos un conjunto de tatarabuelos. Esta podría ser cualquiera de las 16 parejas en mi árbol genealógico (probablemente personas que vivieron en el siglo XIX y que su iPhone las aterrorizaría).

Incluso si no tuviéramos vida y pudiéramos rellenar todas las ramas del árbol, ¿qué significaría eso? Si vuelves lo suficientemente lejos, ¿no somos todos primos? El vínculo es esencialmente sin sentido. Es decir, a menos que seas famoso, rico o ambos, en cuyo caso serás de inmediato mi primo favorito.

Este tipo de partidos también tienen límites científicos. "Es mucho más difícil predecir las relaciones más allá del nivel de segundo primo debido a la forma aleatoria en que se hereda el ADN", dice Kennett. "Como resultado, las personas pueden hacer suposiciones falsas".

Tanto para pedir prestado el coche este fin de semana.

La larga cola de caballo

Aproximadamente una semana después de los resultados de las pruebas, recibí un correo electrónico de un partido. El primo Tom de Tennessee menciona a su tía Dolly, como a mi abuela Eleanor.
Tom preguntó: "¿Eres el hijo mayor de Walter?"

Que de hecho soy. Y tengo el vago recuerdo de que teníamos parientes de Tennessee.

"Creo que te conocí cuando eras un bebé", escribió Tom. "Por favor, dile a tu papá que dije hola. ¿Sigue siendo un hombre salvaje con una cola de caballo?"

En estos días, mi padre es un jubilado tranquilo de 65 años con adelgazamiento del cabello de sal y pimienta. Pero cuando yo nací, él era un rockero de pelo largo que tocaba la guitarra y que aparentemente era considerado por sus primos del sur como un "hombre salvaje".

Ya que soy alguien a quien se le hace una prueba de ADN para divertirse, es seguro decir aquellos Los genes saltaron una generación.

( El editor Peter Moore perdió a su padre por un ataque al corazón a una edad temprana, y estaba decidido a no seguir sus pasos. Pero pronto aprendió que el historial médico de tu padre es solo la mitad de la historia. Descubrir Qué más heredas de papá.)