La suciedad en camarones

El clima a lo largo de la exuberante costa oriental de Tailandia cambia en el momento en que abandona la playa. A solo 20 o 30 yardas tierra adentro, la brisa fresca que fluye desde el golfo de Tailandia se desvanece en medio de los gruesos manglares, y entras en una cúpula de opresivo y sofocante calor tropical. La vista también cambia, desde playas de arena blanca y unos pocos barcos de pesca que se balancean en el océano azul expansivo a acres de estanques oscuros, rectangulares, artificiales.

Es aquí, en una estación de carretera cerca de la ciudad de Laem Sing, donde veo a los trabajadores cargar cientos de libras de los mariscos favoritos de los Estados Unidos en el fondo de los carros sofocantes. Unos 20 trabajadores se han reunido en la estación para clasificar los crustáceos que todavía se retuercen. Carga tras carga de camarones, tratados más como grava que el futuro aperitivo de alguien, se tiran de las cestas de la ropa a una mesa baja de madera con detritus de estanque y langostinos desmembrados. Las mujeres que usan guantes sucios sudan profusamente mientras arrojan los blancos del Pacífico a canastas diseñadas para camarones pequeños, medianos y grandes. Finalmente, varios hombres, uno con un cigarrillo colgando de sus labios, echan las canastas llenas a los camiones.

Los camarones destinados a tus kebabs y combos de surf y 'n' -fate luego viajan sin refrigerar a su planta de procesamiento, que me dijeron que estaba ubicado a varias horas de distancia. Los camarones comienzan a echarse a perder inmediatamente si no se enfrían adecuadamente, y los pocos bloques de hielo al azar que contienen estos mariscos no generan mucha confianza. Pero esto se convierte en la primera de mis preocupaciones una vez que cambio mi mirada de nuevo a los fétidos y fangosos estanques que los camarones llamaban hogar. Mi guía, la científica pesquera Ratana Chuenpagdee, Ph.D., codirectora del centro de desarrollo costero de la Universidad Kasetsart, en Bangkok, explica que el entusiasmo mundial actual por el camarón ha convertido a las granjas de agua en muchas naciones exportadoras de camarón en amenazas para la salud y el medio ambiente.

"Durante la explosión del desarrollo intensivo del cultivo de camarón, cortaron miles de acres de manglares para hacer estas granjas.Las cosas están mejor aquí, al menos ambientalmente, pero en otras áreas, Vietnam, China, Indonesia, la contaminación por el drenaje del estanque con sulfurosos puede ser tremenda ", dice." Y también puede haber problemas serios en los estanques, en En términos de la salud del camarón ".

Dada la inmensa presencia en la estación de clasificación, me sorprende el paisaje uniforme alrededor de los estanques, que tienen una belleza industrial absoluta para ellos. Cada estanque está cubierto por un dosel de cordones de plástico rojo para mantener alejadas a las aves hambrientas del cultivo. Los aireadores impulsados ​​por motores de autos viejos mueven el agua alrededor, chapoteando como los barcos antes de la guerra. Mirando el lodo del estanque directamente ante nosotros, me doy cuenta de que podría quedarme aquí por una semana y nunca ver un solo camarón en el agua poco profunda y ennegrecida por la suciedad. Pero sé que los camarones están ahí, amontonados en la basura en el fondo de lo que equivale a un feedlot submarino.

Por muy mal que parezca, no tengo forma de juzgar su entorno. Pero a los expertos les preocupa que las condiciones abarrotadas y pesadas hagan de esta industria global en gran parte no regulada una potencial pesadilla para la salud. No solo son sospechosos los sistemas de procesamiento y transporte, sino que algunos productores de camarón usan químicos y pesticidas para obtener el mayor beneficio posible de sus granjas. En el peor de los casos, cuando los camarones hambrientos se introducen en el lodo lleno de químicos y excrementos, todos los días durante 4 meses, ingieren una comida tóxica.

Y así, tal vez, lo harás.

Invasión de crustáceos

No hace mucho, el camarón era un manjar de temporada que se servía fresco en los restaurantes frente al mar o, más probablemente, empaquetado como comas apretadas y gomosas en una lata. Ahora son un alimento básico de mariscos. En 2008, los estadounidenses consumieron más de 1.700 millones de libras de camarón, el doble de lo que consumieron apenas 12 años antes, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Eso es un promedio de más de 4 libras de los pequeños brotes por persona cada año.

¿Y quién nos puede culpar? Los camarones son crujientes y sabrosos. Se alinean ordenadamente alrededor del borde de una copa de cóctel, y son perfectos cuando se aderezan y se ponen a la parrilla o se dejan caer en ensaladas. Puedes tirarlos al aire y atraparlos en tu boca. Los camarones no solo son una fuente de proteína baja en grasa, sino que también tienen un alto contenido de hierro, zinc y niacina.

Pero nuestro hambre insaciable ha tenido un efecto dominó global: las operaciones en el extranjero que surgieron en respuesta a este frenesí de alimentación han inundado el mercado. Alrededor del 90 por ciento de lo que comemos ahora se importa y se vende a tiendas de abarrotes y restaurantes en todo Estados Unidos. Un tercio de este recorrido proviene de Tailandia; la mayoría del resto llega de Indonesia, Ecuador, Vietnam, China y México. "El apetito estadounidense impulsa a medio mundo de distancia", dice el biólogo Elliott Norse, Ph.D., presidente del Instituto de Biología de Conservación Marina, en Bellevue, Washington. "El camarón ha pasado de ser un producto poco común y caro a algo que se puede comprar durante todo el año en Red Lobster. Y esto tiene consecuencias".

Gumbo tóxico
Un puñado de países, especialmente Tailandia, está haciendo valerosos esfuerzos para regular el cultivo de camarón. Pero la fuerte caída de los precios que ha acompañado a la alta producción, junto con la disminución paralela de los ingresos para los agricultores y los trabajadores, hace que el esfuerzo sea una lucha. Los agricultores tienen que trabajar para garantizar que la mayoría de sus cultivos lleguen a la nave, por lo que la tentación es enorme para desplegar cualquier arma química que tengan en sus arsenales. "Su mentalidad es exprimir a todos los camarones de cada cultivo, y luego exprimir tantos cultivos como sea posible antes de que el estanque se derrumbe", dice Norse. "Saben que las probabilidades de deslizar alimentos contaminados en las inspecciones pasadas son mucho mejores que las probabilidades en la mesa de dados en Las Vegas. Entonces, utilizan todo tipo de productos químicos exóticos para mantener vivos a los camarones. Y esto es lo que comemos".

Estos productos químicos incluyen 10 clases de antibióticos y 17 tipos diferentes de pesticidas, la mayoría de los cuales están prohibidos de usar en alimentos en los Estados Unidos, según Food & Water Watch, un grupo de defensa del consumidor con sede en Washington, DC Dos culpables son la violeta de genciana y nitrofuranos. Ambos son carcinógenos potenciales.

Los criadores de camarones también usan desinfectantes para eliminar los virus, y emplean sulfitos y otros productos químicos para prevenir el blackspot, una decoloración inofensiva pero de aspecto desagradable. Desafortunadamente, hay un precio que pagar por el camarón sin mancha: un estudio de 2009 publicado en Investigación química en toxicología muestra que uno de estos agentes anti-manchas negras, el 4-hexilresorcinol, es un xenoestrógeno, un compuesto que imita a la hormona sexual femenina estrógeno. En los seres humanos, los xenoestrógenos se han implicado en anomalías del sistema reproductivo en los hombres.

Los antibióticos representan un tipo de amenaza diferente: el aumento de la resistencia entre las bacterias que se encuentran en los camarones. En los últimos años, los camarones de China han dado positivo para los residuos de cloranfenicol, un poderoso antibiótico. "El uso de estos medicamentos de manera irresponsable o excesiva puede llevar al desarrollo, por evolución genética, de bacterias resistentes", dice Jonathan Borak, M.D., profesor clínico de salud ambiental en la escuela de salud pública de la Universidad de Yale. "Crear un producto comercialmente viable puede ser un uso comprensible, pero puede llevar a mayores riesgos de resistencia a los antibióticos".

La amenaza bacteriana se destacó en 2005, cuando los investigadores de la Universidad del Estado de Mississippi compraron una variedad de productos congelados de camarones listos para comer que se importaron de cuatro países diferentes. Ellos encontraron 162 especies diferentes de bacterias, incluyendo E. coli, Salmonella, Staphylococcusy Vibrio. Muchos se habían vuelto resistentes a uno o más antibióticos. "Nos sorprendió encontrar tantos patógenos en los productos listos para comer", dice Douglas Marshall, Ph.D., científico de los alimentos y autor principal del estudio. "Nuestros datos sugieren que la infección humana es ciertamente posible. Los brotes pueden ocurrir".

Otros médicos y expertos en salud pública se hacen eco de esta incertidumbre, porque medir el peligro preciso sigue siendo un desafío. El efecto acumulativo a largo plazo de la ingestión de estos antibióticos y pesticidas aún se está estudiando, y hay relativamente pocas inspecciones en los puertos de los EE. UU., La FDA admite que apenas se inspecciona el 2 por ciento de las importaciones de productos del mar. Además, no hay consistencia en la cantidad de productos químicos que puede contener cualquier bocado de camarón. Algunos expertos, de hecho, no están preocupados en absoluto. "Me encantaría comer camarones importados como camarones domésticos", dice Charles Santerre, Ph.D., profesor de toxicología de alimentos en la Universidad de Purdue. "Los camarones tienden a ser de corta duración, por lo que acumulan muy pocos residuos de antibióticos o pesticidas".

Mareas cambiantes
Pocos de los productores de camarón en Tailandia comen sus propios productos, pero no es porque saben algo que nosotros no. Simplemente comen diferentes camarones, dice Chuenpagdee mientras exploramos la comunidad pesquera de Bang Chan. De hecho, el 99 por ciento de los camarones cultivados en Tailandia, en su mayoría camarones blancos del Pacífico, ni siquiera son nativos de la región. Los camarones tigre son. "Esto es estrictamente un cultivo comercial para los locales, que apuntan a los mercados de exportación", dice Chuenpagdee. "Es algo que otras personas comen".

Chuenpagdee me presenta al líder de la aldea, Sangobp Bunluea, quien se ríe de buena gana ante mi intento de decir "hola" en tailandés. Ha estado pescando camarones y peces durante décadas y representa la división con la que lucha su comunidad. "Hay una nueva división en el pueblo", dice. "Mi hijo cultiva camarones en granjas; coloco redes en la naturaleza. Pero ninguno de nosotros lo está haciendo tan bien como antes". La tala de los manglares hace años destruyó un hábitat crítico de cría de camarones silvestres; Esto dolía a los cosechadores como Bunluea. A su hijo, el productor de camarón, no le está yendo mejor, dice Chuenpagdee, porque los precios son generalmente tan bajos.

Más tarde nos reunimos con Samart Sreinkit, un gerente de 32 años de edad, con uno de los productores de camarón más grandes de Tailandia. Trabaja en una granja experimental corporativa donde está tratando de desarrollar enfoques más seguros, más ecológicos, libres de antibióticos y pesticidas para el cultivo de camarón. A través de Chuenpagdee, me dice que es difícil implementar estas reformas ahora, porque los mercados son inciertos y muchos agricultores están abandonando el negocio, dejando sus estanques en barbecho porque no pueden ganar suficiente dinero.

Pero el mercado aún puede forzar ese cambio. "El ochenta por ciento de las compañías de pesticidas y antibióticos en Tailandia ya no tienen negocios", dice Chalor Limsuwan, Ph.D., un patólogo de camarones en la Universidad Kasetsart de Bangkok. "¿Por qué? Tienes que satisfacer a los clientes, y los clientes no quieren residuos. Para que los agricultores aprendan a evitar los químicos". Tailandia ha sido quemada por escándalos de contaminación en el pasado, y el gobierno ha instituido una serie de "mejores prácticas", y permisos de exportación, diseñados para reducir la contaminación química.

Incluso si Tailandia puede cambiar su industria camaronera, hay un nuevo problema al acecho que podría obstaculizar sus esfuerzos y poner en peligro a los consumidores en los Estados Unidos: ahora se importan camarones a Tailandia desde Birmania, Camboya y Vietnam. Países que califican mucho más bajos que Tailandia en la escala de seguridad y calidad. Los camarones se compran a precios mucho más bajos de lo que generalmente pagan los granjeros tailandeses. Se procesan aquí y se envían al extranjero, etiquetados como productos de Tailandia.

Tirando en el puerto

Esta es una revelación alarmante, y aunque me encantan los camarones, dejo a Tailandia claramente mareada por la idea de comer los pequeños crustáceos. Pero quiero ver el proceso de producción hasta el final. Así que de regreso a casa en San Francisco, encuentro una bolsa de blancos congelados del Pacífico, criados, procesados ​​y empacados en Tailandia.

Los camarones blancos del Pacífico tienen poco color hasta que se cocinan, pero aún son hermosos: largos, gruesos y congelados en un glaseado con agua. Veintiocho a la bolsa de 1 libra, deheaded y deveined. Por supuesto, están flácidos, como lo es cualquier camarón congelado, una vez que se descongele, pero todavía lo suficientemente firmes para mantenerse juntos en un asador de bambú. Y están deliciosos a la brasa. No tan bueno como el mejor camarón de la costa del Pacífico que he tenido, pero ayudado por un adobo de jengibre y tamari y un toque de salsa de cóctel. Mi esposa y yo demolemos la bolsa.

Pero me siento aprensivo de una manera que casi nunca estoy con otra comida. Pienso en lo que este camarón podría haber ingerido y llevado alrededor del mundo desde esos estanques sucios. No es que todas las cenas de camarones surgieran de un pozo de barro tóxico. Es que no sé cuáles podrían tener.

informes adicionales por laura roberson

Criado en cautiverio

El ciclo de vida del camarón de cultivo importado.

Hacer camarones bebé
Los agricultores colocan camarones en tanques de incubación. Por lo general, retiran un ojo de cada camarón para reducir las hormonas que inhiben el crecimiento que se producen en los ojos, dice José Villalon, director de un programa de acuicultura del Fondo Mundial para la Vida Silvestre (WWF). Las hembras ponen huevos que eclosionan en larvas, que se alimentan de algas y plancton. Si hay infección, se pueden agregar antibióticos en esta etapa. Después de 3 1/2 semanas, los camarones bebé son trasladados a granjas.

Alimentalos
Durante 3 a 6 meses, los camarones crecen en estanques. Los camarones cultivados son alimentados con bolitas ricas en proteínas diseñadas para imitar su dieta natural de plantas y detritus animales, dice Villalon. A veces, se administran alimentos medicados con antibióticos. WWF está desarrollando estándares para garantizar que los antibióticos se usen de manera responsable y bajo supervisión médica. Siempre existe el riesgo de que las bacterias se sobreexpongan a los antibióticos y sean potencialmente resistentes a ellos.

Recogerlos
Los agricultores a menudo suspenden la alimentación unos días antes de la cosecha para reducir la cantidad de alimentos no digeridos en los camarones. Los trabajadores drenan gradualmente el agua rica en nutrientes en los estuarios circundantes y comienzan a cosechar los camarones con una máquina de bombeo o una red.

Enfriarlos
Los camarones cosechados comienzan a endurecerse una hora después de morir. Para ralentizar el proceso, se enfrían en baños de hielo, a veces con sal agregada para reducir aún más la temperatura. (Los camarones a menudo también se sumergen en un baño antioxidante para prevenir la decoloración llamada melanosis o mancha negra). Pero el enfriamiento frecuentemente se descuida o se hace de manera inconsistente, particularmente durante los largos recorridos para procesar las plantas que siguen a la cosecha.

Cortar sus cabezas
En la planta de procesamiento, los camarones se enjuagan en una solución de cloro y agua, y luego se eliminan y eliminan. Se envasan congelados en contenedores de envío y se envían al extranjero. Pero antes de que eso suceda, dice Villalon, a veces se las arreglan. ¿Cómo? "Algunos de los productores menos responsables utilizan tripolifosfato de sodio, una sustancia química que permite que el tejido del camarón absorba agua como una esponja". Luego los camarones se venden como el siguiente tamaño más grande.

Envíalos aquí
Una vez que los camarones llegan a Estados Unidos, menos del 2 por ciento de los envíos son inspeccionados, según la FDA. Alrededor de la mitad de los envíos inspeccionados son detenidos por violaciones de seguridad, empaque o saneamiento. Los camarones representan casi la cuarta parte de todos los mariscos detenidos. Comprenden el 38 por ciento de los mariscos rechazados por violaciones a la salmonela y el 35 por ciento rechazados por "inmundicia".

¿Quieres camarones? Ir domestico

¿Cómo se les dice a los camarones sospechosos de sus homólogos limpios? Usted no puede "Ninguna de las etiquetas de consumo para camarones importados es realmente creíble o aborda los problemas de manera sólida y mensurable", dice José Villalon, director de un programa de acuicultura del Fondo Mundial para la Vida Silvestre. Si desea continuar esparciendo camarones en sus brochetas, tenga en cuenta lo siguiente.

¿Qué es lo más seguro?
Muchos expertos están de acuerdo en que la opción más segura, por cliché que parezca, es comprar American. Varios grupos independientes, incluido el acuario de la bahía de Monterey, publican listas de productos del mar que detallan los impactos ambientales y de salud específicos asociados con cada tipo de pescado. (Vaya a montereybayaquarium.org y haga clic en "Seafood Watch").

Los camarones blancos del Golfo de México y la costa atlántica del sur de los EE. UU., Los camarones rosados ​​de Oregón y los camarones del Pacífico Noroeste alcanzan un nivel alto en términos de seguridad alimentaria y minimizan el impacto ambiental, específicamente de la menor captura incidental de otros animales. y las plantas que surgen en cada recorrido y son arrojadas muertas o muriendo.

Un puñado de productores estadounidenses incluso están experimentando con una agricultura más limpia y segura, utilizando grandes acuarios con tratamiento de aguas residuales y métodos de calidad del agua para ayudar a minimizar la enfermedad.

¿Cómo lo encuentro?
Las etiquetas de los países de origen no se requieren en los alimentos que venden los restaurantes o pequeños minoristas, y los productos que han sido procesados, como cenas congeladas o productos enlatados, también pueden estar sin marcar.

Pero cuando compre en una tienda de comestibles, busque cualquier camarón marcado como "Producto de EE. UU." Dado que muchos vendedores de EE. UU. Ahora enumeran el tipo de camarón y la región de donde proviene para aumentar el atractivo del producto, es posible que pueda determinar si el camarón es uno de los tipos preferidos descritos anteriormente.