8 mitos sobre el VIH que debes dejar de creer ahora mismo

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Recientemente, la legisladora de Georgia Betty Price generó controversia al preguntarse si las personas con el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) podrían ponerse en cuarentena para frenar la propagación de la enfermedad infecciosa. La reacción fue rápida, no sorprendente, considerando las implicaciones estigmatizantes de los comentarios, pero también destacó algunos de los mitos prevalecientes sobre la enfermedad.

En un nivel básico, la mayoría de nosotros estamos familiarizados con el VIH, el virus que puede progresar hacia el SIDA. El VIH ataca el sistema inmunológico de su cuerpo, especialmente sus células CD4, que son vitales para ayudar a su cuerpo a combatir las infecciones. De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el virus puede reducir la cantidad de esas células que combaten las infecciones, haciéndolo más vulnerable a ciertas infecciones y enfermedades.

En 2010, el año más reciente para el cual se dispone de nuevos datos de infección por VIH, 38,000 hombres recibieron un diagnóstico de VIH en los EE. UU. Aunque los casos de VIH están en disminución en general, sigue siendo un problema grave, especialmente en ciertos grupos. Por ejemplo, los hombres homosexuales y bisexuales representaron el 70 por ciento de todas las nuevas infecciones por VIH en 2014, según los CDC. Y algunos grupos raciales también se ven más afectados, especialmente los afroamericanos y los hispanos. De hecho, los afroamericanos constituyen el 12 por ciento de la población de EE. UU., Pero representan el 45 por ciento de todos los nuevos diagnósticos de VIH.

El VIH ha estado en el ojo público desde principios de la década de 1980, y desde ese momento, los conceptos erróneos sobre la enfermedad han abundado. Los comentarios de Price solo enfatizan la importancia de divulgar los hechos reales al público, dice Carlos Malvestutto, M.D., M.P.H, quien se especializa en enfermedades infecciosas en el Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio.

"Definitivamente hay percepciones erróneas que parecen tener una sorprendente cantidad de poder de permanencia", dice.

Aquí hay 8 mitos sobre el VIH que han persistido y las verdades que deberían disiparlos para siempre. (Y para recibir más noticias de salud directamente en su bandeja de entrada, suscríbase a nuestro boletín de noticias de dosis diaria).

Mito del VIH: la transmisión siempre es un alto riesgo para las personas con VIH

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Durante décadas, esto fue realmente cierto.

"Hay una razón por la que lo llamaron una epidemia", dice el Dr. Malvestutto. "Pero hemos recorrido un largo camino desde la década de 1980 en términos de aprender cómo controlar la transmisión".

Pero con los nuevos avances médicos como los antirretrovirales, que reducen el nivel de VIH en su cuerpo, conocido como la carga viral, simplemente ya no es el caso. De hecho, hay una mnemotécnica pegadiza en el mundo de las enfermedades infecciosas ahora: U = U. Si su VIH no es detectable, lo que significa que la carga viral es lo suficientemente baja como para que no aparezca en los análisis de sangre, es muy poco probable que se transmita.

"Hay numerosos estudios que apoyan esto, y los CDC lo admiten, porque los datos son consistentes", dice el Dr. Malvestutto. "Por lo tanto, aunque aún fomentamos el uso del condón para prevenir otras enfermedades de transmisión sexual, el riesgo de VIH simplemente no existe si el condón se rompe".

De hecho, según una nueva carta de los CDC publicada en septiembre, "las personas que toman ART a diario según lo prescrito y logran y mantienen una carga viral indetectable efectivamente no tienen riesgo de transmitir sexualmente el virus a una pareja VIH negativa".

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Mito del VIH: el VIH acorta la vida considerablemente

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Según el Dr. Malvestutto, si se está sometiendo a un tratamiento antirretroviral y su carga viral es indetectable, tiene aproximadamente la misma vida útil que una persona sin VIH. Según un nuevo estudio publicado en La lanceta, las personas que iniciaron la terapia antirretroviral durante 2008 a 2010 con recuentos de células CD4 por encima de 350 (un marcador de salud inmune) un año después del inicio tienen una esperanza de vida estimada que se aproxima a la de la población general.

Algunas investigaciones sugieren que podría vivir unos meses menos que alguien no infectado, dice, pero en general, puede contar con una vida útil bastante normal.

Sin embargo, hay una advertencia a esto: la enfermedad cardíaca. Según los investigadores de la Universidad Northwestern, las personas con VIH pueden tener el doble de riesgo de ataque cardíaco. El Dr. Malvestutto dice que se necesita hacer más investigación para determinar por qué podría ser eso, pero es probable que esté relacionado con la inflamación crónica causada por la infección, incluso cuando se la suprime.

Eso significa que es aún más importante para las personas con VIH reducir el riesgo de ataque cardíaco y accidente cerebrovascular con medidas de estilo de vida como dejar de fumar, hacer ejercicio, comer sano y controlar la presión arterial alta. (Así es como los 3 ex fumadores finalmente dejaron de fumar para siempre).

"Nuestros pacientes ya no están muriendo de SIDA, están muriendo de una enfermedad cardíaca", dice el Dr. Malvestutto. "Entonces, de alguna manera, es posible que tenga una vida útil más corta si tiene VIH, pero hay muchos factores que puede controlar para reducir el riesgo de eso".

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Mito sobre el VIH: si tiene VIH, toma un "cóctel" de medicamentos con amplios efectos secundarios

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Este mito es persistente porque, como el mito de la transmisión, una vez fue cierto pero ya no lo es. En los primeros días del tratamiento del VIH, las personas con el virus tenían que tomar numerosos medicamentos que a menudo tenían efectos secundarios terribles, particularmente cuando su enfermedad había progresado a SIDA, dice el Dr. Malvestutto. Estos incluyen cosas como dolor muscular intenso, fatiga, náuseas, vómitos y dolor de cabeza.

Aunque algunas personas pueden tener que tomar algunos medicamentos ahora para controlar el virus, dependiendo de cuán avanzado pueda estar su VIH, la mayoría toma solo una píldora por día, y eso tiene pocos efectos secundarios informados y una toxicidad mínima, dice el Dr. Malvestutto. Hay varias opciones en términos de regímenes de comprimidos únicos una vez al día, pero todos tienen propiedades antirretrovirales.

"Algunas personas temen ir al tratamiento porque creen que se enfermarán de manera increíble", dice el Dr. Malvestutto. "Simplemente ya no vemos eso. "La mayoría de las personas simplemente toman su píldora para mantener el virus suprimido y no tienen ningún efecto secundario".

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Mito sobre el VIH: solo los hombres gay y los usuarios de drogas intravenosas contraen VIH

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Este mito en particular es curiosamente persistente, según Gabriel Rebick, M.D., especializado en enfermedades infecciosas e inmunología en NYU Langone Health.

"Veo a muchos heterosexuales que pensaron que no podían contraer el VIH, y eso obviamente no es cierto", dice.

Los riesgos son las personas más altas que tienen sexo anal, la forma más transmisiva de contraer el VIH. Esto se debe a que el revestimiento del recto es delgado y puede desarrollar micro-desgarros que permiten que el semen infectado por el VIH ingrese en el torrente sanguíneo. Las personas que usan drogas intravenosas también son un grupo de alto riesgo ya que pueden compartir agujas, e incluso una pequeña cantidad de sangre de una persona a otra puede causar una infección.

Pero eso no significa que todos los demás estén en claro. De hecho, un informe de 2016 del CDC encontró que los heterosexuales representaron el 25 por ciento de los nuevos casos de VIH en 2010. Y de la cantidad de nuevos heterosexuales infectados en ese año, el 34 por ciento eran hombres.

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Mito sobre el VIH: se puede saber quién tiene el VIH porque parecerán enfermos

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Uno de los aspectos más difíciles de reconocer el VIH es la falta de síntomas, que es lo que ha convertido a la epidemia en una epidemia. Sin embargo, algunas personas todavía creen que las personas con VIH "parecerán enfermas", como tener síntomas o lesiones similares a la gripe, por lo que tener relaciones sexuales con alguien que parece estar perfectamente sano no presenta ningún riesgo. Desafortunadamente, ese no es el caso.

"Especialmente al principio, rara vez hay una indicación de infección", dice el Dr. Rebick. "Es por eso que es importante hacerse la prueba si es sexualmente activa y tiene múltiples parejas, o si es un usuario de drogas intravenosas. O, en realidad, cualquiera.

El CDC recomienda que a todos los adultos se les haga una prueba de detección de VIH al menos una vez, y que las personas con mayor riesgo, como los hombres homosexuales sexualmente activos, se vuelvan a examinar al menos una vez al año.

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Mito sobre el VIH: los condones y las agujas limpias son la única forma de prevenir la transmisión del VIH

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Sí, esas son excelentes herramientas de prevención. Pero aquí hay otra maravilla de la era moderna de las enfermedades infecciosas: una droga llamada Truvada.

Este es un tratamiento de profilaxis previa a la exposición (PrEP, por sus siglas en inglés) que se presenta en forma de una sola píldora que toman diariamente las personas que no tienen VIH para ayudar a prevenir la infección por VIH. Funciona al impedir que el virus del VIH ataque el sistema inmunológico. A menudo se usa para aquellos que tienen un riesgo sustancial de infección, como las personas en grupos de alto riesgo.

El Dr. Malvestutto, aprobado en 2012 por la Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA) de EE. UU. Para la PrEP, aún no está disponible en algunas partes del país, ya que está demorando un tiempo para que el régimen sea ampliamente aceptado. Pero se usa ampliamente en áreas urbanas más grandes como la ciudad de Nueva York y San Francisco, y ha sido un cambio de juego para la prevención del VIH.

"Con este medicamento, que es muy seguro y tiene efectos secundarios mínimos o nulos, puede estar expuesto al VIH y estará protegido", dice. "Está contribuyendo a reducir el riesgo de transmisión. Tengo algunos pacientes que han estado en tratamiento durante años ". (Aún así, no protegerá contra otras enfermedades de transmisión sexual, por lo que aún se necesitan condones para eso).

Mito sobre el VIH: si está expuesto al VIH, no hay nada que pueda hacer para prevenir la infección.

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Existe, en realidad, un tipo de Plan B para el VIH, y es una estrategia llamada profilaxis posterior a la exposición, o PEP.

Estos son medicamentos antirretrovirales que deben administrarse dentro de las 72 horas, aunque antes es mejor, en el caso de una posible exposición al VIH. Los toma durante 28 días y el tratamiento reduce significativamente el riesgo de infección, según el Dr. Malvestutto.

Mito sobre el VIH: usted puede contraer el VIH fácilmente a través de cualquier intercambio de líquidos, incluido el sexo oral.

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No El VIH se transmite a través de la sangre o el semen, pero el CDC enfatiza que usted tiene "poco o ningún riesgo" de contraer o transmitir el VIH a través del sexo oral, debido a las pocas posibilidades de que el semen entre en el torrente sanguíneo. Aún así, puede ocurrir si hay llagas en la boca o el pene, o encías sangrantes.

El riesgo es aún menor con los besos, a menos que tenga un problema grave de enfermedad de las encías en ambos lados. Pero las posibilidades de que eso suceda son increíblemente bajas. (He aquí por qué sangran las encías después de lavarte los dientes).

"Este es en realidad uno de los mayores conceptos erróneos que escuchamos", dice el Dr. Rebick. “La gente piensa que puedes contraer el VIH por abrazar o estar en contacto cercano con alguien que tiene el virus. Algunas personas incluso piensan que puede volar. Todo eso es simplemente falso ”.