Hay problemas en el aire

Bajo la luz de un alto sol otoñal, estoy frente a un bosque de abetos de Douglas, disfrutando del vértigo provocado al mirar hacia el cielo a los gigantes. A unos cientos de metros de distancia, una brisa susurra en el estrecho de Georgia. Es otro día espectacular en el Parque Provincial de la Playa Rathtrevor, uno de los lugares para acampar más populares de la Columbia Británica. Embrujada por la belleza, casi puedo olvidar el peligro.

Hace doce años, un monstruo dormido despertó, como un extraterrestre de película B, en esta parte central de la isla de Vancouver. Atacó disparando millones de esporas invisibles, misiles microscópicos que podrían infiltrarse en los pulmones y el sistema nervioso central de una víctima y causar neumonía o meningitis fatales. El nombre de la criatura: Cryptococcus gattii, un hongo que se cree que existió únicamente en climas tropicales y subtropicales. Esta cepa de C. gattii (SEE-gat-tee-aye) fue diferente. No solo emergió, sino que también prosperó, en el noroeste del Pacífico, lejos de su entorno tradicional, sino que también pareció más letal para los jóvenes y en forma. Una de esas víctimas fue Mike Merriman, un joven sano de 26 años de la ciudad de Nanaimo, en la isla de Vancouver. En junio de 2006, desarrolló molestias en la parte baja de la espalda y el abdomen, y luego comenzó a toser. En julio ya estaba muerto. El hongo había colonizado sus pulmones y su sistema nervioso central y había cerrado su cuerpo.

Mientras deambulo por los senderos, con una brisa fresca en mi cara, me doy cuenta de que las mismas esporas invisibles podrían estar rodeando mi cabeza. "Probablemente esté bien", me había asegurado Karen Bartlett, Ph.D., un día antes. Bartlett es el micólogo de la Universidad de Columbia Británica que descubrió el hongo en la isla. Todavía . . . Me inclino para examinar el tronco de un árbol, una propiedad de primera para crecer gattii. Un crecimiento peludo ha entrelazado la base del tronco y se ha deslizado en las grietas de la corteza. Mi garganta se tensa. Agito mi inhalador de asma y doy un tirón.

Relájate, me digo. Probablemente estarás bien.

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"SON TRAMOS PEQUEÑOS ERRORES," dice Bartlett mientras empuja un plato de petri salpicado de esporas de C. gattii cultivadas debajo de mi nariz para verlas. Normalmente necesitaría un microscopio para ver los hongos, pero aquí en su laboratorio, las bestias, teñidas de marrón, han crecido hasta alcanzar el tamaño de cabezas de alfiler en la solución de agar.

Ciertamente miro, y por un momento imagino una de las manchas marrones saltando del plato y deslizándose hacia un rincón del laboratorio, al estilo Alien, o peor, lanzando un asalto aéreo hacia mi nariz y mis pulmones. "No te preocupes", dice Bartlett. "No te estoy matando parándome aquí con estos". Las esporas parecen estar envueltas en el plato de vidrio, pero de nuevo, como ella dice, son trampas difíciles.

Todos son. Desde la levadura de cerveza que se usa para hacer ale (Saccharomyces cerevisiae) hasta el hongo del pie de atleta (Epidermophyton floccosum, entre otros) hasta el moho negro en los sótanos (Cladosporium), el mundo de los hongos es una tierra vasta, borrosa, funky, extravagante, profundamente misteriosa. de la peculiaridad. Setas, hongos, mohos, invaden todos nuestros rincones. Puedes encontrar hongos en la caca de los pájaros y en ese elegante plato de trufas. Los hongos crecen en franjas de millas cuadradas en el bosque, debajo de la hojarasca. Incluso hay hongos que prosperan en el subzero desierto antártico.

"Las esporas están en todas partes", dice Gregory Mueller, Ph.D., un micólogo del Jardín Botánico de Chicago. "Estamos siendo bombardeados con ellos todo el tiempo". No lo creas? David Kadosh, Ph.D., investigador del Centro de Micología Médica de San Antonio, sugiere este experimento: "Saca un trozo de pan", dice.

"Se va a moldear. Estas cosas están en el aire, están listas para crecer".

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Los científicos estiman que aproximadamente 1,5 millones de especies diferentes de hongos existen en el planeta, algunas buenas, otras malas y todas feas, pero solo alrededor del 5 por ciento ha sido clasificado formalmente. Por ejemplo, en la columna "mala", hay Aspergillus flavus, un hongo que tiene el potencial de contaminar el grano almacenado, donde produce una toxina carcinógena. Más infames son los hongos, un término general para las más de 100 especies de hongos silvestres que son lo suficientemente venenosos como para enfermar o posiblemente matar a la persona que confunde a uno con una merienda segura en el bosque. Y luego está la mortal cepa de C. gattii en la isla de Vancouver, que ha resultado ser incluso más móvil y adaptable de lo que pensaban los micólogos. En los años transcurridos desde que apareció originalmente en la isla, el hongo se propagó a la Columbia Británica continental y luego envió zarcillos a Washington y Oregón. La primavera pasada, los investigadores de la Universidad de Duke anunciaron que podría extenderse al norte de California.

Asustado Casi tan espeluznante es la realidad de que sin ciertos hongos, la raza humana podría haberse extinguido hace mucho tiempo. "Si no tuviéramos el compostaje de las hojas en otoño, no habríamos evolucionado porque no habría habido espacio", dice Bartlett. "Y sin los hongos, no habría penicilina ni ningún otro antibiótico". Tampoco se habrían desarrollado estatinas para eliminar el colesterol, ya que originalmente se derivaron de hongos como el Aspergillus terreus y Penicillium citrinum. Un estudio de la Universidad de Dundee, en Escocia, incluso sugiere que los minerales producidos por un hongo podrían ayudar a limpiar las zonas de guerra tóxicas al absorber y "bloquear" el uranio empobrecido que se utiliza en las armas, como las rondas de perforación de armaduras. "La esperanza es que esto podría ayudar a evitar que las plantas y los animales absorban el material radioactivo", dice Geoffrey Gadd, Ph.D., profesor de microbiología y autor principal del estudio de 2008.

"También podría impedir que el uranio se filtre del suelo hacia las aguas subterráneas".

Tal es nuestra relación de amor y odio con los hongos: pueden ser amigos o enemigos, salvar vidas o, como en el caso de Mike Merriman, tomar vidas.

AL PRIMERO, LOS DOCTORES HABLADOS que Merriman tenía neumonía, o tal vez la gripe. Hicieron pruebas de sangre. Le pusieron antibióticos. Tomaron una radiografía de tórax, una ecografía y una tomografía computarizada. Después de numerosas visitas al médico, la madre de Merriman, Barb, comenzó a buscar en línea y encontró artículos sobre C. gattii: los síntomas eran sorprendentemente similares a los de su hijo. Pero los médicos inicialmente descartaron su teoría de que C. gattii podría ser la causa. No fue hasta que Merriman fue admitido en una sala de emergencias que un médico finalmente lo examinó para detectar el organismo. El misterio fue resuelto, demasiado tarde. Las esporas fúngicas habían colonizado sus pulmones. Su sistema nervioso central también se había infectado, provocando una forma de meningitis. Murió esa noche.

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Cuando Bartlett recibió la noticia de la muerte de Merriman, no se sorprendió. Ella había estado siguiendo a C. gattii desde 2001, después de que el Centro de Control de Enfermedades de la Columbia Británica la contactara sobre varios mamíferos marinos y terrestres muertos por el hongo, incluidos gatos, perros, marsopas, hurones, alces, alpacas y ovejas. Una de las primeras víctimas humanas, Esther Young, una mujer sana de 45 años de Victoria, Columbia Británica, que visitó el Parque Rathtrevor, sucumbió a C. gattii en 2002.

Bartlett viajó a Rathtrevor con su equipo de investigación, compuesto principalmente por sus estudiantes, y comenzó a recolectar muestras de suelo y frotar árboles. "Al final de ese verano, habíamos mapeado colonias de C. gattii hasta Victoria", recuerda. Hasta la fecha, se han reportado más de 250 infecciones por C. gattii en la Columbia Británica. La tasa de mortalidad: alrededor del 9 por ciento. Por el contrario, el virus de la "gripe porcina" H1N1 2009 tuvo una tasa de mortalidad inferior al 1 por ciento. Bartlett sospecha que incluso más casos no denunciados pueden haber estado ahí, tal vez de personas que simplemente asumieron que habían estado enfermas con otra cosa. "No hay duda de que los casos leves o asintomáticos están presentes pero no se cuentan", dice ella. "Algunos de los casos se diagnosticaron simplemente porque a la persona se le realizó una radiografía de tórax y se descubrió un nódulo de criptococo".

Desde 2004, 70 personas han sido infectadas con C. gattii en los Estados Unidos, según Julie Harris, Ph.D., M.P.H., epidemióloga del personal de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Dieciséis han muerto. "Todavía estamos viendo un número creciente de casos en los Estados Unidos cada año".

Afortunadamente, a diferencia de muchas infecciones virales y bacterianas, un combate con C. gattii no significa que su víctima sea contagiosa. Otro consuelo es que solo una pequeña fracción de las personas expuestas a C. gattii se enferman, y cuando lo hacen, la infección se puede tratar con medicamentos antimicóticos. Pero esto supone que el médico realmente sabe qué tratar.Hasta hace poco, los médicos en el noroeste del Pacífico realizaban diagnósticos erróneos de rutina como gripe, neumonía o incluso cáncer de pulmón. "Verían estos nódulos pulmonares y harían el diagnóstico", dice Bartlett. "En uno de los primeros casos, un médico le dijo a un paciente:" Tengo buenas y malas noticias para usted: la buena noticia es que no tiene cáncer; la mala noticia es que tiene SIDA ". "

Debido a que el tema de los hongos atrae escasa atención más allá de un círculo relativamente pequeño de micólogos, la toma de conciencia ha tardado en llegar. "Es espantoso lo poco que se gasta en la escuela de medicina capacitando a los estudiantes para diagnosticar infecciones por hongos", dice Kadosh.

"La gente se está muriendo por infecciones de hongos porque los médicos no saben cómo diagnosticarlos".

Bartlett está de acuerdo. "Uno de los grandes desafíos para nosotros fue convencer a los médicos para que dijeran: 'Oye, hay un nuevo organismo en el bloque que afectará a las personas con sistemas inmunitarios aparentemente sanos', dice ella. "_'Se verá como el cáncer de pulmón, pero no lo es '. "

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Para todos los maravillosos—Y destructivas— las cosas que los hongos pueden hacer, parecen carecer de la habilidad crucial para atraer investigadores. "Aunque los hongos son los bichos más fascinantes del mundo, no hay muchos científicos que lo crean", dice Mueller. "La cantidad de personas que estudian la gran diversidad de especies y la gran diversidad de preguntas es simplemente muy pequeña".

Una de las razones es la competencia. Sí, los hongos son más altos en la escala evolutiva que, por ejemplo, las bacterias y los virus. Y, como ha demostrado C. gattii, son igual de eficaces para causar enfermedades y la muerte. Pero las bacterias y los virus aún acaparan la atención científica y los dólares de investigación.

Las infecciones por hongos en particular son "una especie de área descuidada", dice Kadosh. "Hay disponibles alrededor de 30 clases diferentes de antibióticos, pero solo cinco clases principales de antifúngicos". Como suele ser el caso, a veces se necesita un brote como el episodio de C. gattii, cuanto más misterioso y mortal mejor, para captar nuestra atención. De hecho, poco después del brote en Rathtrevor Park, el Centro para el Control de Enfermedades de la Columbia Británica envió cartas a todos los médicos en la Columbia Británica para alertarlos sobre la presencia del hongo en la isla de Vancouver. Desafortunadamente, como señala Bartlett, eso no ayudó a Merriman. Tampoco ayuda a alguien como yo, un visitante de la isla que luego se va a casa a Chicago y podría desarrollar una tos 6 meses después.

Todo lo cual señala un dilema: hay una cosa ... aterradora ... escupir esporas al azar, una cosa que tiene el poder de matarte si tu médico no sabe cómo buscarla como una causa de misteriosa gripe. los síntomas. Probablemente no te infectes, pero, de nuevo, nadie puede decir con seguridad que no lo harás. Pero hey, no pierdas el sueño por eso, y por todos los medios, sigue recorriendo esos bosques de hongos del noroeste del Pacífico y reservando campings.

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Una cosa que está clara es que C. gattii se ha propagado desde la isla de Vancouver a la Columbia Británica continental hasta los Estados Unidos. El misterio es cómo. ¿Y por qué ahora? C. gattii se había encontrado anteriormente solo en Australia, entre los árboles de eucalipto. ¿El hongo fue traído de alguna manera aquí? Si lo fue, ¿por qué se ha afianzado solo en el noroeste?

No hay respuestas definitivas, pero Bartlett tiene teorías. Ella duda, por ejemplo, que el hongo fue importado, porque la cepa C. gattii que se encuentra en el noroeste del Pacífico difiere de las cepas que se encuentran en otras partes del mundo. En su lugar, ella cree, el hongo probablemente había estado inactivo en la isla de Vancouver todo el tiempo, tal vez durante miles de años, y había sido controlado por otros organismos.

¿Entonces qué pasó? "En este caso, pensamos que lo que está cambiando es el clima", dice ella. "En los últimos 40 años, la temperatura promedio en la Columbia Británica ha aumentado. La cubierta de nieve promedio en invierno ha disminuido. La frecuencia de sequía ha aumentado. Ese pequeño cambio climático probablemente fue suficiente para dar a C. gattii una ventaja sobre otros microorganismos que antes Había estado en equilibrio dinámico con ". Traducción: Gracias al calentamiento global, C. gattii de repente se convirtió en el matón en el bloque. Combina eso con el ambiente empapado de lluvia del Pacífico Noroeste, dice Bartlett, y tendrás los ingredientes ideales para un hada de hongos.

Resulta que la predilección de C. gattii por los empapados y empapados es una buena noticia cuando se trata de su potencial para aparecer en otras partes de los Estados Unidos, dice Harris. "Los hongos son muy particulares sobre las condiciones climáticas, y es poco probable que veamos a C. gattii extendiéndose a áreas con climas drásticamente diferentes a los que se encuentran en el noroeste del Pacífico y California". Ciertas partes de los Estados Unidos son lo suficientemente similares a la zona de brote actual como para que los hongos puedan prosperar, pero es difícil predecir dónde y cuándo podría ocurrir. "Lo más probable es que veamos casos entre viajeros al Pacífico Noroeste y California", dice Harris.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Han estado tratando de difundir el mensaje, enviando boletines a los médicos y clínicos y presentándolos en conferencias para aumentar la conciencia sobre el brote de hongos. Sin embargo, "con una nueva infección, siempre es un desafío", reconoce Harris.

"Los médicos de todo el país deben conocer este problema y deben preguntar a sus pacientes sobre su historial de viajes durante el año antes de que se enfermen".

EN EL PARQUE RATHTREVOR, TODO ES TRANQUILO entre los senderos que serpentean hacia el interior desde donde las aguas cubiertas de picos golpean la costa. Los campamentos que se encuentran aquí, pequeños claros, desgastados a pocos pasos de distancia, debajo del toldo de abeto y arce, están desocupados, excepto por una pareja que se relaja en sillas plegables junto a un viejo Winnebago.

Cerca, en un prado de hierba, un anciano camina con su perro. Una madre y su hijo se aventuran al agua, admiran los huesos blanquecinos de un tronco de árbol arrancado de raíz, toman una foto. Si las preocupaciones persisten acerca de si es seguro visitar aquí, hoy no hay señales de ello.

Tal vez sintiendo mi inquietud, Karen Bartlett e incluso Barb Merriman me han alentado, e insto a todos los que lo deseen, a regresar y visitar.

"Todavía disfrutamos de los senderos y parques en la isla de Vancouver", dice Barb Merriman, "y seguiremos haciéndolo. Cryptococcus gattii es de bajo riesgo. No quiero que la gente se preocupe por eso. Solo infórmese".

Sus palabras me tranquilizan un poco cuando doy una última vuelta por el terreno y miro una vez más los magníficos árboles. Aún así, más tarde, cuando el ferry se aleja de Nanaimo, respiro un poco más fácil.

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