¿Quién está clavando sus suplementos?

HEATH STEVISON Sólo quería poner un poco más de músculo. Tuvo unas vacaciones en Cabo San Lucas y esperaba poder hacer un buen espectáculo en la playa. Con un peso de tan solo 155 libras, sintió que necesitaba "un poco más de esfuerzo" en el gimnasio.

Ese "oomph" casi lo mata.

La saga de Stevison comenzó en la primavera de 2009, cuando depositó $ 29.99 por una botella de M-Drol de tfsupplements.com. Leyó la etiqueta y tomó el suplemento durante un mes antes de terminar el ciclo. Luego volvió a encenderse. Los resultados fueron bastante impresionantes: 15 libras de músculo en pocas semanas.

Sin embargo, junto con el tremendo cambio en su físico, notó algo más: sus piernas y costados comenzaron a picar. A mediados de julio, se estaba despertando con sábanas ensangrentadas de las noches de rascarse. Le preguntó a su novia, que se había hecho cargo de su ropa, si ella había cambiado los detergentes. Ella no lo había hecho. Luego llegó el día, quizás una semana después, cuando Stevison miró por el espejo del baño y vio que sus ojos eran amarillos. En ese momento, él estaba trabajando turnos de 12 horas en Lake Charles, Louisiana, para una compañía que suministraba equipos para plataformas de perforación.

Tal vez solo estoy agotado, se dijo a sí mismo.

Cuando la piel de Stevison desarrolló el mismo tono mostaza, y se sintió tan agotado que no podía levantarse de la cama, su madre lo llevó a la sala de emergencias. Días de pruebas y una biopsia más tarde, sus médicos determinaron que su hígado se estaba cerrando. Su carta sugiere la causa: la ingestión de esteroides. En lugar de tomar el sol en la playa de Cabo, Stevison se encontró atado a los postes IV en el Methodist Hospital de Houston. Un médico mencionó el tiempo de espera para un nuevo hígado.

"Cuando comenzó a hablar sobre trasplantes, todo lo que podía hacer era rezar", dice Stevison. "Tenía 24 años y pensé que estaba sana".

Menos de 3 meses después de que Stevison ingresara en Methodist, el minorista bodybuilding.com recordó que M-Drol y otros 64 suplementos contenían "ingredientes que son esteroides". Aunque M-Drol se había comercializado como un suplemento, la FDA había clasificado el producto como un medicamento no aprobado.

Por ley, los suplementos dietéticos deben contener al menos una vitamina, mineral, aminoácido, enzima u otra sustancia utilizada por el cuerpo. Pero un número cada vez mayor de suplementos también se ha enriquecido con medicamentos recetados, prohibidos o completamente no probados que no se encuentran en la etiqueta. Los fabricantes de estas pociones sospechosas a menudo afirman que están confundidos por la superposición de las jurisdicciones gubernamentales sobre lo que es y lo que no es legal. Más a menudo, la adulteración es deliberada y criminal, llevada a cabo por vendedores que desean obtener una parte de un mercado de $ 27 mil millones al promocionar una píldora que realmente ofrece. Un solo producto puede convertirse en un éxito de taquilla instantáneo: antes de que Competitive Edge Labs suspendiera M-Drol, los ingresos brutos anuales de la compañía totalizaban más de $ 4 millones, un recorrido impresionante para un equipo con una nómina de cuatro.

Los productos que tienen más probabilidades de ser enriquecidos son aquellos que se venden para bajar de peso, culturismo y "mejora sexual", categorías que se dirigen principalmente a los hombres. Las etiquetas usan la palabra "suplemento", pero las cápsulas pueden contener esteroides, medicamentos para la disfunción eréctil como el sildenafil (el ingrediente activo de Viagra) o cualquiera de varios medicamentos para bajar de peso, algunos de los cuales se han extraído de mercado por cuestiones de seguridad. Es una vieja estafa, pero con la globalización de la fabricación de medicamentos y la facilidad de venta al por menor en Internet, sus probabilidades de encontrar un suplemento contaminado son más altas que nunca.

"Comenzamos a publicar retiros y advertencias en el 2002", dice Tod Cooperman, M.D., quien administra ConsumerLab.com, una compañía independiente de pruebas de suplementos que informa sobre la calidad del producto. "Solo de vez en cuando vería salir este tipo de recuperación o advertencia cuando comenzamos. Ahora es casi semanalmente". Los representantes de la industria culpan a un pequeño número de productos que provienen de algunos operadores en la sombra, en su mayoría extranjeros. Pero la verdad es que nadie sabe realmente cuántos suplementos enriquecidos hay por ahí. "No tenemos manera de medir esto", dice Michael Levy, director de nuevos medicamentos y cumplimiento de etiquetado de la FDA.

"Pero estamos al tanto de docenas de productos ilegales que se han comercializado. Estamos seguros de que podremos encontrar docenas más".

Los productos generalmente provienen de operaciones sofisticadas que combinan el conocimiento de la ciencia con la astucia del crimen organizado, dice Levy. A menudo, los medicamentos se modifican químicamente (con átomos agregados o eliminados como piezas de Tinkertoy) para evadir la detección en pruebas de laboratorio. El problema es que un cambio aparentemente leve en la estructura molecular podría tener consecuencias desastrosas. Tenga en cuenta que la diferencia entre el etanol (una sustancia que puede ingerir en la hora feliz) y el metanol (una sustancia química que rápidamente lo ciega y luego lo mata) es un átomo de carbono y un par de hidrógenos. O que la eliminación de un solo par de oxígeno-hidrógeno convierte un descongestionante en metanfetamina.

Con los medicamentos remodelados, "usted está viendo no solo un producto farmacéutico sino también uno ilegal, y los efectos secundarios son desconocidos", dice Pieter Cohen, MD, profesor asistente de medicina de la Cambridge Health Alliance, un afiliado de enseñanza de la escuela de medicina de Harvard.

"El peligro es extremadamente grave".

Incluso si el medicamento no está encubierto químicamente, aún podría ser riesgoso. Un ingrediente común en los suplementos adulterados para perder peso es la sibutramina, un medicamento recetado para bajar de peso que se retiró del mercado de los Estados Unidos porque los usuarios desarrollaron mayores riesgos de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares. Además, un suplemento de jugo puede contener una dosis mucho más alta de un medicamento que su contraparte legítima, y ​​se puede producir con poco o ningún control de calidad.

La FDA reconoce que los consumidores han muerto y que es imposible saber cuántos. Los funcionarios creen que las víctimas están infravaloradas porque los médicos no siempre saben lo que toman sus pacientes. (Un estudio encontró que el 69 por ciento de los pacientes que usan suplementos junto con sus medicamentos recetados no ofrecen esa información de manera voluntaria). Los consumidores también pueden fallar al conectar los puntos cuando surgen los síntomas: Heath Stevison trató de culpar al detergente, no a M-Drol, cuando este La salud se volvió loca. Parte del atractivo de los suplementos es su aparente naturalidad, por lo que a menudo tienen la apariencia de ser más seguros que los medicamentos recetados.

En diciembre pasado, la FDA anunció una ofensiva contra los suplementos enriquecidos; envió una carta a los grupos comerciales de la industria e implementó una publicación más rápida de las advertencias de productos contaminados en la Web. Los estándares más estrictos para la producción y la seguridad apuntan a mantener todos los vínculos en la cadena de suministro de suplementos (importadores, fabricantes y proveedores de ingredientes entre ellos) más responsables por cualquier error de manipulación de productos. Además, los fabricantes de suplementos, preocupados de que los proveedores turbios puedan amenazar su imagen y sus ventas, se han comprometido a trabajar con la FDA para tratar de eliminar a sus rangos de delincuentes.

No está claro si estas acciones harán una diferencia. Hasta este año, la FDA no tenía la autoridad para ordenar un retiro obligatorio, confiando en cambio en la cooperación voluntaria de los distribuidores. El Dr. Cohen verificó esa estrategia en agosto de 2010, comprando en línea 72 suplementos enriquecidos que formaban parte de una alerta al consumidor de marzo de 2009. Él fue capaz de proceder al pago con 36 de ellos.EN 2008, BART PANESSA FUE 45 AÑOS Y listo para una nueva carrera y un clima más cálido. Después de ganarse la vida como propietario-operador de lavados de autos y garajes de lubricación con aceite en el área de la ciudad de Nueva York, se mudó a Florida y comenzó a buscar un negocio basado en Internet que fuera fácil de manejar. Se encontró con Goliath Labs, una compañía de Fort Lauderdale que vende suplementos para el culturismo y la mejora sexual, incluido uno llamado Ejaculoid.

"Acabo de empezar a reír", dice Panessa. "¿A quién se le ocurriría un producto y lo llamaría Ejaculoid?" Pero la conclusión no fue una broma. "Era una compañía de 3 años que se desempeñaba muy bien con muy poco esfuerzo. Las ventas subían entre un 20 y un 30 por ciento al año". Así que lo compró. "Soy como, '¿Sabes qué? Tenemos el mundo entero. Podríamos hacer publicidad. Realmente podríamos intentarlo, idear algunos productos nuevos'".

Unos meses más tarde, su "formulador", el consultor que viene con recetas de suplementos, le contó a Panessa acerca de un nuevo invento para aumentar el sexo de un proveedor chino. Panessa lo probó y lo encontró deliciosamente efectivo. Así que le envió un correo electrónico a la conexión china, una mujer que solo conocía como "Kathy", por un lote, que luego encapsuló y embotelló en su planta de Florida.

Panessa, una neoyorquina inteligente de la calle, sospechaba que las cosas nuevas funcionaban demasiado bien. Los suplementos de mejora sexual se estaban retirando con regularidad inquietante para contener sildenafil o drogas similares. Así que en julio de 2009, Panessa realizó pruebas de laboratorio independientes. Para su gran alivio y sorpresa, los resultados volvieron limpios. "Estamos pensando que en este punto tenemos el Santo Grial", dice Panessa.

Las ventas de Ejaculoid XXtreme fueron altas hasta julio de 2010, cuando Panessa llegó a su oficina para encontrar una nota de la FDA en la puerta. Uno de sus envíos había sido incautado por funcionarios de aduanas estadounidenses en la frontera canadiense por contener una forma de sildenafil. Panessa palideció. Los agentes federales no solo lo perseguían ahora, sino que también sabía que sus propios problemas cardiovasculares hacían que el uso de cualquier suplemento tipo sildenafil fuera una idea colosalmente mala. Sus pruebas de laboratorio habían pasado por alto un análogo químico de sildenafil invisible para todos, excepto para la detección más avanzada.

La FDA inmediatamente publicó una alerta. Lo que sorprendió a Panessa fue que un retiro fue sorprendentemente efectivo. "Nuestros teléfonos comenzaron a sonar con gente que lo deseaba. Lo juro por Dios", dice. "De hecho, podría haber vendido el triple de la cantidad solo con un retiro", dice. Cerca de 5,000 botellas estaban en manos de dueños de tiendas y vendedores en línea. Sólo unos 900 de ellos regresaron.

Considere que Panessa estaba en busca de sildenafil y todavía Vendió un producto de pinchos. Recuerda que el agente le dijo que "el 99 por ciento de estos tipos ni siquiera hacen una prueba, punto". A menudo es porque los fabricantes de suplementos están contentos con las ventas y no quieren saber más. "Todos quieren un producto que funcione ayer", dice Panessa.

El problema es que ningún suplemento legítimo puede ofrecer resultados instantáneos. Por ejemplo, el año pasado los investigadores de la Universidad de Creighton publicaron un informe en el Diario de la obesidad que revisó estudios aleatorizados recientes de suplementos para perder peso que modifican la grasa. "Hasta la fecha", concluyeron, "hay poca evidencia clínica que respalde su uso". Por lo tanto, un suplemento con incluso un indicio de éxito notable es como la hierba gatera para el público que hace dieta y la propagación de la palabra. Especialmente si hay un retiro del mercado; tal vez sea también ¡eficaz!

Incluso los fabricantes legítimos de suplementos no siempre están seguros de que sus productos sean legales. Los fabricantes de suplementos deportivos deben cumplir con "un complejo laberinto de leyes vigiladas por múltiples agencias gubernamentales con autoridad superpuesta", dice Rick Collins, un abogado en Mineola, Nueva York, cuya práctica se especializa en sustancias que mejoran el rendimiento, incluidos los esteroides. Algunos esteroides están totalmente prohibidos, mientras que otros no son ilegales a menos que se hagan pasar por suplementos, en cuyo momento, ante la FDA, se convierten en medicamentos no aprobados.

Las compañías que han tenido problemas generalmente ofrecen dos excusas, dice Collins. "Uno, afirman que lo investigaron en la medida en que encontraron que no estaba específicamente incluido en la ley como un esteroide ilegal", dice. "Dos, señalan que prácticamente todos a su alrededor lo estaban vendiendo en todas partes.Así que dirán que combinaron esas dos observaciones y asumieron que era perfectamente legal vender ".

El Dr. Cohen dice que algunos fabricantes también juegan una versión química de la barbaridad, tratando de hacer un producto lo más ilegal posible sin cruzar la línea. "Estamos hablando de una situación muy complicada en la que todos intentan replicar las acciones de la testosterona y colocarla en una píldora que vuela bajo el radar regulador", dice.

Competitive Edge Labs no quiso hacer comentarios sobre M-Drol a través del correo electrónico. Pero en una declaración jurada tomada para una demanda, el empleado de la compañía John Dodd declaró que no verificó si el ingrediente activo estaba prohibido, porque otros productos que lo contenían ya estaban en el mercado. Tampoco recordaba que alguien haya consultado con la FDA para preguntar si el ingrediente era ilegal. Durante el verano de 2009, casi al mismo tiempo que Heath Stevison sufrió síntomas que amenazaban su vida, la compañía decidió dejar de fabricar el producto, vendiendo rápidamente su stock restante.

Los ingredientes de M-Drol vinieron de China; Las drogas que se disfrazan de suplementos a menudo tienen tentáculos que llegan a ese país. Y, de hecho, Asia se está convirtiendo en una potencia para la fabricación farmacéutica legítima y de calidad. Sin embargo, ni las asociaciones comerciales de productos naturales ni la FDA tienen datos sobre la proporción de suplementos dietéticos o sus ingredientes que provienen del extranjero. Diario de negocios de nutrición estima que más del 60 por ciento de las materias primas para vitaminas solo provienen de China, pero no tiene más cifras. Los traficantes ilegales de Asia simplemente están capitalizando los recursos en su puerta y el muro de anonimato de Internet. Después de la retirada de Ejaculoid, "Kathy" cambió su dirección de correo electrónico; Panessa no ha podido alcanzarla desde entonces.Se llamó a sí mismo, pero su verdadero nombre era Shengyang Zhou, un MBA de 30 años que vive en Kunming, China. Alrededor de 2005, Zhou reconoció una oportunidad en las obsesiones gemelas de Estados Unidos con la dieta y las soluciones rápidas. Con una fábrica de tres pisos y un personal de 20 empleados (cada uno de los cuales pagaba $ 300 por mes), comenzó a perforar mezclas para perder peso como Superslim y 2 Day Diet, junto con más de dos docenas de productos para perder peso. Los pedidos por correo electrónico llegaron a través de su propio sitio web (2daydietshopping.com) o de los distribuidores de EE. UU. De acuerdo con documentos judiciales, los paquetes se enviaron desde China o Hong Kong a una modesta vivienda en Plano, Texas, que era el hogar de Qing Ming Hu, de 61 años de edad. Los paquetes llevaban etiquetas como "Centro de logística de Fuyong" o incluso "fruta seca". En un correo electrónico a un contacto, Zhou se describió a sí mismo como "uno de los mayores fabricantes [sic] en la industria de adelgazamiento", produciendo 100,000 cajas al mes.

Para el año 2010, Zhou se había convertido en un millonario que se jactaba de su novia y su Audi Q7. Pero, desafortunadamente para Zhou, estaba presumiendo a los federales encubiertos. Su producto se vendió porque funcionó: gracias a la sibutramina oculta y la fenolftaleína, esta última un laxante poderoso (y también prohibido). Zhou era muy consciente de que la FDA había estado advirtiendo a los consumidores sobre productos de China que contenían sibutramina. En una reunión con agentes federales en Bangkok que se hacían pasar por potenciales distribuidores estadounidenses, Zhou estimó que aproximadamente una caja de cada 15 sería arrebatada por la aduana.

Zhou seguiría cruzando alrededor de Kunming en su Audi, ya que una operación federal multiagencia no lo atrajo a Hawai, donde fue arrestado en marzo de 2010. Su cómplice de Texas fue puesto en custodia el mismo día. En enero de este año, ambos se declararon culpables de cargos relacionados con la otra empresa comercial de Zhou, el tráfico y la distribución de versiones falsificadas de la droga para bajar de peso Alli.

"Lo mejor que podemos decir, estos productos químicos tienden a producirse en laboratorios falsos y pequeñas fábricas", dice Loren Israelsen, directora ejecutiva de United Natural Products Alliance, un grupo de la industria. "Ellos producen y luego lo distribuyen de una manera bastante sofisticada". Las parcelas pequeñas con etiquetas falsas son difíciles de controlar. "Es un efecto de enjambre", dice. "Simplemente no puedes vencer a tantos bichos del aire". ¿Cuántos bichos? ¿Quién sabe? Los funcionarios del Departamento de Justicia de EE. UU. Dicen que no pueden proporcionar estadísticas sobre condenas por tráfico de suplementos contaminados.

En cualquier caso, es inusual que alguien como Zhou haya sido atrapado. "Es poco probable que los delincuentes que ganan dinero con productos farmacéuticos falsificados sean atrapados", dice Guy Villax, CEO del fabricante de ingredientes farmacéuticos con sede en Portugal Hovione. Villax está trabajando para detener la propagación de suplementos enriquecidos en ambos lados del Atlántico. "La cadena de suministro atraviesa tantos países y océanos", dice Villax. "¿Sabes cómo en las películas antiguas, cuando los pandilleros cruzaron la línea de estado y nunca fueron atrapados? Esto es exactamente lo que está pasando en esta situación".

Seis meses despues fue dado de alta del Hospital Metodista, Stevison volvió a trabajar. Su hígado parece haberse reparado a sí mismo, aunque nunca más podrá beber alcohol, y el paracetamol está estrictamente prohibido. Su hígado no soportaría la tensión. También evita los suplementos, incluso las vitaminas.

Esta evitación es exactamente lo que temen los fabricantes tradicionales. Las sugerencias para solucionar el problema dependen en gran medida de su punto de vista, especialmente sobre la necesidad de regular los suplementos más como medicamentos. Sin embargo, todas las partes coinciden en gran medida en un punto: el gobierno no tiene la mano de obra para detener el flujo de malos suplementos. "No tienen suficientes inspectores para inspeccionar incluso las plantas que producen medicamentos recetados", dice Steven Nissen, M.D., presidente de medicina cardiovascular en la Clínica Cleveland. "Están completamente insuficientes".

Bart Panessa ahora ha comprado una compañía canadiense de suplementos (en gran parte porque ese país tiene estándares de fabricación más estrictos) e incluso publica enlaces a las acciones de cumplimiento de la FDA sobre suplementos como un recordatorio para los visitantes de herberex.com. Pero él cree que mientras los consumidores demanden suplementos con resultados instantáneos, los vendedores ambulantes con gusto satisfarán la necesidad. Panessa recibe correos electrónicos regulares de Asia solicitando asociaciones comerciales, incluidas ofertas para suministrar el producto más reciente para hombres que tienen problemas para levantarse en la mañana: café con sildenafil.

"No hay respuesta", dice. "No puedes detenerlo. Es imposible". En algún laboratorio en algún lugar del mundo, los químicos probablemente están diseñando el próximo sildenafilo camuflado químicamente, preparándolo para el mercado. Si el gobierno no puede detenerlo, los hombres sí pueden. Los inteligentes se negarán a comprarlo.