¿Cómo se diagnostica el asma?

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Como el asma es similar a muchas otras afecciones pulmonares, a menudo se diagnostica erróneamente. En tanto como el 75 por ciento de los hombres que han fumado, los médicos diagnostican inicialmente los síntomas del asma como bronquitis crónica o enfisema.

"Muchos médicos, especialmente los que están en la atención primaria, hacen un mal trabajo para diagnosticar el asma", dice Jay Portnoy, M.D., jefe de alergia, asma e inmunología en los hospitales y clínicas de Children's Mercy en Kansas City, Missouri. "Lo llaman bronquitis y prescriben antibióticos". Para las personas que tienen asma, esto presenta un doble golpe: su asma no mejora y se vuelven susceptibles a los gérmenes resistentes a los antibióticos.

"Cuando se mira a las personas que mueren de asma, muchas de ellas fueron tratadas de manera inadecuada", dice el Dr. Portnoy.

Incluso cuando los médicos saben que es asma, a veces dicen que es un resfriado de pecho, un problema de sibilancias o RADS (síndrome de disfunción reactiva de las vías respiratorias, una sensibilidad de las vías respiratorias que a menudo se desarrolla después de inhalar un producto químico irritante en concentraciones tóxicas) para evitar preocupar al paciente. Si bien los pacientes pueden ser tratados con medicamentos para el asma, un diagnóstico tan confuso les perjudica porque les impide buscar información útil sobre su enfermedad. Como resultado, es importante encontrar un médico que tenga conocimiento sobre el asma y no esté trabajando bajo la falsa suposición de que el asma es una enfermedad que "no se atreve a decir su nombre".

Debe buscar un diagnóstico definitivo si experimenta alguno de los siguientes síntomas.
  • Falta de aliento en cualquier momento del día o de la noche.
  • Sibilancias
  • Toser flema, especialmente si está descolorida o manchada de sangre
  • Tos persistente
  • Opresión en el pecho o dolor

En el consultorio del médico, un examen de asma generalmente consiste en lo siguiente:

Historial médico Se le preguntará si ha experimentado síntomas respiratorios anteriormente. A menudo, los pacientes informan que han tenido episodios frecuentes de "bronquitis" desde la infancia. El asma es el principal sospechoso si le han diagnosticado bronquitis o neumonía más de una vez en un año determinado. También se le preguntará si experimenta síntomas respiratorios durante la temporada de la fiebre del heno, mientras hace ejercicio, o después de arrebatos vigorosos de risa o llanto.
Examen físico Su médico escuchará su respiración con un estetoscopio. También puede someterse a una radiografía de tórax o una exploración CAT para determinar si tiene asma o alguna otra condición. Si su médico está realmente al día, él lo examinará para detectar aspergilosis broncopulmonar alérgica, una infección por hongos que a menudo acompaña al asma.
Pruebas de función pulmonar Su médico puede pedirle que sople un espirómetro, un dispositivo que mide el volumen espiratorio forzado (FEV). Realizará la prueba antes y después de usar un broncodilatador inhalado como el albuterol (Airet). Si su puntaje FEV es al menos un 12 por ciento mejor después de usar el broncodilatador, es casi seguro que tiene asma. Si los resultados no son concluyentes, se le puede solicitar que se someta a una prueba de provocación con metacolina (Provocholine). En las personas con asma, esta sustancia causa sibilancias. En las personas sin asma, no es así.
Pruebas de alérgenos. Dado que las alergias están estrechamente relacionadas con el asma, se le puede solicitar que se haga una prueba de punción en la piel o una prueba de sangre para ver si es alérgico al polen, los ácaros del polvo u otras sustancias. Si puede identificar qué desencadena su asma, puede tomar medidas para evitarlo.