En sobre nuestras cabezas

El domingo por la mañana, 29 de abril de 2012, Ravi Thackurdeen vio por primera vez las aguas azul neón de Playa Tortuga, una playa aislada en la costa pacífica de Costa Rica. El clima era paradisíaco: sin nubes y suave y bañado por los vientos alisios. En la costa, las olas se estrellaron en una plataforma sumergida donde las profundidades del océano se rinden repentinamente a aguas menos profundas.

Thackurdeen, un estudiante premeditado de 19 años en Swarthmore College en los suburbios de Filadelfia, estaba celebrando su último día de un semestre de ensueño en el extranjero. Uno de los 17 estudiantes elegidos a nivel nacional para realizar investigaciones de campo en Costa Rica, había pasado meses recorriendo el bosque tropical, recolectando especímenes de plantas y analizando los compuestos encontrados en el humo de diferentes bosques tropicales. Su trabajo prometió reducir las enfermedades respiratorias entre los indígenas Ngobe, que dependen de los incendios de leña para cocinar sus comidas. La experiencia le había cambiado la vida.

Ravi Thackurdeen en 2012

Cuando el grupo de Thackurdeen llegó esa mañana, no encontraron salvavidas ni banderas de advertencia. Tampoco había gente de la zona que dijera lo que todos los que vivían allí sabían: a pesar de su belleza, Playa Tortuga es un lugar peligroso para nadar. A varios cientos de yardas al sur, uno de los ríos más grandes de Costa Rica, el Río Grande de Terraba, se extiende hacia el Pacífico, produciendo un caos de turbulencias invisibles debajo de la superficie. En el extremo norte de la playa, un acantilado cubierto de selva se extiende como un embarcadero natural, lo que complica aún más la topografía del fondo oceánico y las corrientes impredecibles.

Thackurdeen era un nadador decente. Tomó su primera lección a los 4 años, y en su primer año en Swarthmore fácilmente pasó la prueba obligatoria de natación de la universidad. Pero también creció escuchando cómo su abuelo casi se ahoga en una corriente de resaca. La madre de Thackurdeen, Ros, había visto que esto sucedía de niña en Trinidad. Años después, después de que se mudó a Nueva York y formó una familia propia, se aseguró de que sus hijos escucharan el cuento de advertencia una y otra vez. Como resultado, nunca nadaron en el océano, solo en piscinas vigiladas.

Es imposible saber si Ravi Thackurdeen estaba pensando en su abuelo esa mañana de abril. Pero durante sus primeras dos horas en Playa Tortuga, los testigos recuerdan que nunca se acercó al océano.

DESPUÉS DE LOS HOMBROS DE CARROS, ENVENENAMIENTO ACCIDENTAL Y ASESINATO, nada mata a los jóvenes estadounidenses más sanos que a los ahogados. El cuarto lugar en el Desfile de éxitos del segador puede parecer relativamente trivial, pero considere esto: la investigación presentada en la Conferencia Mundial sobre Prevención de Ahogamientos de 2011 reveló que las estadísticas de ahogamiento de la población general subestiman seriamente el peligro. La mayoría de los adultos nunca o, muy rara vez, están expuestos a cuerpos de agua, por lo que prácticamente no tienen riesgo de ahogarse. Pero cuando los investigadores se enfocaron exclusivamente en personas activas que nadan y realizaron ajustes para el tiempo de exposición, el cálculo cambió drásticamente: cada hora que se pasa en el agua es doscientas veces más probable que resulte mortal que una hora de crucero por la carretera.

Al igual que con otras desventuras letales, el Segador apesta al sesgo de género. El CDC informa que entre la infancia y la vejez, casi cuatro veces más hombres que mujeres se ahogan cada año en los Estados Unidos. Peor aún, durante los años de alto riesgo desde la adolescencia hasta la edad adulta temprana (es decir, de 15 a 24 años), cuando la testosterona comienza a impulsar nuestra tendencia masculina a la toma de riesgos, dejamos a las mujeres altas y secas, superándolas en una proporción de 9 a 1.

Esta combinación tóxica de T y H2O se confirmó por primera vez en un estudio clásico de la Universidad de Boston titulado "¿Por qué la mayoría de las víctimas de ahogamiento son hombres? Las diferencias sexuales en las habilidades y conductas acuáticas". Después de encuestar a 3,042 hombres y mujeres de 16 años o más, los investigadores determinaron que los hombres pasan más tiempo que las mujeres en todos los ambientes acuáticos y mucho más tiempo en actividades de alto riesgo, desde el surf y el buceo hasta el jet ski y la pesca en hielo. . Los hombres también tienen una probabilidad significativamente mayor de nadar en cuerpos naturales de agua, ríos, lagos y océanos, que son tres veces más mortales que las piscinas, según las estadísticas de mortalidad de los CDC. Combine todos estos hechos con nuestra mayor propensión a nadar solo, por la noche y en aguas sin vigilancia, y es sorprendente que más de nosotros no terminemos muertos.

Por supuesto, podemos agradecer a los salvavidas por salvar tantos de nuestros imbéciles. Pero eso solo pone de relieve lo estúpidos que son los hombres para nadar cuando no hay un denunciante. Los datos de la Asociación de Salvavidas de los Estados Unidos (USLA) muestran que cinco de cada seis ahogamientos en aguas abiertas ocurren en tramos de playas sin vigilancia. En contraste, la posibilidad de ahogarse mientras está protegido por guardias entrenados según los estándares de la USLA es menos de uno en 18 millones.

Parte del problema es que muchos muchachos han inflado nociones acerca de su destreza para nadar. "Los hombres de todas las edades, razas y niveles educativos informaron sistemáticamente que tenían mayor capacidad para nadar que las mujeres", anotaron los CDC. La evidencia de que esta confianza está realmente justificada es, en el mejor de los casos, sospechosa. Como descubrió la encuesta de la Universidad de Boston, aunque el 93 por ciento de los hombres dicen saber nadar, solo el 53 por ciento de los nadadores varones habían tomado clases de natación.

Esta brecha entre la percepción y la capacidad se amplía aún más entre las legiones de hombres que admiten que regularmente ingresa a la bebida borracho. En un estudio de 2013 publicado en la revista BMC Public Health, investigadores en Suecia investigaron muertes por ahogamiento accidental ocurridas durante más de 18 años y determinaron que casi la mitad de todas las víctimas masculinas tenían alcohol circulando en su sistema. Entonces, al igual que los hombres son más propensos que las mujeres a beber y conducir, aparentemente también tienen muchas más probabilidades de beber y ahogarse.

Trágicamente, si no es sorprendente, este problema es más grave para los jóvenes de sangre. El treinta y tres por ciento de los hombres en la encuesta de la Universidad de Boston admitieron haber bebido en su "día de actividad acuática" más reciente, y la porción de 16 a 25 años promedió más de ocho bebidas. El alcohol también empuja sus conductas de riesgo al siguiente nivel lunático.

"La cerveza siempre ha estado asociada con el coraje", dice Gary Wise, una leyenda de los salvavidas australianos que se mudó a Florida como un profesional de golf de la PGA y finalmente se convirtió en el director de seguridad de la playa en una vasta franja de la Costa Esmeralda de Panhandle. "Pero está aún más asociado con las malas decisiones. No hay un final para las cosas estúpidas que he visto hacer a los borrachos en los últimos años".

Como sugiere la vieja ocurrencia, las cinco palabras más letales en el idioma inglés para hombres son estas: cerveza Holdmy. Ver este. "Gracias a nuestra cultura de hablar basura, GoPros y YouTube", dice Wise, "hay más incentivos para los hombres, ya sean borrachos o sobrios, para mostrar sus 'habilidades' en el agua".

Embriaguez, exceso de confianza, showboating: estos no son los únicos factores que pueden hacerte pasar rápido por la cabeza. Igualmente importante, dicen los expertos, es una ignorancia generalizada sobre un puñado de asesinos acuáticos comunes pero lamentablemente poco publicitados. Cuando el olvido de tales amenazas te atrae a aguas engañosas, es probable que necesites ayuda y suerte para escapar del olvido.A las 11 AM, EL CALOR Y LA HUMEDAD EN PLAYA Tortuga había subido considerablemente. Durante dos horas, Ravi Thackurdeen había jugado fútbol playa con sus amigos. Sudor y agotado, y sin árboles de sombra para aliviar el sol, él y una amiga de la universidad finalmente decidieron enjuagarse en el Pacífico.

Brian Simmons, de 28 años, llegó minutos después de que Thackurdeen y su amigo entraran al mar. Simmons, nativa de Boston y con una maestría en educación infantil temprana, se había mudado a Costa Rica cuatro meses antes para enseñar inglés a estudiantes de primero y segundo grado. Casi todos los días desde entonces, había realizado una corta caminata a la playa desde su casa de alquiler para relajarse y, ocasionalmente, navegar. Autodidacta durante los veranos de su infancia en Cape Cod, se describe a sí mismo como un surfista decente pero difícilmente experto. Ese domingo por la mañana, había olvidado traer su tabla, pero no se arrepintió. "Fue un oleaje anormal, definitivamente el más grande que había visto allí", recuerda Simmons.

También se sorprendió por la cantidad de personas que ya estaban en la playa, al menos 15, dice, lo cual era una multitud, dada la cantidad de veces que se encontraba allí solo. Dejó caer su toalla y se dirigió hacia el océano.

Justo cuando comenzó a caminar, vio a una joven pareja 20 yardas más lejos. Fue, más tarde lo sabría, Thackurdeen y su amigo, ahora parados juntos en el agua hasta el cuello. Momentos después, Simmons vio como una enorme ola rompía sobre sus cabezas, sumergiéndose y separándolos.


"Gracias a nuestra cultura, a los hombres les gusta mostrar sus 'habilidades' en el agua".


Cuando salieron a la superficie, la fuerza de la ola había hecho caer a la mujer más cerca de la orilla, pero de alguna manera Thackurdeen se quedó atrás en su estela. Para Simmons, parecía que un río invisible arrastraba al hombre hacia el punto en que pronto sería demasiado profundo para estar de pie. Ambos estudiantes comenzaron a gritar pidiendo ayuda.

En la playa, los espectadores preocupados buscaron equipos de rescate pero no encontraron nada. La ola había lanzado a la niña lo suficientemente cerca de la orilla para que varios turistas salieran y la pusieran a salvo. Pero Ravi estaba más allá de su alcance. "Había comenzado a luchar casi de inmediato y estaba tratando de nadar de nuevo", recuerda Simmons. "Me pareció que estaba entrando en pánico, pero eso es lo que hace la gente".

ALGUNAS FUERZAS DE LA NATURALEZA SON PELIGROSAS COMO Agua en movimiento. Un metro cúbico de océano pesa 2,264 libras, el equivalente a cuatro Harley-Davidson Sportster SuperLows. El agua hasta las rodillas, si se está moviendo lo suficientemente rápido, puede bloquear a un hombre de cualquier tamaño con sus pies.

Tsunamis, rápidos de clase V, los molestos rodillos tan queridos por los surfistas: no hay escasez de fenómenos naturales que pueden hacer que el agua sea espectacularmente letal. Pero en términos de la gran cantidad de víctimas de aguas abiertas afectadas, una amenaza empequeñece al resto, provocando más rescates de salvavidas que cualquier otro factor: las corrientes de resaca. En los datos recopilados desde 1994, la USLA muestra consistentemente que las corrientes de resaca están detrás de más del 80 por ciento de todos los rescates en surfbeaches. En algunas áreas, como la costa de California, esta cifra aumenta a un asombroso 90 por ciento.

"Cada vez que las olas rompen en la costa, o si el agua se somete al viento sobre un cuerpo de agua abierto, como un lago, el agua tiene que regresar a su origen y toma el camino de menor resistencia", explica Wise. "Esto suele ser a través de un canal ligeramente más profundo que se forma entre las barras de arena". Esta salida de agua antes se llamaba resaca, un nombre inapropiado que implica que los nadadores atrapados en una de ellas son derribados. En realidad, son sacados.

Dependiendo del tamaño de las olas entrantes, la topografía del fondo oceánico y los vientos dominantes, las corrientes de resaca pueden moverse perezosamente o de forma temible. Su amplitud de lado a lado puede variar desde unas pocas yardas hasta cientos de yardas, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. "Las estimaciones también varían acerca de qué tan lejos van", dice Frank Pia, Ph.D., un investigador pionero en ahogamiento y prevención de lesiones acuáticas. Aunque la mayoría de los rasgones pueden perder su puñetazo con relativa rapidez, dice que, en las circunstancias adecuadas, han llevado a las personas a casi media milla de la costa.

Hay otro elemento clave que hace que las corrientes de resaca sean tan peligrosas para los nadadores desprevenidos: su sigilo. "A menudo, las olas rompen de manera constante y uniforme en dos lugares a lo largo de la costa", explica Wise, "pero en el canal entre esos puntos, no puede haber olas en absoluto. Para un ojo inexperto, esto parece realmente seguro. lugar para nadar ". De hecho, es el más peligroso porque es donde el agua que fluye está regresando al mar. Wise sabe de primera mano lo fácil que puede ser engañado a un nadador.

"Te das un baño para refrescarte", dice, "y mientras estés navegando en la misma dirección que la corriente de resaca, no sientes ningún peligro".

Pero luego te detienes y, de repente, esta fuerza sorprendentemente fuerte te está alejando de la seguridad de la costa. Instintivamente intentas revertir el rumbo y regresar a tierra. Ahora pierdes el equilibrio, así que das media vuelta hacia la orilla pero te das cuenta de que esto solo hace que pierdas más terreno. Antes de que te des cuenta, el agua está a la altura del pecho y estás siendo golpeado por las olas.

"Lo más inteligente que se puede hacer aquí es simplemente relajarse", dice Wise. En lugar de agotarte luchando contra el rasgón de frente, nade a través de él, no contra él, hasta que la corriente se libere. Luego, deja que las olas entrantes te ayuden a regresar a la orilla.

Lamentablemente, lo último que el pánico recomienda a una persona es seguir la corriente.

El movimiento no es la única fuerza que hace girar el agua. mortal: la baja temperatura también aumenta profundamente sus probabilidades de ahogarse. "La mayoría de las personas no tienen idea de lo que de repente caer en el agua fría les hace", dice el investigador de hipotermia Alan Steinman, MD, un almirante retirado de la Guardia Costera de EE. UU. Por "agua fría", el Dr. Steinman no está limitando la discusión al Mar de Bering o los 10,000 lagos de Minnesota en enero. La Guardia Costera lo define oficialmente como cualquier agua por debajo de los 70 ° F, que incluye las aguas que se encuentran prácticamente en la costa del Pacífico durante todo el año, y la mayoría de las playas del Atlántico, además de algunos meses de verano. Caiga de un bote o zambúllese en un muelle en cualquiera de estas aguas, y existe la posibilidad de que se hunda en segundos, víctima del "síndrome de ahogamiento repentino".

El impacto de la inmersión en frío, explica el Dr. Steinman, dispara sensores nerviosos especializados en la piel de su pecho. Estos nervios transmiten de inmediato señales a su cerebro, lo que, a su vez, desencadena el impulso abrumador de jadear. "Y jadear por aire se convierte en un verdadero problema si tu cabeza está bajo el agua cuando lo haces", dice. "Si no llevas puesto un chaleco salvavidas en ese momento, y muchos no lo hacen, probablemente inhalarás agua y desaparecerás".

El gran escalofrío del agua también lo afectará de muchas otras maneras, y más rápidamente de lo que pueda imaginar. El agua fría absorbe el calor corporal 25 veces más rápido que el aire de la misma temperatura. En cuestión de minutos, perderá las habilidades motoras finas; será imposible desatar tus cordones, desabotonar tu camisa y desechar otro peso muerto que te esté arrastrando. Entre otros cambios en su fisiología, el agua fría reduce el flujo de sangre a los músculos esqueléticos y frena los nervios que normalmente envían órdenes de marcha coordinada a esos músculos. Por cada descenso de 2 ° F en la temperatura corporal, pierde el 5 por ciento de su fuerza máxima.

Mientras tanto, a medida que su temperatura corporal desciende, también lo hace su coeficiente intelectual. Después de un período breve de fortalecimiento mental, la razón por la que una ducha fría le ayuda a despertarlo por la mañana, sus habilidades cognitivas comenzarán a disminuir rápidamente. Incluso una hipotermia muy leve perjudica habilidades como el conteo y la memoria a corto plazo. Cuanto más frío te vuelves, más fatigado y aturdido está tu cerebro. "La gente se desorienta mucho en el agua fría", dice el Dr. Steinman. "A veces incluso nadan hacia abajo en lugar de subir".

La mayoría de nosotros hemos tratado de ver cuánto tiempo podemos mantener la respiración bajo el agua, ya sea para ganar una apuesta con nuestros amigos o simplemente para presumir a alguien que probablemente ni siquiera estaba prestando atención. Cualesquiera que sean nuestras motivaciones machistas, todos hemos experimentado lo mismo una vez sumergidos: cuanto más aguantamos la respiración, peor nos sentimos. En 1878, el médico Roger S. Tracy, M.D., escribió que en algún lugar entre 60 y 90 segundos, una "angustia de lo más peculiar e intolerable" hace imposible que la mayoría de nosotros resistamos el impulso de reanudar la respiración. Sin embargo, hay una manera de retrasar esta alarma de aire, y ahí es donde nos metemos en problemas.

Antes de intentar sus propias relaciones públicas bajo el agua, Kevin Huynh, un gerente de programas de Colorado de 26 años, hizo lo que demasiados hombres instintivamente hacen en tales circunstancias: hiperventiló. "Tomé muchas respiraciones profundas", explica Huynh, "y luego las seguí con una gran respiración justo antes de comenzar. Mi proceso de pensamiento en ese momento era meter la mayor cantidad de oxígeno posible en mi sistema".

La estrategia intuitiva pero equivocada de Huynh parecía funcionar, al menos al principio. Mientras nadaba con el pecho, recorrió la primera parte de la piscina bajo el agua, giró y luego empujó para una segunda longitud. En este punto, estaba empezando a sentir la necesidad de respirar, pero no era un impulso desesperado, así que siguió nadando. "Recuerdo que miré hacia arriba a través del agua para tratar de ver las banderas de espalda", dice, "pero no pude encontrarlas y seguí presionando". Su objetivo era al menos 1 1/4 longitudes bajo el agua. "Y no había manera de que me dejara subir un poco. Recuerdo que me dije que estaría bien".

Pero no lo era. Un poco más allá de la mitad de la marca en su segundo tramo, y sin ninguna advertencia, Huynh se detuvo de repente. Transcurrió otro medio minuto antes de que los observadores se dieran cuenta de lo que estaba sucediendo y lograron sacar su cuerpo inerte hacia la superficie.

"Todavía tengo escalofríos al pensar en eso hoy", dice sobre su próximo ahogamiento. La causa fue una reacción sorprendentemente común y engañosa que puede activarse en cualquier momento en que los sensores naturales de "angustia" de su cuerpo hayan sido manipulados mediante la hiperventilación.

Todo ese vigoroso resoplido y resoplido apenas acumula más oxígeno en los pulmones de lo que podrían contener, pero al hacerlo disminuye el nivel de dióxido de carbono. Eso es importante porque el alto nivel de CO2, no la falta de oxígeno, es lo que hace que su cuerpo emita esa llamada angustiosa de "¡inhale ahora!" Si ha bajado artificialmente su nivel de CO2 mediante la hiperventilación, es posible que no aumente lo suficiente como para que salga a la superficie hasta que sea demasiado tarde.

"Un nadador submarino a menudo ignora por completo que se dirige hacia un apagón", dice Claes E. Lundgren, MD, PhD, un distinguido profesor de la Universidad de Buffalo y un destacado experto en fisiología respiratoria en entornos especializados. "Está nadando bien, y de repente se detiene y se hunde hasta el fondo".

Si, a diferencia de Kevin Huynh, no tiene a nadie mirando cuando esto le sucede, puede contar con una cosa: su CO2 eventualmente se acumulará y lo obligará a respirar nuevamente. Pero será el agua, no el aire, lo que inhalarás.

A pesar de los mejores esfuerzos de THACKURDEEN, EL RIP La corriente pronto lo barrió a casi cien metros de la costa. Simmons sabía que no era lo suficientemente fuerte como para intentar un rescate "directo" de alto riesgo, es decir, usar un brazo para agarrar físicamente a la víctima y el otro para llevarlos a la orilla. "Quizás antes en mi vida, cuando nadaba todos los días, podría haberlo hecho", dice. "Pero en esas condiciones sabía que no podía alcanzarlo, y mucho menos traerlo de vuelta, sin algún tipo de flotación".

Decidida a ayudar, Simmons corrió a toda velocidad por la playa, desesperado por encontrar algo que pudiera proporcionar flotabilidad. Al no ver nada, corrió hacia las chozas cercanas, y en español destrozado pidió una balsa, un refrigerador de espuma de poliestireno, cualquier cosa en la que pudiera flotar. Nadie fue capaz de entenderlo. Corriendo de regreso a la playa, vio un auto sin llave con dos tablas de boogie en el asiento trasero. Los agarró, corrió hacia el agua y comenzó a remar. Thackurdeen estaba ahora a casi 200 yardas de la costa.

Simmons pronto se dio cuenta de que otro hombre se había unido al esfuerzo de rescate y estaba nadando con un pequeño tubo interior. Instintivamente, comenzaron a coordinar sus esfuerzos, nadando a 20 yardas para ampliar su rango de búsqueda.

"Cuando entramos al agua por primera vez, todavía podíamos ver dónde estaba Ravi", dice Simmons. "Pero junto a la línea de surf, las olas eran demasiado grandes. Subías y bajabas, y cada vez que pasábamos por un oleaje, tratábamos de ver dónde estaba pero no podíamos. Ya no podíamos escuchar. él tampoco. No creo que fuera capaz de hacer ruido en ese momento ".

En total, a Simmons le llevó 35 minutos luchar contra las olas y las corrientes que se arremolinaban para llegar al punto en el que aún esperaba que Thackurdeen pudiera estar. Pero nunca lo volvió a ver.

Desde la costa, los testigos contaban más tarde lo tentadoramente cerca que habían estado los dos rescatadores para alcanzar al hombre que se estaba ahogando, quien, en los últimos minutos, parecía estar pisando silenciosamente para mantener su boca sobre la superficie. Luego se fue.DROWNING NO PARECE A DROWNING, algo que el investigador Pia documentó por primera vez en un video grabado durante 21 temporadas de natación en la playa Orchard de Nueva York. Pia, quien era el salvavidas principal en ese momento, fue el primero en mostrar que las víctimas de ahogamiento en el mundo real, a diferencia de los actores que pretenden ahogarse en las películas de Hollywood, no se agitan, gritan ni se hunden de otra manera después de una lucha violenta y dramática.

En su lugar, dice, exhibes lo que él llama la "respuesta instintiva de ahogamiento". Este conjunto de comportamientos involuntarios está controlado por su sistema nervioso autónomo. Son comportamientos tan innatos como el reflejo para sacar la mano de una estufa caliente. Entre otras acciones, sus brazos se extienden involuntariamente desde sus costados y sus manos presionan hacia abajo en un intento instintivo de mantener su boca por encima de la superficie. Simultáneamente, tu torso se vuelve vertical en el agua, tus piernas dejan de patear y pierdes toda la capacidad de gritar o incluso de hablar.

Como resultado, sus momentos finales antes de sumergirse son silenciosos y poco espectaculares. "No es raro que las personas que se ahogan estén rodeadas de personas cercanas que no tienen ni idea de que se está ahogando", dice Pia.

Independientemente de lo anormal que el proceso le parezca a los demás, una vez que la respuesta instintiva de ahogamiento se activa, se siente tan agotado que solo tiene de 20 a 60 segundos más antes de hundirse. A menos que la recuperación milagrosa de las profundidades, la inmersión desencadene una espiral de muerte fisiológica que sigue su propio curso inevitable.

ASUMIENDO QUE ESTÁS CONSCIENTE CUANDO deja de lado, tu primera reacción será la "apnea voluntaria", conteniendo la respiración todo el tiempo que puedas. Finalmente, el aumento de los niveles de dióxido de carbono en su sangre lo llevará al punto de ruptura de la respiración, cuando el impulso de respirar se vuelve demasiado irresistible como para ignorarlo. No importa si está bajo el agua cuando se alcanza este punto: nada de lo que haga le impedirá inhalar. Los investigadores llaman a esto el "jadeo terminal".

"Cuando el agua desciende por las vías respiratorias", dice el Dr. Steinman, "su cuerpo intentará defenderse cerrando las cuerdas vocales para mantener el agua fuera de sus pulmones. Algunas víctimas reavivadas incluso dicen que pueden recordar lo desagradable de tratar de respira contra las cuerdas vocales cerradas ".

Finalmente, los niveles de oxígeno caen en picado tan bajo que se pierde el conocimiento y el espasmo laríngeo finalmente se rompe. Si todavía está vivo en este punto, y la mayoría de las víctimas, no queda nada para evitar que el agua inhalada inunde sus pulmones. Independientemente de si se trata de agua dulce o salada, esta incursión causa estragos en los pequeños sacos respiratorios, llamados alvéolos, donde el oxígeno ingresa a la sangre y el CO2 lo deja.

"Los alvéolos parecen uvas microscópicas", explica el Dr. Steinman. Cada uno está cubierto por una sustancia especial de grasa y proteína llamada surfactante, que funciona como el jabón en burbujas de jabón para mantener los sacos de aire abiertos. El agua dulce, por desgracia, hace que el surfactante sea ineficaz, y el agua salada lo elimina. El resultado neto es el mismo: los alvéolos múltiples se colapsan, por lo que no pueden infundir oxígeno en la sangre. El agua en los pulmones también daña la malla de los capilares que rodean los alvéolos, causando que se filtren. El plasma sanguíneo cargado de proteínas viscosas abandona el torrente sanguíneo y entra en los pulmones, lo que reduce aún más la cantidad de tejido pulmonar viable que queda.

Si una víctima es rescatada a tiempo, el doble golpe de alveolos colapsados ​​y la acumulación de líquido hacen que la reanimación sea un desafío en el mejor de los casos. "La combinación crea una condición de hipoxia grave que debe corregirse", dice el Dr. Steinman. "Hay que usar la succión para eliminar el líquido del edema pulmonar y solo esperar que aún queden suficientes alvéolos sin colisión para que la víctima absorba oxígeno".

Sin embargo, pocas víctimas inundadas de pulmones sobreviven el tiempo suficiente para enfrentar tal dilema. A menos que la persona sea sacada del agua rápidamente, la privación de oxígeno conducirá a la muerte cerebral. Eso puede llevar tan solo seis minutos en una piscina caliente, pero en cuerpos de agua más fríos, gracias a la capacidad del frío para preservar la viabilidad del cerebro y otros órganos, esa ventana puede extenderse hasta una hora.

EN TODO EL MUNDO, UN PEQUEÑO NÚMERO DE VÍCTIMAS TIENE casi se ahoga en agua muy fría y luego vuelve a la vida, incluso después de media hora o más sin aire, todo gracias a la capacidad de la hipotermia para colocar el corazón y el cerebro en animación suspendida. Tales casos "milagrosos" hacen titulares. Menos notorio es un fenómeno más común y trágico de la otra cara: el hombre casi ahogado que se levanta de entre los muertos y parece salvado, solo que muere hasta tres días después de una reanimación exitosa.

Este extraño escenario solía llamarse "ahogamiento secundario", aunque los investigadores recientemente han rechazado el término como engañoso. La causa real de la muerte es el edema pulmonar (acumulación de líquido en los pulmones) iniciado por una lesión pulmonar en el agua. Incluso el agua más pura es perjudicial para los tejidos pulmonares. Cuando se toman en cuenta las bacterias, el vómito, la suciedad y los contaminantes que las víctimas que ahogan con tanta frecuencia inhalan junto con el agua, el daño puede resultar insuperable.

Al comienzo de su carrera, el Dr. Lundgren recibió una llamada de un hospital local sobre un joven abatido que había intentado ahogarse. Los doctores lograron revivirlo pero decidieron dejarlo en la noche para observación. Al principio parecía estar avanzando hacia la recuperación completa. Pero durante las siguientes horas, sus pulmones comenzaron a llenarse de líquido pegajoso y entró en coma.

"Habían hecho todo lo que estaba en el libro", recuerda el Dr. Lundgren sobre los intentos heroicos de limpiar sus pulmones y sacarlo del coma. Nada funcionó. "Preguntaron si podían llevarlo a nuestra cámara hiperbárica como un último intento de salvar su vida".

El Dr. Lundgren rápidamente estuvo de acuerdo. El tratamiento con oxígeno hiperbárico, que se usa para tratar la enfermedad de descompresión en los buceadores, aumenta la presión atmosférica que rodea el cuerpo de un paciente, y expulsa el oxígeno extra de los pulmones del paciente hacia el torrente sanguíneo. El Dr. Lundgren esperaba que esto le diera al joven el tiempo suficiente para permitir que sus pulmones dañados se curaran.

La técnica funcionó, al menos inicialmente. "Se despertó dentro de nuestra cámara", recuerda el Dr. Lundgren, "e incluso pudo comunicarse un poco con nosotros. Pero luego desarrolló un edema pulmonar y volvió a entrar en el estado de coma. Subimos la presión de oxígeno, y Me desperté brevemente una vez más. Intentamos levantarlo un poco más, pero esta vez no respondió ".

Hoy, dice el Dr. Lundgren, una máquina de derivación cardiopulmonar podría haberlo salvado, pero esa tecnología aún no estaba disponible. El joven se ahogó después de todo, no por el agua de mar a la que se había arrojado, sino por una imparable acumulación de fluido producido por su propio cuerpo.CUANDO UN BARCO DE POLICÍA LLEGÓ A PLAYA Tortuga, el piloto, sacó del océano a uno de los posibles rescatistas. Luego trató de convencer a Brian Simmons a bordo también. Simmons declinó, decidido a seguir buscando. Durante un tiempo, la nave de rescate se desplazó en círculos en busca del estudiante desaparecido.Al no encontrar señales, el piloto regresó.

Agotado y angustiado, Simmons se aferró a su tabla de boogie, recordando cuántas veces había nadado, solo y sin flotación, en estas mismas aguas, ajeno al peligro. Se le ocurrió que nunca había conocido al extraño al que se había esforzado tanto por salvar, un joven que, como él, había venido aquí en busca de aventuras y la oportunidad de marcar la diferencia en la vida de los demás.

Cuando Simmons se dio cuenta de que la búsqueda no tenía remedio, estaba a casi un cuarto de milla de la costa. El agua ahora era tan áspera y agitada por las corrientes que tardó 40 minutos en volver a nadar.


"Si no llevas un chaleco salvavidas, probablemente vayas a desaparecer".


Pasaron otras horas hasta que las autoridades notificaron a Ros Thackurdeen la desaparición de su hijo. Ella y su esposo, junto con su hija y otro hijo, tomaron el primer vuelo a Costa Rica y llegaron al día siguiente. "Nos unimos inmediatamente a la búsqueda", dice Ros, su voz rompiendo en pena dos años después. Ni esta búsqueda ni un segundo intento esa noche encontraron ningún rastro de Ravi.

Luego, el martes por la tarde, 52 horas después de la desaparición de Thackurdeen, un pescador informó haber visto un cadáver en una playa a varias horas de distancia. Sus padres hicieron la identificación. "Esta fue una prueba que nadie debería tener que pasar", dice Ros.

PARA LAS PERSONAS QUE AMAN EL AGUA, ALGUNOS ASPECTOS De la vida rivaliza con los placeres de un baño de verano. Pero también es cierto que pocos pueden volverse letales tan rápidamente, lo que nos pone en un peligro mortal que no siempre podemos escapar por nuestra cuenta. Las soluciones parecen tan obvias: siempre nadar en aguas vigiladas; usar un chaleco salvavidas en botes en agua fría; aprende a reconocer y evitar las condiciones que ya han ahogado a muchos de nuestros hermanos. Quizás, sobre todo, dice el salvavidas Wise, necesitamos más respeto por el poder del agua, y un poco menos por el nuestro. "Como hombres", dice, "necesitamos conocer nuestras limitaciones".