El peligroso trozo de plástico en tu billetera

¿Qué tienen en común Alex Rodríguez, Russell Simmons y Lil ’Wayne? Todos ellos promocionan las tarjetas prepagas, aquellas tarjetas de débito recargables que se promocionan como una alternativa a las tarjetas de crédito y las cuentas bancarias.

El uso de estas tarjetas está creciendo rápidamente, alrededor del 42 por ciento por año, según la Oficina Federal de Protección Financiera del Consumidor (CFPB). Ofrecen la conveniencia de una tarjeta de pago pero sin cargos por intereses, y (generalmente) sin cargos por sobregiro. Pero también son un "campo minado de tarifas", dice el experto en crédito John Ulzheimer, autor de La Guía del Consumidor Inteligente para el Buen Crédito. Muchas tarjetas le cobrarán por mantener su cuenta, agregar fondos, realizar una compra, retirar efectivo y más. (¿Las tarifas adicionales le han sudado? Descubra cómo ser más astuto que el estrés financiero).

A menudo, no puede conocer la lista completa de tarifas hasta que haya comprado la tarjeta en una tienda y haya abierto el paquete. Y algunas tarjetas no lo protegerán en caso de cargos no autorizados, a diferencia de las tarjetas de crédito y débito. Mientras el CSFB reflexiona sobre las primeras protecciones federales para el consumidor de las tarjetas prepagas, aquí le explicamos cómo determinar si una tarjeta prepaga es adecuada para usted.

¿Cómo está tu crédito?
Para algunos, aquellos con muy mal crédito, o aquellos que perdieron sus cuentas bancarias después de demasiados sobregiros, el prepago es la única pieza de plástico disponible. El resto de nosotros deberíamos considerar abrir una cuenta bancaria con una tarjeta de débito, dice Lauren Saunders del Centro Nacional de Derecho del Consumidor. Muchas cooperativas de crédito y bancos comunitarios más pequeños aún ofrecen cuentas bancarias con tarifas mensuales bajas o sin comisiones.

Si eres propenso a sobregiros, entonces evita usar cheques y evita el programa de "protección contra sobregiros" del banco, dice Saunders. De esa manera, si la compra de su tarjeta de débito es mayor que el saldo de su cuenta, la transacción se rechazará y no tendrá que pagar una tarifa. (¿Estás gastando demasiado? Aprende la respuesta del entrenador del dinero.)

Banco en tarjetas emitidas por el banco
Algunas de las mejores tarjetas prepagas son emitidas por los principales bancos con muchas sucursales, como Chase y BB&T, dice Adam Rust, del grupo de defensa del consumidor Reinvestment Partners.

Si uno de estos bancos tiene cajeros automáticos cerca de donde vive o trabaja, debería poder retirar fondos, depositar cheques, revisar su saldo y más de forma gratuita.

Visite una sucursal bancaria y puede revisar el programa de tarifas completo antes de recibir su tarjeta prepaga, notas Rust. También puede comparar la opción prepaga con las alternativas del banco, como una cuenta de cheques básica con una tarjeta de débito.

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