¿Y si no tuvieras que envejecer?

Hay muchas razones por las que un jugador importante puede caer en una caída del bateo: perder el tiempo en el plato, escapar en los lanzamientos, pensar demasiado en la cena después del juego. Pero el funk en el que cayó el jardinero de los Rays de Tampa Bay, Rocco Baldelli, en las últimas dos temporadas se encontraba en un nivel completamente diferente.

Las mitocondrias del tipo lo estaban decepcionando.

¿No te suenan las campanas? Déjame ayudarte: segundo año en la escuela secundaria ... específicamente, clase de biología ... la unidad en las células ... la discusión de la fuente de energía de la célula ...

Mitocondrias ¡Sí!

Aunque Baldelli no se dio cuenta cuando comenzó su dolor muscular o cuando sus lesiones comenzaron a acumularse, sus mitocondrias estaban en serios problemas. Y no solo estaban causando una caída en el plato, estaban causando una caída en su vida. A principios del año pasado, no pudo entrenar por más de unos pocos minutos sin agotarse. Tenía cólicos y otras sensaciones extrañas en sus extremidades. Al comienzo de la temporada en abril pasado, las cosas eran tan sombrías que los Rays lo habían puesto de nuevo en la lista de lesionados.

Afortunadamente, esta es una historia con un final bastante feliz. Los médicos finalmente determinaron que Baldelli sufría de miopatía mitocondrial: daño a esas centrales eléctricas. Comenzó un curso de tratamiento y, a principios de agosto, los Rays estaban a punto de hacer su primer viaje a los playoffs. Jugó bien en la temporada regular y en la postemporada, mientras los anunciantes de televisión luchaban por pronunciar "mitocondrias", incrementó aún más su rendimiento, conectó dos jonrones de postemporada y manejó una de las carreras que enviaron a los Rays al mundo. Serie.

Pero no dejes que la lucha de Baldelli te asuste demasiado. Su enfermedad, aunque da miedo, es rara. Y aunque las mitocondrias dañadas pueden hacerte cosas malas, como lo confirmará Baldelli, lo contrario también es cierto: las mitocondrias fuertes y saludables pueden hacerte fuerte y saludable ahora, y tal vez por mucho, mucho, mucho tiempo.

"La expansión de vidas por otros cien años, algunos dicen que mil años, es ... ciencia ficción", dice David Sinclair, Ph.D., su acento australiano está aumentando suavemente. "Ni siquiera podemos extender la vida de un ratón tan lejos.

¿Cómo podríamos hacerlo por nosotros mismos? No sé nada de lo que estamos haciendo, pero eso nos permitiría lograr eso ".

Todavía.

Es viernes por la tarde y he venido al laboratorio de Sinclair en la escuela de medicina de Harvard para hablar con él, no solo sobre las posibilidades de sobrealimentar nuestras mitocondrias, sino también sobre los efectos a largo plazo de mantener el funcionamiento de estas centrales celulares. Sinclair, un hombre ligero e intenso de 39 años, rechaza la idea de agregar siglos a nuestras vidas, pero es más optimista sobre la posibilidad de agregar algunas décadas, por ejemplo, de softball competitivo.

"En el futuro, la gente pensará: 'Cuando tenga 80 años, seguiré jugando al tenis ... y a los 90 seguiré viéndome para ver a mis bisnietos graduados de la universidad'", dice. .

Durante las últimas dos décadas, los investigadores han adquirido una comprensión cada vez mayor de cuán importantes son las mitocondrias para, bueno, casi todos los aspectos de la salud humana y la condición física. En el lado positivo, por ejemplo, la investigación muestra que las mitocondrias que funcionan correctamente allanan el camino para una serie de beneficios: desde el crecimiento muscular y el aumento de energía hasta una mayor resistencia y una gran cabeza de cabello. En el lado negativo, las mitocondrias dañadas están asociadas con una amplia gama de enfermedades y afecciones, desde la diabetes, las enfermedades cardíacas y la obesidad hasta el tipo de trastorno neuromuscular que absorbió el espíritu de Rocco Baldelli.

A medida que tus mitocondrias van, aparentemente, así va el resto de ti.

Es por eso que Sinclair ha estado tratando de identificar una forma genética para mantener nuestras mitocondrias cargadas. Actualmente, él y un grupo de investigadores se centran en enzimas llamadas sirtuins, los cuales, cuando se activan, han demostrado vigorizar las mitocondrias.

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El mismo Sinclair ha realizado varios de los avances más recientes y destacados relacionados con las sirtuinas. En 2003, descubrió que la sirtuina conocida como SIR2 podía activarse con resveratrol, un compuesto mejor conocido por su presencia en el vino tinto. En estudios posteriores, él y otros investigadores descubrieron que dar a los ratones de laboratorio grandes cantidades de resveratrol no solo los hacía más sanos y energéticos, sino que, en algunos casos, extendía sus vidas hasta en un 30 por ciento. (Sin embargo, no llegue al Beaujolais por el momento, tendría que beber al menos 35 botellas por día para una dosis equivalente). Luego, el año pasado, Sirtris Pharmaceuticals, la compañía Sinclair cofundada para desarrollar medicamentos antiaging, anunció que había cocinado un compuesto químico que es mil veces más potente que el resveratrol.

¿Qué significa todo esto? A corto plazo, significa mucho entusiasmo por lo que están haciendo Sinclair y sus colegas. El gigante farmacéutico GlaxoSmithKline, por ejemplo, es tan optimista con Sirtris que en junio de 2008 compró la compañía por $ 720 millones. Mientras tanto, el mismo Sinclair cree que una droga activadora de sirtuinas que estimula las mitocondrias podría estar en el mercado dentro de una década y posiblemente dentro de 5 años.

Si eso sucede, el impacto en todos nosotros es potencialmente profundo. Para empezar, sería un paso hacia un nuevo tipo de tratamiento para algunas de las enfermedades humanas más comunes y debilitantes, incluidas las enfermedades cardíacas, la diabetes e incluso el cáncer. Sin embargo, igual de significativo es el hecho de que los medicamentos podrían permitirnos mantenernos sanos, activos y enérgicos años más allá de lo que somos capaces ahora. Así que tanto el Padre Tiempo como el Parca están en la mira.

Y para Sinclair, al parecer, ese es precisamente el punto. "Tenemos un tiempo tan corto en el planeta, en una escala geológica, estamos alrededor por un segundo", dice. "Y nuestros seres queridos no van a estar ahí para siempre. Me gustaría hacer algo al respecto. Creo que envejecer es la maldición de la humanidad".

Se inclina hacia delante en su silla. "Realmente no es justo que los seres conscientes estén conscientes de su propia mortalidad".

Las mitocondrias son pequeñas, pero sus efectos son grandes. Puede ver fácilmente la diferencia entre un animal cuyas mitocondrias funcionan perfectamente y uno cuyas mitocondrias están gastadas.

Sinclair me llama a su computadora.

En la pantalla aparece un video de dos ratones que corren lado a lado en dos diminutas cintas de correr. El ratón de la izquierda, que según explica Sinclair era parte del grupo de control en un estudio reciente, uno que fue alimentado con una dieta de pellets, está luchando como un fumador de cadena con sobrepeso que intenta correr el Maratón de la Ciudad de Nueva York. El ratón de la derecha, cuyas mitocondrias se encendieron con megadosis de resveratrol, avanza alegremente hacia adelante.

Entonces, ¿cómo exactamente las mitocondrias convierten a un ratón en un casi superhéroe y dejan a otro como una versión de roedor de Jack Black? La respuesta se remonta al papel que juegan las mitocondrias en las células. La función principal de las mitocondrias es transformar los nutrientes que entran a las células en suministros de la molécula de energía ATP, algo que logran a través de un proceso complejo llamado respiración aeróbica. ATP, a su vez, proporciona la energía que necesitan las células para funcionar. (El número de mitocondrias en una célula varía, dependiendo de la cantidad de energía que la célula necesita. Las células del corazón, por ejemplo, tienen miles de mitocondrias, mientras que las células de la piel tienen solo un mitociondrión cada una)

Ahora, cuando las mitocondrias funcionan correctamente, suceden cosas buenas. Su cuerpo funciona como se supone que debe hacerlo: los latidos de su corazón, las neuronas se disparan, los músculos se contraen, sus ojos se ven y el hígado, los riñones y otros órganos funcionan como deberían. Usted es, en esencia, una pieza de fisiología perfectamente afinada.

Desafortunadamente, al menos dos factores impiden el funcionamiento adecuado de las mitocondrias.La primera es la mutación genética. Las mutaciones pueden ser heredadas o causadas por la dieta y el estilo de vida, o simplemente al azar. Y están asociados con una amplia gama de afecciones que van desde enfermedades neuromusculares hasta demencia, aterosclerosis y diabetes. En tales casos, las mitocondrias dañadas genéticamente no procesan todos los nutrientes en la célula, lo que lleva a una crisis energética dentro de la célula. Sin suficiente poder para funcionar, la celda se tambalea ... y listo, suceden cosas malas.

La segunda fuerza que trabaja contra tus mitocondrias es, simplemente, el tiempo. La gran paradoja de las mitocondrias es que, incluso mientras proporcionan energía a tu cuerpo, esencialmente están sembrando las semillas de su propia destrucción. Durante la respiración aeróbica, se filtran subproductos, como los radicales libres. Con el tiempo, dañan tanto a las mitocondrias como a otras partes de la célula. El resultado: un daño que se parece mucho al envejecimiento.

El vínculo entre la mitocondria y el envejecimiento se estableció definitivamente en un estudio de 2004 publicado en la revista Naturaleza. En el estudio, los investigadores del Instituto Karolinska de Estocolmo desarrollaron una cepa de ratones con ADN mitocondrial dañado. Durante las primeras 25 semanas (hasta la edad adulta) los ratones fueron normales. Pero de repente comenzaron a mostrar signos de envejecimiento prematuro. Mostraron el tipo de síntomas que normalmente se ven en una reunión número 50 en la escuela secundaria: articulaciones crujientes, mojo defectuoso, incluso calvicie. Por lo general, los ratones salvajes viven durante aproximadamente 2 años (100 semanas), mientras que los ratones domésticos o de laboratorio viven aproximadamente 3 años (150 semanas). Todos estos ratones murieron a las 61 semanas.

¿Hay algo que pueda hacer para ayudar a sus mitocondrias a soportar los estragos del tiempo? La respuesta feliz es sí. El ejercicio, por ejemplo, se sabe que tiene un gran impacto en la función mitocondrial. En un estudio realizado en 2003, el investigador de la Clínica Mayo Kevin Short, Ph.D., colocó a 65 no practicantes saludables en un programa de entrenamiento en bicicleta 3 días a la semana. Su capacidad aeróbica no solo aumentó significativamente, sino que sus mitocondrias también bombearon más enzimas que aumentan el ATP.

Lamentablemente, no puede ejercer su camino hacia la inmortalidad, razón por la cual David Sinclair y otros están tratando de encontrar una forma farmacológica para mantener esas mitocondrias en expansión. El ratón que es un semental en la caminadora y sus hermanos avivados por el resveratrol, por ejemplo, tenían significativamente menos enfermedades cardíacas y diabetes y vivían un 30 por ciento más que sus amigos privados de resveratrol. "Eran ratones más saludables y en forma, todo gracias al resveratrol en su comida", dice Sinclair.

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David Sinclair puede estar al borde de una droga que estimula las mitocondrias, pero la búsqueda comenzó hace más de 70 años, mucho antes de que naciera. En la década de 1930, un grupo de investigadores hizo un hallazgo fascinante: reducir significativamente la ingesta de calorías de un organismo alarga su vida. Desde un punto de vista evolutivo, esto tiene sentido. Sugiere que los organismos que podrían reducir su propio envejecimiento durante la escasez de alimentos pudieron sobrevivir y reproducirse, mientras que los organismos que no podían ver sus líneas genéticas se extinguieron. Sin embargo, aunque los científicos han demostrado repetidamente que la restricción calórica funciona en todo tipo de organismos, nunca entendieron exactamente cómo tuvo lugar esta magia.

A principios de la década de 1990, un investigador del MIT llamado Lenny Guarente, Ph.D., decidió hacer un esfuerzo por resolver el enigma de restricción calórica. A medida que avanzaban las carreras, era bastante arriesgado, dado que el estudio del envejecimiento había sido visto durante mucho tiempo como un remanso de la ciencia. "Hubo muchas afirmaciones que resultaron ser erróneas", dice Guarente mientras charlamos en su oficina del MIT, que se encuentra justo al otro lado del río Charles desde el laboratorio de David Sinclair. Ahora con 56 años, Guarente es calvo y tiene ojos oscuros y hundidos. "El envejecimiento también se vio como demasiado complicado, demasiado caótico" para resolver, continúa. "Y la teoría evolutiva sostiene que debería ser de esa manera. El envejecimiento se produce más tarde en la vida, cuando la selección natural ha disminuido. Las cosas que suceden no han sido seleccionadas y afinadas".

Sin embargo, Guarente no se dejó intimidar por el escepticismo de sus colegas y, con la ayuda de un par de estudiantes graduados, estudió el envejecimiento en levadura. (Se trata de un organismo tan simple como se puede imaginar). En 1996, él y su equipo descubrieron que una cepa de levadura que vivía más tiempo que sus contrapartes tenía una mutación en un conjunto particular de genes, a saber, sus enzimas sirtuinas. Finalmente, Guarente agregó una copia adicional de uno de esos genes, SIR2, a una célula de levadura normal, y descubrió que, voila, extendió la vida útil de la célula en un 50 por ciento.

Fue en esta época cuando Guarente se unió al laboratorio con Sinclair, un australiano de 27 años que acababa de obtener su doctorado en biología en la Universidad de Sydney. Los dos se conocieron por accidente, se sentaron uno junto al otro en un foro científico en Sydney, pero tan pronto como Sinclair escuchó en qué estaba trabajando Guarente, quiso unirse a él. "Básicamente le dije a Lenny: 'Voy a tu laboratorio, te guste o no'", recuerda Sinclair. "No quería hacer nada más con mi vida".

En los próximos años, Guarente y su equipo hicieron dos descubrimientos más significativos. En 1999, uno de los asistentes de laboratorio de Guarente descubrió que agregar una copia adicional del gen SIR2 tenía un efecto similar en los gusanos redondos. Guarente dice que este fue un momento crucial para él, porque el hallazgo sugería que el mismo proceso estaba funcionando en una variedad de organismos.

El otro gran avance, igualmente crucial, fue el descubrimiento de un vínculo entre SIR2 y la restricción calórica, la dieta para prolongar la vida que se reconoció por primera vez en la década de 1930. Si bien las teorías anteriores habían especulado que la restricción calórica funcionaba al desacelerar el metabolismo de un organismo, la investigación de Guarente sugirió que estaba sucediendo exactamente lo contrario: reducir calorías en realidad activó SIR2, que a su vez aceleró las mitocondrias de la célula y las mantuvo jóvenes y vitales.

En los casi 10 años transcurridos desde entonces, Guarente y Sinclair, así como varios otros protegidos de Guarente, han estado investigando sirtuin. Sinclair fundó su propio laboratorio en Harvard en 1999, y ha logrado avances significativos allí, incluido el descubrimiento de que el resveratrol puede activar SIR2. También creó un nuevo compuesto químico que es mil veces más potente que el resveratrol. En 2006, Sinclair y su equipo lanzaron los primeros estudios en humanos de este nuevo compuesto, y está claramente emocionado por los resultados.

"Los ensayos han demostrado que los niveles de glucosa en la sangre se reducen en las personas con diabetes, como vimos en los ratones", dice. "Hasta ahora, estamos viendo el mismo tipo de mejoras en el metabolismo de la glucosa en humanos que en los ratones. Y no hemos visto evidencia de toxicidad o efectos secundarios".

¿Cuánto tiempo cree que las drogas podrían potencialmente agregar a la vida humana? "Es posible que podamos ayudar a las personas a vivir 5 o 10 años más en un estado saludable", dice. "En última instancia, podrían tener un efecto mucho mayor en la longevidad saludable en función de lo que sabemos sobre la restricción calórica en los animales y su capacidad para mantener a los animales sanos por un 30 por ciento más".

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No todos están convencidos de que Sinclair está en la próxima gran cosa. Algunos científicos sostienen que los estudios con ratones no garantizan que el resveratrol funcione, o sea seguro, en humanos. Un puñado de otros es escéptico de cualquier beneficio significativo de la extensión de la vida, argumentando que, desde una perspectiva evolutiva, los humanos pueden haber alcanzado ya su vida máxima.

Sinclair reconoce que todavía quedan muchos obstáculos por delante, pero tiene fe en que va por el buen camino. "La restricción calórica funciona en todos los organismos, y hasta ahora, estas moléculas han funcionado en todos los organismos", dice. "Espero que los humanos no sean la única excepción del planeta. Las personas que piensan que generalmente son refutadas cuando se trata de biología".

Entonces, ¿cómo se verán estas drogas activadoras de sirtuinas y estimuladoras mitocondriales si alguna vez llegan al mercado? Los medicamentos que Sirtris está desarrollando actualmente estarán dirigidos a enfermedades específicas y no al proceso de envejecimiento en sí, en gran parte por razones prácticas. Para que un medicamento sea aprobado por la FDA, su fabricante debe demostrar que tiene un efecto medible. Demostrar que un impacto en el envejecimiento tomaría al menos 10 a 20 años, algo que ninguna compañía farmacéutica tiene el tiempo, los recursos o el interés en hacer. La diabetes, por el contrario, se puede evaluar de forma relativamente rápida.

"Probablemente nunca se venderá como un medicamento antiaging", dice Sinclair. "Pero si un medicamento llega al mercado y es capaz de hacer lo que vemos en los ratones, los médicos también aprobarán los ensayos para tratar otras dolencias. Y la esperanza es que la gente comience a ver los otros beneficios". En esos otros beneficios se incluyen casi todas las cosas que se ven cuando las mitocondrias funcionan correctamente: abundante energía, mejor memoria, menor probabilidad de enfermedades cardíacas y cáncer: la lista continúa.

Sinclair dice que a veces las personas se quejan de lo que está haciendo, pero él insiste en que simplemente no lo entienden.

"De vez en cuando recibo cartas de personas que dicen: 'Tengo 75 años, apenas puedo caminar, tengo dolor, lo último que quiero es una píldora que extienda mi vida'. "Su voz cae casi en un susurro. "Creo que no entienden el punto. La gente cree que estamos extendiendo los últimos años de vida, cuando lo que realmente estamos haciendo es aumentar los años de la juventud. Por lo tanto, mantener a las personas fuera de los hogares de ancianos, no mantenerlos con vida por más tiempo". casas. "

Dado todo eso, la pregunta más intrigante podría ser esta: ¿Qué impacto podrían tener estas drogas en la sociedad? Sinclair cree que reducir los niveles de enfermedades relacionadas con la edad crearía un enorme beneficio económico para la sociedad. "Si haces que las personas vivan más de una manera saludable, es mucho más barato", dice. "He leído que si reduce una enfermedad, el cáncer, por ejemplo, en un 10 por ciento, los ahorros para los Estados Unidos serían de alrededor de $ 5 billones. Bueno, estamos hablando de medicamentos que reducen las enfermedades, tal vez más del 10 por ciento. - y muchos de ellos a la vez ".

El impacto más profundo puede estar en cada uno de nosotros individualmente. En un nivel práctico, ya no podrías jubilarte a los 65 años. En el lado positivo, tendrías más años para disfrutar de las cosas que amas y probablemente ver crecer a tus bisnietos. Y en un nivel más profundo, quizás el mismo arco de tu vida se vería afectado. En un mundo donde 95 es el nuevo 65, y 65 el nuevo 40, ¿dejaríamos de ir a la escuela a la temprana edad de 20, o extenderíamos la educación una década más o menos? ¿O ir por repetidas enseñanzas y carreras? ¿Y qué hay del matrimonio? ¿Nos casaríamos la mayoría de nosotros antes de cumplir los 30? ¿Seguiría siendo un cónyuge el ideal o abofetearíamos una fecha de vencimiento de 50 años en el matrimonio y cambiaríamos de pareja más adelante en la vida?

Es una suerte que las mitocondrias nos den energía; Vamos a necesitar mucho.

Para Sinclair, cualquier complicación palidece en comparación con los beneficios. "Cuando trabajaba para mi doctorado, mi madre contrajo cáncer de pulmón. El médico dijo, básicamente, adiós a tu madre, solo hay un 5 por ciento de posibilidades de que sobreviva. Fue muy traumático para ella y para nosotros". niños. Y por un tiempo no iba a venir a los Estados Unidos porque pensé que nunca la volvería a ver. Pero resolví que si la iba a dejar, me dedicaría a hacer un uso práctico de los descubrimientos.

"Afortunadamente, ella todavía está viva. Pero ese fue un punto de inflexión en mi vida. La gente probablemente piensa que solo lo estoy girando, pero solo hago esto porque quiero ayudar a la gente y evitar que se mueran. O retrasarla, al menos."

A pesar de sus actos heroicos en la postemporada de béisbol, Rocco Baldelli no está curado, y él lo sabe. Dice que duerme el doble de lo que acostumbraba y toma un cóctel diario de medicamentos para combatir su condición. Su futuro en el béisbol tampoco está claro: pocos días después de que los Rays perdieron la Serie Mundial, Baldelli se convirtió en agente libre.

"No anticipo que el estado de mi salud vaya a cambiar", dijo recientemente a un periodista deportivo.

Pero eso no significa que esté sin esperanza. Sinclair y el equipo de Sirtris están llevando a cabo ensayos de su formulación de resveratrol en varias afecciones, incluida la enfermedad de Baldelli. Los resultados de ese estudio se esperan para el primer semestre de 2009 y, como sabe cualquier miembro del equipo de los Rays de Tampa Bay, los milagros ocurren a veces.

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Enciende tu entrenamiento
¿Quieres quemar más grasa? Concéntrese en sus mitocondrias. Estos generadores microscópicos convierten los nutrientes, incluida la grasa, en combustible para las células musculares. Cuanto más intensamente haga ejercicio, más mitocondrias traiga en línea, lo que significa que sus músculos pueden trabajar más y por más tiempo, según el asesor Alex Koch, Ph.D., un científico del ejercicio en la Universidad Estatal de Truman.

Para aumentar su producción de energía, use este ejercicio cardiovascular de 3 días de Koch. Puede hacerlo en una superficie plana exterior, una cinta de correr o una bicicleta estacionaria. Bonificación: se ha demostrado que los planes de intervalo como este consumen más calorías por minuto para ayudar a perder grasa abdominal a medida que agrega mitocondrias.

Cómo hacerlo: Caliéntate con 5 minutos de trote o ciclismo fácil. Para cada entrenamiento, calcule su intensidad estimando su esfuerzo en una escala de 1 (sentado en el sofá) a 10 (lo más difícil que puede hacer). Luego siga las instrucciones para cada día a continuación.

Lunes y viernes
Sprint durante 15 segundos a una intensidad de 9; recuperar durante 30 segundos a una intensidad de 3 a 4. Eso es un intervalo. Repita de acuerdo a la tabla.

miércoles
Para este ejercicio, ejecute o realice un ciclo continuo durante 10 minutos a una intensidad de 6. Cada semana, intente progresar para que eventualmente haga ejercicio durante un total de 30 minutos.

LUNES VIERNES
Semana 1 5 intervalos 5 intervalos
Semana 2 6 intervalos 5 intervalos
Semana 3 6 intervalos 6 intervalos
Semana 4 7 intervalos 6 intervalos
Semana 5 7 intervalos 7 intervalos
Semana 6 8 intervalos 7 intervalos
Semana 7 8 intervalos 8 intervalos