Naufragó en la carretera

Cuando tenía 23 años y vivía en Salt Lake City, caí en la lujuria con una actriz puertorriqueña de larga trayectoria que estaba haciendo una audición para una obra de teatro comunitario que había escrito. En una fiesta de casting después, tomé tres cervezas para reunir mi coraje, me codé a través de un grupo de pretendientes que competían e hice mi mejor esfuerzo para impresionarla. No funciono

Bebí más y lo intenté de nuevo, siendo despedido aún más profundamente. A la 1 de la madrugada, el rechazo y los efectos depresivos del alcohol me derrotaron tanto que supe que tenía que irme.

Me dirigí al estacionamiento, encontré mi auto, eventualmente logré desbloquearlo, localicé el encendido, eventualmente logré colocar la llave correcta en el agujero derecho. Treinta minutos después, llegué a mi departamento. Después de inclinar el Datsun torcido en mi lugar de estacionamiento, suspiré aliviado y me agaché para empujar la perilla del faro. Ya estaba empujado. Había conducido todo el camino a casa sin luces.

Tres meses después de un comportamiento de conducción en línea recta, las lecciones de la locura, por desgracia, comenzaron a desvanecerse. Una vez más, me encontré en una fiesta en la que mis mejores intenciones demostraron que no eran compatibles con la lógica de mi rápido cerebro.

Y así fue como empecé a conducir a casa. Crucero por las carreteras secundarias iluminadas por estrellas, me consolé con el hecho de que al menos había aprendido algo de la primera experiencia. Qué savia eras en aquel entonces, me dije. No volverás a cometer ese error.

Como antes, llegué a mi apartamento sin incidentes. Una vez más, dejé escapar un suspiro de alivio y alcancé a apagar los faros. Una vez más, la perilla ya estaba presionada.

Evidentemente, no estoy solo en una estupidez tan estúpida. El año pasado, la Encuesta nacional sobre el uso de drogas y la salud determinó que el 13 por ciento de todos los estadounidenses admitió haber conducido ebrio al menos una vez en los 12 meses anteriores. Por sorprendente que sea esta estadística, no transmite la naturaleza abrumadoramente masculina de los DUI.

Según un estudio realizado en 2005 por el Instituto Nacional sobre Abuso de Alcohol y Alcoholismo, casi tres veces más hombres que mujeres conducen después de beber demasiado, un sesgo de género que los autores dicen es cierto "en todas las principales características sociodemográficas".

En otra encuesta nacional, más de una quinta parte de los hombres adultos confesaron haber bebido lo suficiente antes de conducir el año anterior "para estar en problemas si la policía los detiene". Quizás no sea sorprendente, las tasas de arresto por DUI de por vida de los hombres estadounidenses se ubican en algún lugar alrededor del 15 por ciento.

El arresto, por supuesto, asume que sobrevivimos lo suficiente como para ser detenido. Si bien es mucho más probable que los hombres se suban al borracho en el asiento del conductor, también es mucho menos probable que salgamos con vida. Los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades muestran que, en 2004, dos veces más hombres que mujeres manejaron con concentraciones de alcohol en sangre (BAC) de .08 o más y murieron en accidentes automovilísticos fatales.

Entre el asesinato de nosotros mismos y las víctimas inocentes, la combinación de un cromosoma Y y una bebida alcohólica despachó a 14,068 personas el año pasado, casi cinco veces el total de muertes en combate en los Estados Unidos hasta la fecha en Irak. Otros 250,000 estadounidenses sufrieron heridas graves, y los hombres nuevamente contribuyeron de manera desproporcionada tanto al perpetrador como a los lados víctimas de la ecuación.

"Los hombres están muy representados en exceso en los datos de accidentes de DUI", dice Jim Fell, M.S., director de investigación de manejo deficiente para el Instituto de Investigación y Evaluación del Pacífico sin fines de lucro (PIRE). Nuestra típica reacción instintiva a esta acusación: Seguramente él no se refiere a mí.

De hecho, la sabiduría convencional ha sostenido durante mucho tiempo que los hombres con problemas de consumo de alcohol causan la mayoría de las muertes en carreteras. Tal imagen, avivada por relatos sensacionales en los medios de los infractores reincidentes sin seguro, sin licencia y sin arrepentimiento, tiene un cierto atractivo para los bebedores sociales. No somos así, podemos consolarnos. No somos monstruos.

Tal vez no. Pero un análisis reciente de PIRE de datos de colisiones que involucran conductores intoxicados muestra que tampoco somos irreprochables. "Lo que encontramos", dice el científico principal Robert Voas, Ph.D., "es que, aunque sus tasas de DUI son más bajas, hay muchos más bebedores sociales normales que este grupo en realidad es responsable de más accidentes fatales en general". que los bebedores problema hacen ".

Tim B., un contador de 44 años, es solo uno de los más de 800,000 hombres estadounidenses arrestados cada año por DUI. "Es bastante fácil para el chico normal hacer esto, casi por error", dice. "No soy del tipo que viene a casa del trabajo e inmediatamente abre una botella. De hecho, generalmente no bebo nada durante la semana. Tomaré un par de cervezas el fin de semana, o algunas veces un vaso de vino con la cena ".

El verano pasado, cuando Tim se dirigía a una reunión el sábado por la noche con amigos de la universidad, tenía la intención de abstenerse por completo. Pero cuando sus amigos ordenaron una segunda ronda de lanzadores, su fuerza de voluntad se erosionó. Conduciendo a su casa a las 2 a.m., fue detenido en un punto de control de sobriedad y arrestado con un BAC de .177.

Nadie resultó herido, un hecho por el cual Tim dice que siempre estará agradecido. Aún así, su vida no ha sido la misma desde entonces.

Para cada persona como Tim, cuya suerte se ha agotado, hay muchos más "allí, pero por la gracia de Dios", como yo, que hasta ahora hemos eludido el merecido arresto. Lo que ambos campos tienen en común, sin embargo, es que definitivamente deberían saber mejor. Y ese es el misterio: dados los altos costos de conducir en estado de ebriedad, ¿qué impulsa a tantos hombres a tomar esta apuesta tonta, a menudo varias veces?

El cerebro mudo

No es necesario ser un neuropsiquiatra para saber que el alcohol dificulta la función cerebral de muchas maneras. Lo que no es tan obvio es cómo las diferencias de género en la función cerebral sobria pueden ayudar a explicar la mayor inclinación masculina por conducir ebrio.

Un estudio en la revista Women & Health, por ejemplo, analizó a 1,244 estudiantes universitarios y descubrió que las mujeres tenían muchas más probabilidades que los hombres de percibir, y tomar medidas preventivas para evitar, los riesgos del alcohol. Otro estudio mostró que las mujeres también son mucho menos susceptibles a la presión de los compañeros para beber que los hombres. Estos y otros aspectos relacionados con la autoconservación y el pensamiento independiente dependen de la corteza prefrontal del cerebro, el lugar de nuestra inteligencia y la toma racional de decisiones.

En el pasado, los neurocientíficos creían que la corteza prefrontal estaba completamente desarrollada en ambos sexos en la adolescencia. Sin embargo, en los últimos años, han aprendido que la maduración de la materia gris de un hombre ocurre durante un período más prolongado, que en algunos casos se extiende hasta mediados de los 20 o incluso principios de los 30, dice Robert Astur, Ph.D., profesor de Psiquiatría en la Universidad de Yale.

"La capacidad de planificar por adelantado es una de las funciones principales de los lóbulos frontales", dice Astur, quien actualmente está reclutando voluntarios para un próximo estudio sobre el alcohol, el género y la función cerebral. "Parte de la razón por la que los hombres, especialmente los más jóvenes, tienen más DUI que las mujeres podría ser que sus cerebros aún no son tan efectivos para tomar decisiones maduras".

Urgencias evolutivas

Si las diferencias cerebrales basadas en el género explican al menos algo de nuestra mayor predisposición a conducir ebrio, la pregunta sigue siendo: ¿por qué debería el cerebro masculino promover la toma de riesgos, mientras que el femenino está predispuesto a la precaución? En nuestros años de juventud, al menos, podemos culpar a los sospechosos más habituales: el sexo.

No es una coincidencia, sostienen los psicólogos evolutivos, que el advenimiento de la madurez sexual en los hombres es un momento de riesgo excepcionalmente alto; muestre a las hembras de la especie que puede desafiar a la muerte y aumenta sus probabilidades de ganar el juego de apareamiento.

Nuestro bagaje genético con respecto al riesgo claramente tenía sentido en la antigüedad; de lo contrario, tales genes nunca se habrían transmitido a través de innumerables generaciones de padres e hijos. Lamentablemente, cuando se trata de la mezcla combustible de alcohol y automóviles, el ambiente moderno se parece poco al "natural" al que estamos adaptados.

"Para el 99.9 por ciento de la historia evolutiva humana", dice Daniel J. Kruger, Ph.D., científico investigador de la escuela de salud pública de la Universidad de Michigan, "no tuvimos que preocuparnos por la combinación de alcohol y alcohol. "vehículos capaces de moverse a 80 millas por hora. La razón principal por la que muchos hombres manejan borrachos hoy en día es básicamente porque no ha habido tiempo suficiente para que la tendencia de comportamiento sea seleccionada de la población".

Hormonas de heno

Además del alcohol, a menudo se ha sugerido que la droga más peligrosa en las carreteras de la nación es la testosterona. Sin embargo, resulta que la T no es tan peligrosa como el C - cortisol.

Cuando David M. Quadagno, Ph.D., profesor de ciencias biológicas en la Florida State University, analizó la relación entre la búsqueda de sensaciones (es decir, el deseo de empujar el sobre y participar en actividades salvajes, a veces locas, como conducir ebrio) y Varias hormonas, descubrió que el cortisol, no la testosterona, era predictivo, y solo en los hombres.

El cortisol, que es segregado por las glándulas suprarrenales, aumenta el peligro, moviliza las reservas de glucosa para obtener energía rápida, reduce la sensibilidad al dolor, aumenta la frecuencia cardíaca y mejora la memoria, todo lo cual se traduce en una poderosa y, a menudo, placentera. --prisa. Cuanto menor era el nivel de cortisol en la línea base de un hombre, determinó Quadagno, más probable era que fuera un buscador de sensaciones, lo que, a su vez, aumentaba sus probabilidades de conducir ebrio.

"Para los hombres", dice Quadagno, "nuestra teoría es que los que tienen un bajo nivel de cortisol pueden estar buscando la novedad y los riesgos como una forma de elevar temporalmente las hormonas del estrés. Aquellos que ya tienen niveles de referencia altos podrían estar menos dispuestos a presionar mucho las cosas". . "

Un estudio más reciente, publicado en 2005 en Alcohol & Alcoholism, agrega mayor complejidad a la imagen del cortisol. Thomas G. Brown, Ph.D., director del programa de investigación de adicciones de la Universidad de McGill, en Montreal, estudió a hombres con al menos un DUI en los últimos 5 años utilizando una serie de medidas, desde cuestionarios sobre su consumo de alcohol hasta hígado. -Análisis de enzimas correlacionadas con el consumo crónico de alcohol. "También tomamos sus respuestas de cortisol al estrés", dice Brown. El resultado: De todos los diferentes métodos para predecir los DUI repetidos, el cortisol emergió como el más potente.

A diferencia del estudio de Quadagno, que relacionó el cortisol de bajo punto de referencia con el comportamiento masculino arriesgado, Brown descubrió que los infractores repetidos tenían lecturas de referencia normales altas. Más importante, sin embargo, fue la ausencia casi completa de un aumento de cortisol en respuesta al estrés agudo. Esto sugiere que los niveles de cortisol de los hombres tampoco se dispararon durante su primer arresto por DUI, privándolos del efecto de aumento de memoria de la hormona.

"Estos hombres se enfocan en la conveniencia del momento", dice Brown, "en oposición a la necesidad de evitar una experiencia horrible, vergonzosa y dolorosa que hayan tenido. Una hipótesis que estamos verificando es que, debido a su embotada respuesta de cortisol, Tiene un problema de aprendizaje de experiencias pasadas ".

En retrospectiva, Jake S., un compañero de 37 años en una empresa de cacería de cabezas, probablemente puede asumir que su respuesta de cortisol estaba funcionando bien cuando tenía 20 años, la noche en que manejó borracho por última vez.

Eran las dos de la mañana, y Jake acababa de dejar a su novia en una zona rural del sur de Jersey. Conduciendo a lo largo de un camino sinuoso flanqueado por campos de maíz y trigo, decidió aumentar sus posibilidades de permanecer en el camino siguiendo de cerca un camión de la granja que iba por ese camino. "Mirar sus luces de freno me dio algo en qué concentrarme", dice. "Estaba siguiendo a lo que creía que era una distancia segura, pensando para mí mismo, esto realmente está funcionando. Luego, de repente, el camión se desvió a la izquierda, a la derecha, a la izquierda, a la derecha".

Antes de que Jake supiera lo que estaba sucediendo, las ruedas traseras del camión dispararon un cuerpo, que aterrizó con un chorrito mojado en su parabrisas. Había sangre por todas partes. Le tomó unos segundos darse cuenta de que era un beagle.

"Me asustó mucho la vida de los bejeezus", dice. "Estaba gritando. Me puse a frenar, y eso lo desalojó".

El auto estaba empapado en sangre, y por un corto tiempo a la mañana siguiente, el padre de Jake pensó que su hijo había matado a un ser humano. De lo contrario, dice Jake, solo hubo una consecuencia a largo plazo.

"Cada vez que tomo una cerveza o dos y me acerco a un auto, ese beagle siempre vuelve a aparecer en mi cabeza".

Hace cinco años, tomé tres India Pale Ales y decidí ir a la Y para nadar por la tarde. Pensé en conducir por allí, pero al final opté por caminar. Estaba un poco deprimida en ese momento, porque recientemente me habían diagnosticado anemia, que estaba bastante segura de que estaba causada por un sangrado estomacal de bajo grado de todas las aspirinas

Estaba tomando para prevenir dolores de cabeza a la cerveza.

Ese día, mientras caminaba hacia la piscina en Y, un médico amigo con quien ocasionalmente había ido a beber pasó por su bicicleta de montaña. Le hice una seña hacia abajo.

"Dr. Pete!" Dije, intercambiando bromas antes de hablarle de mi anemia. "He estado haciendo un examen de conciencia, y estoy pensando en hacer algunos cambios en mi vida".

Me miró alentadoramente.

"Estoy pensando en renunciar a la aspirina"

Dije. "¿Algún consejo sobre cómo evitar los dolores de cabeza por beber?"

Fue entonces cuando sugirió abordar el problema de la raíz, repitiéndolo dos veces para enfatizar: "Beber no es bueno para Jim Thornton". Ni siquiera se dirigió a mí como "usted", como si el pronombre genérico pudiera permitirse una pulgada de espacio de maniobra.

Era la primera vez que un médico, o cualquier profesional de la salud, me hablaba de mi consumo.

Tomé en serio su advertencia y dejé de beber por completo durante 6 meses. El hábito eventualmente se arrastró hacia atrás, pero nunca volví a conducir bajo la influencia.

Aunque no me di cuenta en ese momento, recibir una advertencia tan inequívoca de parte de un profesional de la salud se ha convertido en una de las pocas tácticas prometedoras para ayudar a los hombres a reducir su consumo de alcohol y su propensión al DUI.

Ordenes del doctor

En un estudio publicado en Annals of Surgery, el investigador principal, Larry M. Gentilello, MD, identificó a un grupo de pacientes traumatizados que habían resultado lesionados mientras conducían ebrios, y asignaron al azar entre la mitad y 30 minutos de consejería sobre alcohol con un profesional de la salud capacitado profesional. Esta sesión de verificación de la realidad / miedo directo incluyó cómo el consumo de alcohol del paciente en comparación con los promedios nacionales; su BAC al momento de la admisión y el riesgo correspondiente de lesiones físicas; y las diversas repercusiones sociales del consumo de alcohol y la conducción.

En comparación con el grupo de control, que no recibió consejos sobre el consumo de alcohol, el grupo que recibió asesoramiento tenía un promedio de 21 bebidas menos por semana, una reducción del 23 por ciento en los arrestos por DUI y una tasa de reingreso del 47 por ciento menor para tratamiento de emergencia. Los datos demostraron ser tan convincentes, de hecho, que los centros de trauma en todo el país ahora deben proporcionar intervención de alcohol como condición de acreditación.

No es que los hombres tengan que esperar hasta que hayan sido arrastrados en una camilla para beneficiarse. Realice el autoexamen en alcoholscreening.org, un sitio administrado por la escuela de salud pública de la Universidad de Boston. Las preguntas provienen de una de las pruebas utilizadas para ayudar a formular la intervención en el centro del trauma. ¿Quién sabe? Usted puede encontrar su puntuación triste.

Juegos de cerveza

Los investigadores han encontrado que ciertas situaciones son particularmente propensas a desencadenar la indulgencia en los hombres. En general, tenga cuidado con la cerveza que vende el lanzador: es más difícil hacer un seguimiento de cuánto está bebiendo cuando todo lo que ve es un solo vaso en lugar de una fila de botellas o latas vacías.

Otro problema importante con la cerveza: muchos hombres continúan diciéndose que de alguna manera es diferente, más seguro que otras formas de alcohol. De hecho, un estudio en la revista Addiction documenta cómo más conductores masculinos que femeninos subestiman los riesgos asociados con el consumo excesivo de cerveza, en comparación con el consumo excesivo de vino y licores. En realidad, por supuesto, una cerveza de 12 onzas tiene el mismo contenido de alcohol que una copa de vino de 4 onzas o una inyección de 1½ onza. El estudio también encontró que el mito de que "la cerveza es más segura" es un problema particular para los hombres, ya que tomamos una gran cantidad: el setenta y cinco por ciento de toda la cerveza de los Estados Unidos es consumida por hombres.

Los comerciales de cerveza, un elemento básico de los juegos de fútbol, ​​Comedy Central y otros programas favoritos de los jóvenes, utilizan muchas técnicas para manipular el consumo. La promesa ubicua de sexo puede ser la más descarada aquí, pero una estrategia más sutil podría ser más poderosa: enviar el mensaje de que todos beben cerveza. "Los jóvenes que ven los anuncios creen que sus amigos están bebiendo y aprueban beber", dice David Jernigan, Ph.D., director ejecutivo del Centro para la comercialización del alcohol y la juventud en la Universidad de Georgetown.

Dicho esto, ten cuidado con tu verdadero grupo de pares, también. "En un estudio sobre conductores bebedores", explica Voas, "descubrimos que los hombres a menudo se dirigen a reunirse con sus amigos con las mejores intenciones. Se dirán a sí mismos:" Esta noche no voy a beber. van a tener una Coca. Pero cuando llegan allí, terminan bebiendo de todos modos, porque todos los demás lo están ".

Señales de cortisol

Si usted es el tipo de hombre resistente al estrés que encuentra que la vida se ve endulzada por el riesgo, lo más probable es que tenga niveles básicos de cortisol relativamente bajos. Tomar riesgos calculados, desde la escalada en roca hasta el buceo en naufragios, es una forma de agregar emoción a su vida, en el proceso de elevación del cortisol, la adrenalina y otras hormonas de turboalimentación.

Si, por otro lado, usted es el tipo de hombre a menudo plagado por el estrés, la preocupación y el temor, es probable que tenga niveles de cortisol en la línea de base. Tu problema no es la falta de ventaja en tu vida. Más bien, es deshacerse de la inquietud que a menudo hace que te sientas nervioso.

"Algunos hombres parecen responder en forma hiperactiva a situaciones de estrés", dice McGill's Brown, "y eso no es un sentimiento cómodo". Para remediar esto, muchos hombres con alto nivel de cortisol pueden recurrir a la bebida. Aunque a corto plazo reduce la ansiedad, el alcohol tiende a empeorar la ansiedad y otros trastornos del estado de ánimo a largo plazo. Además, como Brown ha demostrado, los hombres que beben y conducen repetidamente a menudo sufren una respuesta cortisol embotada que potencialmente dificulta su capacidad de aprender de los errores.

Si bien no se conoce una forma de "desafilar" una respuesta contundente, la mejor opción para los hombres que se automedican con alcohol es buscar otras formas de lidiar con el problema subyacente. Se ha demostrado que una variedad de técnicas conductuales, desde la meditación hasta el ejercicio, reducen el estrés y la ansiedad. También se ha demostrado que los medicamentos, como los antidepresivos ISRS, reducen la ansiedad y el cortisol. Lo mejor es apostar aquí: si está bebiendo para desestresarse, toque a su médico, no a su camarero, para recibir tratamiento.

Mi hijo Ben, un estudiante de secundaria, monta la escopeta cuando pasamos un cartel.

"La conducción zumbó", declara, "es conducir ebrio". Tal mensaje, bien intencionado como sea, parece un contrapeso endeble a las tentadoras intoxicantes de la juventud.

Acabamos de terminar de recorrer la mejor elección de universidad de Ben: una gran universidad estatal con un gran equipo de fútbol, ​​excelentes académicos y, según algunos sondeos, una reputación como la segunda escuela de fiestas del país.

"Ben", digo, sintiéndome incómodo como el infierno, "¿alguna vez has bebido?"

"No", responde, un poco demasiado rápido.

Conozco las estadísticas: la edad promedio a la que los hombres estadounidenses comienzan a beber es de 17.2. Es agosto, y Ben cumplirá 18 en 2 meses.

Una imagen de mi hijo a los 3 de repente viene inesperadamente a mi mente.Estoy tomando una cerveza pálida en nuestra cocina en Minnesota, a punto de conducir a la casa de un amigo para un juego de póquer.

"¡Jugo de manzana!" Ben dice, poniéndose a tomar un sorbo.

"Lo siento, señor B.", le contesto. "Es cerveza. Sólo para adultos".

"Oh", dice en resignación. "Jugo de cerveza".

Durante las próximas 20 millas, le cuento a mi hijo ya casi adulto las historias que he escuchado recientemente sobre los hombres y la bebida, con la esperanza de aumentar sus niveles de cortisol lo suficiente en el proceso para contrarrestar el modelo a menudo pésimo que he sido y el dudoso Los genes que le he legado.

Cuando termine, conduciremos en silencio por unos pocos kilómetros. "En realidad, papá", Ben finalmente dice: "No te mentiré. He bebido antes".

En las pocas ocasiones en que tuvo alcohol, dice Ben, se quedó allí hasta la mañana siguiente. La única vez que se excedió en exceso (10 cervezas durante una noche de cerveza de mesa) se sintió tan enfermo que nunca lo volvería a hacer.

"Diez cervezas, eso es muchísimo", le digo, un poco entumecido.

"Sí, lo sé", dice. "Pero no voy a ser un idiota y conducir ebrio. Confía en mí, papá".

Solo puedo rezar para que la determinación sobria de mi hijo, de todos nuestros hijos, para el caso, resulte menos dudoso para ellos de lo que tan a menudo tiene para sus padres.