Los cánceres de cabeza y cuello están en aumento, y los hombres más jóvenes están en riesgo

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Probablemente haya oído hablar del virus del papiloma humano, o VPH, que es la infección de transmisión sexual más común en los Estados Unidos, según los CDC.

Durante mucho tiempo, los expertos sabían que el VPH podría aumentar el riesgo de una mujer de contraer cáncer cervical. Pero no parecía haber mucho riesgo para los hombres infectados por el VPH. Eso ha cambiado. Una nueva investigación muestra que el VPH está alimentando un aumento masivo en el cáncer de orofaringe (cabeza y cuello) entre los hombres. Y, sorprendentemente, algunos médicos dicen que esta forma de cáncer está apareciendo cada vez más entre los chicos de 20 y 30 años.

"Tradicionalmente, pensábamos que los cánceres de cabeza y cuello se debían principalmente al consumo excesivo de tabaco y bebida", dice Brett Comer, M.D., profesor asistente de otorrinolaringología y cirujano de la Universidad de Kentucky.

El Dr. Comer dice que en el pasado, estos cánceres tienden a aparecer durante los años 50, 60 y más de un hombre. "Pero durante los últimos 20 años, hemos visto que los cánceres relacionados con fumar y beber disminuyen, mientras que los cánceres relacionados con el VPH han aumentado", dice.

Al mismo tiempo, dice que su población de pacientes ha cambiado. "Estamos viendo a muchos hombres en sus 30 años, y algunos incluso en sus 20, llegando con cáncer en la base de la lengua, en las amígdalas y en la garganta", dice.

Un estudio reciente encontró que la incidencia de cáncer orofaríngeo relacionado con el VPH aumentó un 225% entre 1988 y 2004. De hecho, este tipo de cáncer de cabeza y cuello es ahora la forma de cáncer de más rápido crecimiento en los Estados Unidos, según la Oral Cancer Foundation. Otro estudio concerniente a 2014 apunta a un gran salto en los cánceres orofaríngeos entre los hombres en sus 30 y principios de los 40.

Entonces, ¿cómo causa el VPH el cáncer? En pocas palabras, algunas cepas del virus del VPH pueden eliminar los genes en las células de la cabeza y el cuello que suprimen el crecimiento de las células cancerosas, explica el Dr. Comer.

"El cuerpo humano, todo el tiempo, está tratando de producir cáncer, pero generalmente existen mecanismos de seguridad genética para evitar la proliferación de células cancerosas", explica. "Cuando se contrae un virus como el VPH, puede desactivar algunos de esos mecanismos y permitir que el cáncer prolifere".

¿Cómo aparece el cáncer?

El cáncer a menudo se diagnostica cuando "alguien vendrá con una gran masa en el cuello o una masa en las amígdalas o dolor en la garganta", dice el Dr. Comer. Una vez que se eliminan otras causas, es algo común como la mono o la amigdalitis o los ganglios linfáticos inflamados. debido a un resfriado, un médico puede tomar una biopsia de la garganta o la lengua del hombre para verificar si hay células cancerosas. Si se identifica el cáncer, el tratamiento podría incluir cirugía, radiación, quimioterapia o los tres, dice el Dr. Comer.

La buena noticia es que "los jóvenes a los que tratamos generalmente responden muy bien", dice. Puede haber algunos efectos secundarios crónicos, como boca seca, dolor de garganta o problemas para tragar, pero la enfermedad no suele ser fatal, agrega.

, Según los CDC, aproximadamente el 43 por ciento de los estadounidenses de 18 a 59 años de edad están infectados con algún tipo de VPH. "El VPH es tan común que casi todas las personas sexualmente activas lo contraen en algún momento de sus vidas", dice el CDC.

El Dr. Comer dice que las tasas de infecciones por VPH han aumentado durante décadas, en parte porque no hay forma de saber si está infectado. No hay síntomas obvios ni banderas rojas, por lo que las personas lo propagan sin darse cuenta.

Pero solo porque pueda estar infectado con el VPH no significa que tenga que asustarse por el cáncer. Una vez más, hay diferentes formas del virus del VPH y solo algunas de ellas parecen promover los cánceres de cabeza y cuello, dice el Dr. Comer.

"Alrededor del 7 por ciento de las personas son portadoras del virus del VPH que causa estos cánceres, pero solo el 1% de esos portadores desarrollan cáncer", agrega.

Es el cáncer de más rápido crecimiento, pero sus probabilidades relativas de contraer cáncer de pulmón o de próstata son aún mucho mayores, según los CDC.

De acuerdo con un estudio reciente de la Universidad Estatal de Ohio, existe una vacuna eficaz contra el VPH, y tomarla puede reducir el riesgo de infecciones orales del VPH en una persona joven.

Pero si tienes más de 21 años o has estado sexualmente activo por un tiempo, el CDC no recomienda la vacuna. "Tiende a no funcionar tan bien si es mayor de edad", dice el Dr. Comer. "Generalmente se recomienda para los niños antes de los 12 años".

Usar una barrera dental o un condón durante el sexo oral puede ser una forma de limitar sus riesgos. "Creemos que el sexo oral aumenta la probabilidad de que lo obtengas", dice. “Si el semen o los fluidos vaginales entran en la garganta y tocan esos tejidos, eso podría provocar la infección”. Si su pareja es mujer, puede pedirle que se realice una prueba de VPH. Pero una prueba negativa no garantiza que su pareja no esté transmitiendo el virus, y no existe una prueba de VPH para hombres, según la Sociedad Americana del Cáncer.

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A partir de este momento, no hay forma de que se haga una prueba de detección de cáncer de cabeza y cuello para poder identificarlos con anticipación. "Eso sería increíblemente doloroso, y nunca lo haríamos a menos que haya una masa o dolor, o algo que indique la presencia de un cáncer existente", dice el Dr. Comer.

"Desearía tener una mejor solución, pero realmente no hay nada que pueda hacer ahora para protegerse, aparte de limitar su número de parejas sexuales, lo que es más fácil decirlo que hacerlo", agrega.