Testosterona bajo ataque

En 2003, el golfista profesional Shaun Micheel llevó su juego a un nuevo nivel. Ganó el Campeonato PGA en el hoyo 72 con su vigésimo noveno pajarito del torneo. Entonces todo pareció desmoronarse.

"Perdí mi disco. No disfruté más practicando. Si hice un par de bogeys, solo quería ir a casa", dijo en ese momento. Fue más que un desplome. Apenas apareció en el circuito profesional el año siguiente. Al principio pensó que era depresión. "Parecía estar cansado todo el tiempo, e irritable. No era yo mismo".

Pero en abril de 2005, un análisis de sangre mostró que, a la edad de 36 años, Micheel tenía el nivel de testosterona de una persona de 70 años. Su médico le hizo frotar un gel de reemplazo hormonal en sus bíceps cada mañana. En septiembre, su nivel de testosterona había vuelto a la normalidad.

No fue una cura milagrosa. Todavía no ha ganado otro torneo importante, aunque logró un segundo puesto el año pasado. Pero Micheel está trabajando para volver a la lista de ganadores de dinero. Más importante, tanto él como su esposa dicen que la testosterona le ha devuelto su vieja y alegre personalidad.

Buenas noticias para él, pero ¿y el resto de nosotros? Algunos científicos ahora se preguntan si muchos otros "hombres que caminan, hablan y normalizan", como dijo un urólogo, también están experimentando un desvanecimiento de la base hormonal de la masculinidad, haciéndolos sentir menos como los hombres que solían ser, menos que sus padres estaban en su tiempo.

La mayoría de los hombres pueden esperar que sus niveles de testosterona disminuyan aproximadamente un 1 por ciento al año a partir de los 50 años. Por lo tanto, un hombre de 70 años podría tener solo la mitad de la testosterona que tenía cuando tenía 25. Pero los investigadores que están detrás del Estudio sobre el envejecimiento masculino de Massachusetts, que ha estado siguiendo los rasgos fisiológicos y de comportamiento de 1,709 hombres nacidos entre 1916 y 1945, notaron algo extraño. Los hombres nacidos más recientemente tenían niveles de T que eran sorprendentemente bajos. De acuerdo con Thomas G. Travison, Ph.D., autor principal del estudio sobre la testosterona, la persona de 60 años de edad tenía un 15 por ciento menos de testosterona que la de 60 años en 1988. Sesenta se parecía al nuevo 70. ¿Había pasado algo? ¿Podríamos estar en medio de algún cambio biológico o ambiental amplio que afecte a todos los hombres simultáneamente?

Nadie sugirió que los hombres se apresuren a controlar sus niveles de testosterona (aunque, bueno, lo hice), y mucho menos consideren la terapia con testosterona (y, sí, lo estoy considerando). Como lo expresó un endocrinólogo: "Es necesario ver más de un estudio de más de un laboratorio antes de comenzar a agitar los brazos y gritar la alarma".

Pero los resultados de Massachusetts marcaron un punto de inflexión: la testosterona ya no es solo un tema candente para los levantadores de pesas mal dirigidos o los baby boomers con delirios de la eterna juventud. Es algo en lo que el hombre promedio que envejece tendrá que pensar, comenzando con algunos conceptos básicos de testosterona.

La testosterona es, literalmente, lo que nos hace hombres. La entrega de la cantidad correcta en el momento crítico aleja al desarrollo del feto del plano humano básico, que es femenino, y al camino de la masculinidad. Un aumento en la testosterona (de los testículos, de ahí el nombre) en la adolescencia nos impulsa a ser hombres. Y por el resto de nuestras vidas, la testosterona, o la falta de ella, parece jugar un papel clave en la fuerza muscular, la masa corporal magra, la densidad ósea, la agudeza mental y el deseo sexual: las cosas que a menudo nos hacen sentir mejor. quienes somos.

A pesar de la explosiva reputación de la testosterona, no hay pruebas sólidas de que cause agresión o violencia. Por el contrario, el aumento de la testosterona a menudo se asocia con la confianza en sí mismo y el éxito social. Los niveles de testosterona generalmente aumentan para prepararnos para un desafío, ya sea un juego de fútbol o un partido de ajedrez. La testosterona también aumenta después de una victoria, causando un aumento en la confianza que a menudo conduce a más victorias, el llamado efecto ganador. ¿Quién querría menos de una hormona como esa?

Y, sin embargo, la cantidad de cosas, incluso en hombres jóvenes sanos, es asombrosamente pequeña. La mayoría de los médicos miden la testosterona total como punto de partida, y para los hombres estadounidenses menores de 40 años, el rango normal es de 300 a 1,000 nanogramos por decilitro de sangre. (Eso es lo que significa "ng / dl" en su informe de laboratorio médico). Un nanograma es una mil millonésima parte de un gramo, y un decilitro es una décima parte de un litro. O, para ponerlo en términos sencillos, no mucho. Si de alguna manera lograste recolectar toda la testosterona de todo tu cuerpo, apenas empañaría el fondo de un vaso de chupito.

Pero se vuelve más complicado. La testosterona se produce en la sangre en tres formas.

Alrededor del 40 por ciento de la testosterona total está estrechamente ligada a la globulina fijadora de hormonas sexuales, o SHBG, lo que significa que no está disponible para el uso por parte del cuerpo. De hecho, nadie sabe con certeza qué función realiza la testosterona unida a la SHBG.

La "testosterona libre" no está unida a otras moléculas. Pero constituye solo el 2 por ciento de la testosterona total.

Afortunadamente, el equilibrio de la testosterona total está unido a la albúmina y otras proteínas, y esos enlaces se rompen fácilmente. Así que junto con la testosterona libre, esta testosterona "biodisponible" está ahí cuando el cuerpo la necesita.

Podrías verlo de esta manera: tu virilidad se basa en la mitad de casi nada. Y hay menos de eso con cada año que pasa.

La medición de la testosterona es complicada, porque las pruebas en sí mismas no siempre son confiables y los resultados pueden diferir de un laboratorio a otro. Los niveles "normales" también pueden variar dramáticamente de un hombre a otro. Y pueden variar de un minuto a otro en el mismo hombre; Los testículos parecen hacer todo de forma espontánea. Eso es porque los niveles de testosterona fluctúan con las pequeñas ganancias y pérdidas de la vida diaria. Entonces, si una prueba sugiere que tiene un problema de testosterona, no se desespere: hay una posibilidad entre tres de que volverá a la normalidad en un seguimiento.

Pero nada de esto disminuye el misterio: ¿por qué los niveles de testosterona en los Estados Unidos hoy serían sustancialmente más bajos que hace 15 años? Cuando vieron sus resultados, los investigadores de Massachusetts pensaron que habían cometido un error. "Usamos el mismo laboratorio, el mismo análisis y el mismo analista para recopilar los datos a lo largo del tiempo", dice Travison. "Pero aun así, los cambios sutiles en la forma en que se fabricó el ensayo podrían haber tenido algún impacto".

Luego, en el verano de 2006, Travison asistió a una reunión de la Sociedad de Endocrinología en la que otro investigador, Antti Perheentupa M.D., Ph.D., de la Universidad de Turku, en Finlandia, presentó evidencia de un descenso similar. Los resultados finlandeses sugirieron que el cambio también estaba ocurriendo entre los hombres más jóvenes. Un hombre nacido en 1970 tenía aproximadamente 20 por ciento menos de testosterona a la edad de 35 años que un hombre de la generación de su padre a la misma edad. "Cuando vi a otro grupo que reproducía nuestros resultados", dice Travison, "eso me convenció de que estábamos viendo un verdadero cambio biológico a lo largo del tiempo, en lugar de solo un error de medición".

Una posible explicación para el declive es obvia: los hombres están más gordos ahora. En el estudio de Massachusetts, el hombre promedio de 60 años en 1988 ya tenía sobrepeso (un índice de masa corporal o IMC de 25). Pero su contraparte de 2003 estaba presionando a los obesos (un IMC de 30). Y la obesidad, dice Travison, es "un predictor muy poderoso de niveles bajos de testosterona". Obtenga un 10 por ciento en su IMC y puede esperar que su testosterona caiga aproximadamente la misma cantidad. Como resultado, los hombres gordos suelen tener hasta un 25 por ciento menos de testosterona total que sus contrapartes del ajuste. (Advertencia justa: esto no los convierte en hombres femeninos. SHBG, la sustancia que bloquea la mitad de su testosterona, también disminuye con la obesidad. Eso significa que incluso un hombre gordo con bajo nivel de testosterona total puede tener suficiente cantidad de material biodisponible para aplastarlo). sus manboobs.

Tomar múltiples medicamentos también tiende a disminuir la testosterona, y una cuarta parte de los participantes de la prueba de Massachusetts estaban practicando "polifarmacia", tomando seis o más medicamentos al mismo tiempo. Esto fue en parte porque el grupo de prueba había envejecido. Pero en conjunto con la epidemia de obesidad, los participantes también parecían estar experimentando una epidemia de Rx. En 1988, el 38 por ciento de los hombres no tomaban medicamentos regulares. Para el año 2003, ni un solo hombre podría hacer esa afirmación.

Sin embargo, la obesidad y la polifarmacia juntas no fueron suficientes para explicar la pérdida de testosterona. Tampoco fue la disminución dramática en el hábito de fumar entre los participantes, aunque dejar de fumar a veces puede causar una disminución en la testosterona. Para filtrar estos efectos, el grupo de Travison examinó una submuestra de 500 no fumadores que no eran obesos ni tomaban una gran cantidad de medicamentos. E incluso estos hombres aparentemente sanos mostraron la misma disminución exagerada de testosterona.

Los científicos han estado discutiendo durante años sobre si están viendo un patrón preocupante en los problemas de salud reproductiva masculina en todo el mundo, y también sobre si los factores ambientales son los culpables. La fertilidad, que se mueve junto con la testosterona, ha disminuido no solo en países industrializados como Suecia, sino también en Sri Lanka, sin ningún cambio aparente en las tasas de anticoncepción o aborto. Cada vez son más los niños que nacen con anomalías genitales, que incluyen testículos no descendidos y uretras que salen en lugares extraños a lo largo del pene. En Dinamarca, el 40 por ciento de los hombres jóvenes tiene un recuento subnormal de espermatozoides, y la tasa de cáncer testicular se encuentra entre las más altas del mundo. En los Estados Unidos, el cáncer testicular se ha convertido recientemente en la neoplasia maligna más común entre los hombres caucásicos de 15 a 35 años. Algunos investigadores han agrupado estos desarrollos como "síndrome de disgenesia testicular" o TDS, con "disgenesis" que significa desarrollo anormal del órgano masculino.

Hay muchos expertos que cuestionan la evidencia de tal síndrome. Pero Mitch Harman M.D., Ph.D., un endocrinólogo de la universidad de medicina de la Universidad de Arizona y director del Instituto de Investigación de la Longevidad de Kronos, ve la sombra de Silent Spring. En 1962, cuando Rachel Carson publicó su clásico ambiental, las sustancias similares a los estrógenos en el insecticida DDT estaban haciendo las cáscaras de los huevos tan delgadas que fueron aplastadas por los padres que anidan; Las poblaciones de águilas y otras aves grandes se desplomaron. ¿Y hoy? El Dr. Harman dice: "Me preocupa que solo estemos vertiendo sustancias químicas en nuestro entorno que son supresores endocrinos, compuestos similares al estrógeno", que posiblemente causen interrupciones similares en la reproducción humana. Los autores de un artículo reciente en el Medical Journal of Australia también sugieren que a partir de la vida fetal temprana, las funciones hormonales y reproductivas masculinas están bajo "ataque xenobiótico", lo que significa que las sustancias químicas que no se encuentran naturalmente en el cuerpo parecen estar interrumpiendo el desarrollo biológico normal.

Por ejemplo, el 90 por ciento de los hombres estadounidenses tienen evidencia de clorpirifos en su orina. Esto no debería sorprender, ya que hasta 19 millones de libras de estas cosas se distribuyeron en los Estados Unidos solo en 1999, gran parte de ellas en productos domésticos como el polvo de garrapatas y pulgas para mascotas, tratamientos de césped e insecticidas comunes. Aunque el uso residencial ahora está restringido, el clorpirifos todavía es común en la agricultura, así como en algunas aplicaciones profesionales; Para la mayoría de las personas, la dieta es ahora la principal fuente de exposición. En un estudio reciente de Harvard, los hombres con la exposición más alta al clorpirifos generalmente tenían un 20 por ciento menos de testosterona que aquellos con la exposición más baja.

El carbaryl es otro posible culpable. Los niveles detectables aparecen en el 75 por ciento de los hombres estadounidenses, y tenerlo en la orina parece estar asociado con un recuento de espermatozoides y una motilidad, así como un aumento del daño en el ADN. Y aún así, seguimos aplicando carbaryl a los céspedes y jardines a una tasa de hasta 4 millones de libras al año, principalmente a través de un insecticida conocido como Sevin. Debería haber una pegatina de parachoques: Cariño, el césped encogió mis testículos.

Los ftalatos también están en todas partes, casi con seguridad incluyendo tu propio cuerpo. Los fabricantes los utilizan en colonias y cosméticos y como suavizantes en plásticos. Los biberones ahora vienen "libres de ftalatos", pero las bolsas intravenosas en los hospitales generalmente no lo hacen. Y, sin embargo, algunos ftalatos parecen tener todas las asociaciones desagradables de carbaryl con la salud reproductiva. Y no solo en los hombres: el año pasado, Greenpeace emitió una advertencia contra el peligro de los ftalatos en los juguetes sexuales de su novia. Luego, la Agencia Danesa de Protección del Medio Ambiente acudió al rescate y declaró que esos juguetes eran seguros, siempre y cuando los mantenga a una hora o menos por día.

Los científicos no pueden decir que cualquiera de los químicos sospechosos en realidad causan los efectos reproductivos que están ocurriendo. Sólo pueden señalar asociaciones preocupantes. Pero estas asociaciones parecen estar proliferando. Unos 50 productos químicos nuevos salen al mercado semanalmente, dice el Dr. Harman, y aunque se requieren pruebas de carcinogenicidad, "no hay pruebas sistematizadas para los efectos endocrinos sutiles".

No es probable que tengamos buenas respuestas en el corto plazo. Los problemas reproductivos de los hombres humanos seguirán siendo poco estudiados, dice el Dr. Harman, en parte porque los dólares de investigación federales se están desviando a temas como la guerra biológica y el terrorismo. "Podríamos simplemente terminar desapareciendo del planeta en silencio", dice, "porque estábamos demasiado ocupados luchando guerras para descubrir que nuestros sistemas reproductivos iban hacia el sur".

Todo esto podría hacer que la terapia con testosterona sea una parte más probable de su vida a medida que envejece. La demanda ya está en auge. El año pasado, según IMS, una compañía de información farmacéutica, los médicos de EE. UU. Escribieron más de 2.5 millones de prescripciones de testosterona y el mercado tuvo un valor de más de $ 500 millones para las compañías farmacéuticas. Eso es el doble de lo que era hace 5 años. Si la disminución en los niveles de testosterona resulta real, el mercado podría fácilmente duplicarse nuevamente, con un 6 a 12 por ciento de los hombres en algunos grupos de edad que probablemente califiquen como "hipogonadales", para usar el término claramente deprimente de la profesión médica. (Traducido libremente, significa "testículos diminutos").

El uso indebido de esteroides a base de testosterona para construir músculo está en auge. Ya es dos veces más común que el abuso de heroína entre los estudiantes de 12º grado de los Estados Unidos. Los baby boomers también se han adherido a la terapia de testosterona como un remedio contra el envejecimiento, a pesar de la escasez de evidencia de apoyo.

Al mismo tiempo, al andrólogo australiano David Handelsman, Ph.D., le preocupa que los médicos no estén diagnosticando casos de deficiencia genuina de testosterona, lo que da como resultado "consecuencias de por vida" para los hombres más jóvenes. Como resultado, la terapia con testosterona "sufre simultáneamente tanto el uso excesivo como el uso insuficiente". Y, sin embargo, la evidencia sobre si dicha terapia es segura o efectiva es "sorprendentemente débil", dice Victor M. Montori, MD, de la Clínica Mayo. "No hay forma de que los médicos estén seguros al recetar testosterona que, en promedio, hace más bien que daño."

Entonces, ¿es seguro usar la terapia con testosterona, incluso bajo el cuidado de un médico? ¿Causa cáncer de próstata, como algunos sugieren? Aquí es donde está el debate ahora: primero, el temor no es que la testosterona cause cáncer de próstata. Es un producto natural del cuerpo humano, y ninguna evidencia en ninguna parte ha demostrado que sea carcinógeno. A los científicos les preocupa, en cambio, que agregar testosterona pueda impulsar el crecimiento de pequeños cánceres que ya existen, no detectados e inofensivos, en las próstatas de muchos hombres mayores.

La única forma confiable de recopilar evidencia científica sobre la cuestión del cáncer de próstata sería el tipo de estudio a gran escala a largo plazo que los endocrinólogos han intentado y no han logrado que el gobierno emprenda desde 1999. Es aproximadamente el mismo período en el que se usa la testosterona. duplicado en este pais Así que, en efecto, los hombres están llevando a cabo el mismo experimento ellos mismos, en sus propios cuerpos, al azar, y sin una forma de rastrear los resultados.

El debate sobre los niveles de testosterona fue una especie de juego de salón para mí cuando empecé a investigar este artículo. Estoy casado, soy padre de tres hijos y no tengo sobrepeso ni soy fumador. Levanto pesas y remo a la tripulación 6 millas por día en temporada. Mis apetitos y mi visión de la vida siempre me han parecido saludables. Nunca se me ocurrió que mis niveles de testosterona podrían ser bajos. El uso de la terapia con testosterona para prolongar la ilusión de la juventud tenía tanto sentido para mí como los tapones para el cabello.

Luego me hice un análisis de sangre y mi nivel de testosterona total volvió a bajar. Parecía el promedio de bateo de un buen bateador en un mes malo cerca del final de su carrera. De repente, escuché un poco más compasivamente cuando Abraham Morgentaler, M.D., profesor clínico asociado de urología en Harvard, comenzó a defender el caso de la terapia de reemplazo de osterona de prueba. "Lo que es sorprendente para mí es la pasión que genera este problema de testosterona en las personas", decía. "Surgen un par de problemas. '¿Por qué no podemos simplemente envejecer normalmente? ¿Por qué tenemos que tener hombres de 70 años persiguiendo a sus esposas como lo hicieron cuando tenían 25 años? ¿Por qué no pueden simplemente tener 70? ' Y creo que es el argumento más ridículo. La mala visión está relacionada con la edad, al igual que la mala audición, las articulaciones defectuosas, los malos corazones, los vasos sanguíneos defectuosos. Incluso el cáncer está relacionado con la edad. Tratamos todas estas cosas para que podamos vivir más o más felices. ¿El cambio en los niveles hormonales? Si es tratable y la terapia es segura, razonablemente hablando, ¿por qué querríamos suspender el tratamiento de alguien? "

El caso para considerar la terapia con testosterona se volvió aún más convincente el verano pasado, cuando los investigadores de la Universidad de California en San Diego publicaron los resultados de su estudio a largo plazo de hombres mayores de 50 años. Los participantes cuyos niveles de testosterona eran bajos a principios de los 80, pero que de lo contrario, Healthy tuvo un riesgo 33 por ciento mayor de muerte en las siguientes 2 décadas. Otro estudio, de la Universidad de Washington, observó a hombres mayores de 40 años que ya tenían problemas de salud y descubrió que un nivel bajo de testosterona aumentaba dramáticamente su riesgo de muerte.

Pero no intenté inmediatamente alterar mis niveles de T (Consulte "Conviértase en el Sr. T" para conocer las formas naturales de hacerlo). Las pautas médicas estándar para el tratamiento son estrictas. Califiqué en el primer recuento: "niveles de testosterona en suero inequívocamente bajos". Pero no tenía "síntomas y signos constantes" de niveles bajos de testosterona.

Para los médicos que adoptan el enfoque conservador, los síntomas que más importan son los cambios físicos, como el encogimiento de los testículos, el desarrollo de los senos, una disminución de las erecciones espontáneas o una pérdida de masa muscular y fuerza. Los médicos que adoptan un enfoque más flexible a menudo recomiendan la terapia a los hombres con el tipo de quejas que casi todos experimentan en algún momento: "¿Se cansa más fácilmente? ¿Es más difícil ponerse y mantenerse en forma? ¿Hay menos ganas de hacer ejercicio? ¿Perdiste algo de entusiasmo por la vida? No encajaba ninguno de los dos síntomas.

Teniendo en cuenta los matices involucrados, cualquiera que esté pensando en la terapia con testosterona debe consultar a un especialista. Mi médico, un endocrinólogo, señaló que, a pesar de la baja testosterona total, mi testosterona libre era normal. También descubrió una leve deficiencia de hormona tiroidea, una causa potencial de niveles bajos de testosterona. Así que, aunque no estaba descartando nada, todavía no se parecía a T-time.

Esos son el tipo de juicios que muchos más hombres emitirán en los próximos años, a medida que la población envejezca y aparezcan más pruebas sobre la salud y los problemas reproductivos. Para algunos hombres, tanto jóvenes como viejos, la terapia con testosterona parecerá un milagro, una segunda oportunidad en la vida como hombre. Pero los efectos también pueden variar dramáticamente de una persona a otra. Así que para otros hombres, no habrá mucha diferencia en absoluto. "Tendré 64 en abril", dice un endocrinólogo, cuya testosterona total es "celestial" a las 640, "y no siento lo mismo que cuando tenía 44. El envejecimiento es más que las hormonas".

Entonces, ¿cuál eres? ¿Y qué debes hacer? Un buen médico es el lugar para comenzar, pero incluso los médicos no tienen ciertas respuestas, y su gobierno ha garantizado que los médicos no obtendrán respuestas en las próximas décadas. Entonces, cuando se trata de hacer lo correcto con la testosterona, la verdad es que estás bastante solo.

La pregunta sigue siendo: ¿Eres lo suficientemente hombre en este momento? ¿Estarás dentro de 10 años?