¿Por qué no puedes apartarte?

Como la mayoría de nosotros, es probable que este año pasara demasiadas horas en imágenes televisivas de personas que sufrían nuestras peores pesadillas: los vio huir de una marea letal, tropezando con túneles del metro bombardeados, atravesando cuerpos muertos en las calles de un gran ciudad americana

Y después de ese primer momento de "no puede suceder" aquí de horror, es probable que también haya experimentado una mezcla confusa de otras emociones. En un momento estás llorando junto con un padre que lo ha perdido todo; Al momento siguiente, te apartas con una oleada de desprecio por las víctimas, o te avergüenzas de tu propia curiosidad voyerista.

¿Por qué miramos? ¿Por qué crecemos tan emocionados con las personas que nunca conoceremos? ¿Por qué nos sentamos a través de interminables repeticiones de las mismas escenas horribles (como si esta vez saldrían de manera diferente)? ¿Y por qué los hombres en particular tienen que bromear sobre esto después?

Ver desastres en la televisión, ahórrate

Los científicos dicen que observamos, en parte, la autoconservación: prestar atención a los desastres de otras personas es una forma de evitar que nos sucedan las mismas cosas. Esa es una de las razones por las que nos gustan tanto los thrillers y las películas de ataque de tiburones. Puede parecer discordante confundir el huracán Katrina con, digamos, Sé lo que hicisteis el último verano. Pero la realidad aterradora y la fantasía aterradora juegan en sistemas biológicos que han evolucionado para ayudarnos a salvar nuestras propias pieles.

Los psicólogos lo llaman miedo instruido, y la explicación comienza con las propias víctimas. Digamos que escapaste por poco de las inundaciones en Nueva Orleans el verano pasado. Las "memorias flashbulb" del evento probablemente estén impresas en su cerebro, particularmente en la amígdala, que es su subconsciente central de miedo. Si posteriormente encuentra algún indicio de esa experiencia (una formación de nubes, un cambio en el viento), el papel de la amígdala es ponerlo en alerta antes de que su mente consciente sospeche que algo está mal. De esa manera, tienes una ventaja en tu ruta de escape y aumentas tus posibilidades de salir con vida.

Lo que es más sorprendente es que casi la misma respuesta ocurre incluso en personas que simplemente vieron la devastación en la televisión. "Cuando ve a alguien más en una circunstancia de aprendizaje del miedo", dice la doctora en medicina de la Universidad de Nueva York Elizabeth Phelps, Ph.D., "tendrá una reacción en la amígdala como si le estuviera sucediendo". Cuando pasa un accidente grave en la carretera, siente el miedo que corrió a través de las víctimas, y esto ayuda a cebar su propio sistema de primera alerta subconsciente en caso de que alguna vez enfrente una crisis similar.

¿Realmente ayuda el aprendizaje de miedo de segunda mano? El neoyorquino Paul Matsumoto observó los ataques del World Trade Center desde una distancia segura. Unos años más tarde, estaba trabajando en una empresa de publicaciones de Manhattan cuando se produjo un apagón. "Todos estuvieron instantáneamente en la misma página emocional mucho antes de que quedara claro qué estaba pasando exactamente. Muchos recogieron sus pertenencias personales y se dirigieron a los 26 vuelos sin sentir la necesidad de explicárselo a un supervisor o pedir permiso. Incidentes similares: una bomba "La acción de las personas en la calle, una alarma contra incendios, un problema con el ascensor, evoca el mismo tipo de sentimientos del 11 de septiembre en las personas que viven o trabajan aquí".

Del mismo modo, las personas que simplemente vieron New Orleans en CNN evacuaron fácilmente la Costa del Golfo de Texas antes del Huracán Rita. Estaban tan inspirados que incluso despejaron terreno elevado en Houston. Nuestras amígdalas son rápidas para responder, incluso si FEMA no lo es. Y la fiebre CNN que tenemos el resto de nosotros durante esas crisis también prepara nuestros propios sistemas de respuesta temprana.

Monkey-See, Monkey-Do Emotions

Pero nuestro intenso interés en los desastres no es solo una cuestión de autoconservación. También estamos diseñados para conectarnos con otras personas y compartir sus emociones. Cuando alguien parece asustado, nuestras cejas también se elevan de miedo, a menudo sin que nos demos cuenta. Cuando vemos la cara de un niño torcida en angustia, hacemos la misma cara, y hacerlo en realidad nos hace sentir pena, también. Cuando vemos a alguien más con dolor, activa las regiones sensibles al dolor de nuestros propios cerebros.

Este tipo de "contagio emocional" ocurre no solo durante los desastres, sino en cualquier momento en que estamos con otras personas: me sonríes, yo le devuelvo la sonrisa. Es parte de nuestra herencia genética. Nuestros cerebros están equipados con "neuronas espejo" para ayudarnos a imitar a las personas que nos rodean.

¿Para qué diablos? ¿No se supone que la vida consiste en levantarse y convertirse en tu propio hombre? De hecho, el individualismo robusto está sobrevalorado.

"Somos criaturas muy sociales", dice J. Philippe Rushton, Ph.D., psicólogo de la Universidad de Western Ontario, "y la empatía es parte del pegamento genético que nos une a otras personas".

Estar en la misma página emocional ayudó a mantener a las familias y tribus unidas durante nuestra evolución, cuando los alimentos escaseaban y los depredadores abundaban. Los grupos que no hicieron "clic" tendieron a someterse a una breve y sangrienta lección sobre la selección natural. Como resultado, la empatía, el contagio emocional, las neuronas espejo y otros mecanismos para el vínculo social están ahora integrados en nuestra biología.

La televisión simplemente "injerta en estos sistemas innatos", dice Rushton, "y cuando observamos a las personas que sufren a 12,000 millas de distancia, nuestros cuerpos reaccionan de la misma manera".

Bueno, está bien, pero es más complicado que eso. Una inundación en Nueva Orleans es más probable que provoque una respuesta emocional de los estadounidenses que una inundación en Bangladesh (y viceversa para los bangladesíes). ¿Es esto de mente estrecha? ¿Es racista?

Aquí está el problema: nuestra larga historia evolutiva de la vida en grupo nos ha orientado a sentir un vínculo con las personas que, de una forma u otra, están cerca de nosotros. Luego, la televisión lleva al mundo entero a nuestras salas de estar, como si las personas en el otro extremo de la tierra fueran nuestros vecinos. Terminamos realizando triage emocional. Y, sin darnos cuenta, a menudo tomamos decisiones rápidas y espontáneas basadas en el pensamiento dentro del grupo o fuera del grupo.

Todos pertenecemos a múltiples grupos, por profesión, deporte o etnia, por ejemplo. De acuerdo con la psicóloga social Marilynn B. Brewer, Ph.D., los miembros tienden a tener ciertas cosas en común y estos marcadores de mentalidad similar crean una atmósfera saludable de confianza para el intercambio de recursos. El peligro es que no podemos sentir empatía tan fácilmente con las personas de un grupo externo, que no se visten ni hablan de la manera "correcta". ¿Habrían intervenido nuestros militares para detener el genocidio en Ruanda si hubiera ocurrido en Suiza? ¿Ayudaría haber llegado a Nueva Orleans más rápido si las víctimas hubieran sido blancos de clase media?

Necesitamos, al menos, ser conscientes de nuestras tendencias tribales innatas. El flujo de ayuda para las víctimas del tsunami a principios de este año sugiere que las imágenes de televisión a veces pueden ayudarnos a superar nuestras decisiones instantáneas y asignar nuestros recursos de manera más racional. (O tal vez solo fueron los turistas occidentales quienes despertaron nuestra simpatía lo suficiente como para hacer que el dinero fluyera).

Ella llora, te ríes

Algunas personas también son más empáticas que otras. Ella dice: "Oh, Dios mío, estas pobres víctimas de Katrina, lo han perdido todo". Él dice: "Tenían muchas advertencias; ¿por qué no simplemente salieron?" Luego se pelean.

Los investigadores aún no saben por qué las mujeres son generalmente más empáticas que los hombres. Pero podemos especular. En estudios con animales, las hembras parecen ser más sensibles a la oxitocina, una hormona esencial para el apego social, que induce a la calma y al comportamiento de crianza. (Piense en el vínculo materno). Los hombres producen más de la hormona vasopresina, que también estimula el afecto, pero con un escalofrío de ansiedad y alerta ante las amenazas. (Piensa en el perro guardián).

¿Están estos mismos neuroquímicos configurando la forma en que respondemos cuando nos sentamos frente a la televisión y conversamos sobre esto después? Es muy temprano para decir; la investigación hasta ahora se ha centrado en las relaciones personales, no en grupos sociales más grandes. Pero si al menos reconocemos que nuestros diferentes enfoques pueden servir a un propósito útil, podríamos luchar menos y hacer clic en más.

¿Qué pasa con nuestro apetito por ver las mismas imágenes horribles una y otra vez, y luego bromear sobre ellas después? Ambos comportamientos son intentos de quitar la terrible picadura de eventos casi impensables. "Seguimos volviendo a eso", dice el psiquiatra de la UCLA, Mark Thompson, M.D. "No queremos, pero seguimos regresando, diciendo: 'Oh, Dios mío, es terrible' '. Y en parte se trata de dominar este sentimiento de impotencia. Lo ves, lo ves, lo ves, y luego se vuelve menos aterrador ". Es como adolescentes que pasan por una fase de adicción a las películas de terror. Entonces, de repente, dominan sus miedos y dejan la fascinación detrás de ellos.

¿Y los chistes? Son una forma en que empezamos a sanar. Inmediatamente después de un desastre, practicamos lo que el folclorista Bill Ellis, Ph.D., de la Universidad del Estado de Pensilvania, llama "supresión estratégica del humor". La sensación de amenaza y lesión todavía es demasiado cruda. Luego comienzan las bromas, enfocadas al principio en la negación, la ira desplazada y la necesidad de culpar a los demás. (De ahí uno de los primeros chistes después de Katrina: "¿Cuál es la posición de George W. Bush sobre Roe v. Wade? No le importa cómo los negros salen de Nueva Orleans").

La segunda ola de chistes, dice Ellis, suele usar el humor burdo para alejarse de las dolorosas realidades de la muerte y el desmembramiento. Después de la explosión fatal del transbordador espacial Challenger, por ejemplo, una broma desactivó esta tragedia aumentada por los medios de comunicación al ponerla en el contexto de una campaña publicitaria contemporánea con gran cantidad de pirotecnia. ("¿Qué fue lo último que escucharon del piloto en el Challenger? 'No, quería un Bud Light'").

Eso es enfermo, ¿verdad?

Al contrario, dice Ellis, es cómo llegamos a un acuerdo con lo impensable, "y el hecho de que se haga de manera inesperada hace que sea un triunfo de la imaginación humana sobre la realidad".

Nos apartamos del dolor y volvemos a nuestro trabajo diario. Una broma nos recuerda que la vida es, después de todo, todavía vale la pena vivirla.

El "yo" de la tormenta

Cuando tienes malas noticias, te siguen grandes emociones. Aquí te indicamos cómo ponerlos a trabajar para ti.

Es posible que Anderson Cooper no se presente a ellos, pero todos sufrimos nuestras Katrinas personales. Esas experiencias pueden desatar un torrente de emociones: furia, depresión, ansiedad. Pero eso no es algo malo. La clave, según Robert J. Ursano, M.D., director del Centro para el Estudio del Estrés Traumático en la escuela de medicina de la Universidad de Servicios Uniformados, es canalizar esas emociones hacia una acción con propósito.

Convierte el miedo en un infierno. El miedo tiene una mala reputación, pero, a diferencia de la vaga inquietud de la ansiedad, el miedo es muy específico, y eso es lo que lo puede hacer constructivo. Enfoca la mente. "Identifique la clara amenaza externa y póngala en perspectiva", dice Joseph Napoli, MD, coautor de Resiliencia ante el desastre y Terrorismo. Solo asegúrate de ver el temor de roer por lo que es: un llamado a la acción. Enfóquese en el problema directamente y destrúyalo en su origen.

No estás loco, estás motivado. Los hombres tienen la ira clavada como una emoción. Sin embargo, la ira reprimida rara vez hace ningún bien, por lo que el Dr. Ursano sugiere tomar una cerveza con un compañero que se sienta igual de enojado para averiguar qué es exactamente lo que te ha irritado. Una vez que hayas identificado un objetivo, haz un plan. "Convierte tu pérdida en una campaña", aconseja. Esto puede incluir todo, desde documentar problemas corporativos y expulsar a los jugadores hasta unir a los padres en la escuela de sus hijos para plantear problemas de seguridad. El grado en que actúas sobre tu ira es el grado en que se disipa.

Haz de luto un movimiento. Si ha perdido a alguien o algo especial, es bueno lanzarse al esfuerzo de recuperación, pero la acción puede simplemente enmascarar el dolor emocional. "La única forma de lidiar con el dolor es sufrir", dice Richard Hall, MD, profesor clínico de psicología en la Universidad de Florida. Pero como el dolor no suele ser algo que uno hace solo, el Dr. Ursano sugiere mostrar algo de "liderazgo en el dolor". Dirigir el proceso de duelo y unir a las personas, dice, puede ayudarlo a avanzar. . . con compañía.

Progreso de la indefensión al control. "Sentirse congelado es el enemigo", dice el Dr. Ursano, y la rápida cura para el desamparo es tomar algún control de la situación. El Dr. Hall recuerda noviembre de 2001, cuando los esfuerzos de recuperación en la Zona Cero se redujeron y los bomberos fueron rechazados. ¿El resultado? Cientos de los más valientes de Nueva York marcharon al sitio en una protesta masiva. "Tienes que tener cierto sentido de poder y control. Si eres bombero, regresas y buscas a los muertos y heridos". Un movimiento poderoso hacia la fuente de su impotencia puede ser la mejor manera de tomar la iniciativa.

--Brian Reid

Domina tus desastres en la jornada laboral

Cuando una crisis golpea a una empresa, solo un tipo de personal puede contraatacar

En el centro de innovación de Samsung, al sur de Seúl, los motivadores corporativos publicaron una fotografía sobre los urinarios en la habitación de los hombres. Mostraba la feroz explosión de un avión arando en una de las torres del World Trade Center. La idea es que, si bajas la guardia, un desastre te encontrará.

Dejando a un lado las preguntas de gusto, ¿es esta mentalidad de crisis una herramienta útil en el lugar de trabajo? (Y, oh, ¿alguien ha leído a Freud? ¿No podrían haberlo publicado en el refrigerador de agua en su lugar?) Muchas empresas creen, como dijo el ex CEO de Intel, Andy Grove, que el miedo: "miedo a la competencia, miedo" de la bancarrota, el miedo a equivocarse y el miedo a perder "- puede ser un poderoso motivador. Pero esto es lo gracioso: demasiado miedo puede hacer que los trabajadores no estén en condiciones de responder cuando ocurre una crisis real.

Es en parte sobre el cortisol. A pesar de su mala reputación como "la hormona del estrés", necesitamos mucho cortisol en una crisis. Ayuda a mantener nuestra presión arterial, aumenta la glucosa en sangre (y, por lo tanto, la energía) y, por lo demás, nos hace lo suficientemente fuertes para resistir los rigores del combate. Los individuos confiados tienden a mostrar un aumento agudo en el cortisol durante una crisis, luego disminuyen rápidamente a un nivel de reposo relativamente bajo. Es decir, tienen las cosas para reconocer amenazas reales y elevarse para enfrentarlas. Pero los trabajadores que viven en una atmósfera de interminables crisis fabricadas tienden a sufrir cortisol crónicamente elevado incluso en reposo y no aumentan mucho el aumento de cortisol durante una verdadera crisis. "Su relación señal-ruido no es excelente", dice el fisiólogo de Stanford Robert Sapolsky.

¿Cuál es la mejor estrategia que el miedo crónico? Desafíe constantemente a las personas para que produzcan un mejor trabajo del que jamás imaginaron que podrían, luego deles las herramientas que necesitan para alcanzar estos elevados estándares. De esa manera, si el mundo realmente explota a su alrededor, enfrentarán la crisis con la confianza del vencedor habitual.