Informe especial: Hombres y armas

Hace unos meses, fui a comprar una pistola. Primero, tuve que llenar un formulario. El gobierno federal quería saber mi nombre y dirección, mi número de Seguro Social y si yo era un extranjero ilegal, adicto a la marihuana u otras drogas, o un delincuente condenado. La forma no preguntaba si alguna vez había querido matar a alguien. O a mí mismo, para el caso.

"Este modelo realmente tiene un buen equilibrio", dijo el empleado de la tienda, Steve, mientras apuntaba el calibre .22 descargado a un ciervo de peluche en exhibición en la sucursal local de Gander Mountain, un enorme deporte al aire libre grandes almacenes fuera de Harrisburg, Pennsylvania. Tenía razón: la empuñadura de goma ergonómica se ajustaba mejor a mi mano que cualquier otro club de golf.

"Me lo llevo." Asentí, dibujando una cuenta en el cuello del ciervo, y Steve hizo una llamada para completar la verificación de antecedentes federal instantánea requerida. Unos minutos más tarde, me robó la tarjeta de crédito y me llevó al estacionamiento. "Felicitaciones por su compra", dijo Steve, y me fui a la noche con mi nueva arma y una caja de balas.

En su propia manera fría y dura, la pistola era una cosa hermosa: una forma letal para funcionar. Pesaba alrededor de 2 libras, sólido pero no pesado, y el barril de acero de 5 pulgadas de color negro mate, de lados planos, estaba estampado con el nombre de su creador: Browning, Morgan, Utah. Fundada en 1878 en lo que entonces era el Territorio de Utah, Browning fabricó las armas que ganaron las guerras de Estados Unidos. Tenía un pedazo de historia, un enlace a la frontera. Me emocioné y conduje a casa un poco más rápido de lo que debería.

No fui el primero en enamorarse de una pistola. En este mismo momento, se pueden encontrar en aproximadamente el 30 por ciento de los hogares estadounidenses, según un estudio publicado en la Revista Americana de Medicina Preventiva. Y el 90 por ciento de ellos son comprados por hombres, según un estudio publicado en el New England Journal of Medicine. Su principal motivación: la autodefensa. A mí mismo me gusta la idea de ofrecer una buena guía a cualquier visitante no deseado en mi hogar.

Pero al comprar esa pistola, empeoré enormemente mis propias probabilidades de supervivencia. Vivo en el país y no estoy (todavía) durmiendo con ninguna de las esposas de mis vecinos, por lo que no corro un gran riesgo de ser víctima de homicidio, la sexta causa de muerte en hombres de mi edad. grupo, 35 a 44. No, la persona que más temía era yo. Debido a que 30 veces al día, los hombres estadounidenses entre las edades de 18 y 65 años buscan un arma de fuego y se matan a tiros. Eso hace que la noción de "autodefensa" sea mucho más complicada.

Antes de entrar a una tienda de armas, me inscribí en un curso de "protección personal" ofrecido por un afiliado local de la National Rifle Association (NRA). En una lluviosa mañana de primavera, me presenté en el Carlisle Gun Club, un edificio frío de bloques de cemento ubicado junto a la Interestatal 81 en el centro de Pennsylvania. Al igual que yo, la mayoría de mis compañeros de clase habían tomado un curso anterior sobre seguridad básica de pistola, en el que aprendimos las reglas esenciales del manejo de armas de fuego: siempre apunte el arma en una dirección segura; mantenga el dedo fuera del gatillo hasta que esté listo para disparar; nunca cargue la pistola hasta que esté listo para usarla; y mantenga las municiones en una habitación separada del arma.

Ahora, 3 semanas después, procedimos a desaprender la mayoría de esas mismas reglas. Para propósitos de defensa personal, un arma debe mantenerse cargada, accesible y lista para usar; más importante, teníamos que estar preparados para disparar a otro ser humano, varias veces, si es necesario. Para ilustrar este punto, vimos un video producido por la NRA en el que una mujer, dejada sola en casa por su marido, conecta a un intruso con dos tomas seguras. Un final feliz.

Nuestra atención así ordenada, revisamos las reglas de compromiso. En primer lugar, un fiscal del condado nos informó que no se puede disparar a alguien que lo esté molestando en un lugar público. Incluso si está siendo amenazado, tiene el "deber de retirarse" de la amenaza, si es posible. Pero hay un lugar donde se aplican diferentes reglas: tu casa. Bajo la "doctrina del castillo", un principio del derecho consuetudinario, se le permite protegerse contra cualquier persona que entre a su hogar sin permiso, y eso incluye dispararle si está amenazándolo con daños corporales graves. (Lo que eso significa es decisión de un jurado). En abril, el estado de Florida amplió su doctrina de castillo para incluir cualquier lugar en el que una persona "tenga derecho a estar".

La autodefensa puede ser toda la rabia, pero nadie sabe exactamente con qué frecuencia se usan las armas de esa manera. Una revisión bien publicitada de 15 encuestas de principios de la década de 1990 afirmaba que los estadounidenses usaban armas de fuego en defensa propia unas 2.5 millones de veces al año, un número que es citado continuamente por el lobby de armas. La persona a quien se le ocurrió esa cifra, el criminólogo de la Universidad Estatal de Florida Gary Kleck, dice que el número probablemente ha disminuido, junto con la tasa de criminalidad, en los últimos años. Pero, dice, las armas se usan para la autodefensa "más de un millón de veces al año".

Pero incluso ese número es mucho mayor que lo que indican los datos del propio Encuesta Nacional de Victimización por Delitos (NCVS) del Departamento de Justicia, según David McDowall, profesor de criminología de la Universidad Estatal de Nueva York en Albany. Utilizando los datos de NCVS de las víctimas de delitos reales, McDowall estima un promedio de 55,000 usos de armas defensivas por año entre 1997 y 2001.

Autodefensa: ¿el camino americano?

Hay una brecha bastante grande entre 2.5 millones y 55.000, y dice mucho sobre cómo piensan los hombres sobre las armas. El primer estudio, el que produjo el número favorito de la NRA, simplemente le preguntó a la gente acerca de sus propios usos de armas, dejándolo vulnerable, dicen los críticos, a la exageración y los recuerdos defectuosos. La encuesta del Departamento de Justicia le preguntó a la gente si realmente había sido víctima de un crimen y luego preguntó si se habían defendido con un arma. Pero incluso si aceptamos ese número más bajo, eso es 55,000 personas que de otra manera podrían haber sido robadas, violadas o asesinadas por criminales.

"La idea de la autodefensa, la defensa comunitaria, tiene mucho que ver con ser un buen estadounidense", dice Abigail Kohn, Ph.D., autora de Tiradores: mitos y realidades de las culturas de armas de América (y ella misma un tirador). "Parte de la atracción para muchos hombres estadounidenses es identificarse con esos arquetipos en la historia de Estados Unidos, el vaquero / hombre de la ley o el ciudadano / soldado, que llevan una pistola en la cadera".

Clint Stansberry pensó que es mejor estar preparado. Su familia vivía en los bosques del norte de California, con seis niños pequeños en la casa, por lo que parecía una buena idea tener un arma de protección contra bichos y ladrones. Entonces, un día en 1992, Stansberry trajo a casa un Bryco Model 38, una pistola compacta con un cañón de 4 pulgadas que era popular entre los jóvenes y los criminales por la misma razón: era oculta y barata.

Clint le mostró a su esposa, Sue, cómo cargar, apuntar y disparar el arma. Luego lo puso en el cajón superior de la cómoda en su habitación y se olvidó de ello. "Lo pusieron", testificó más tarde. Un día, mientras Clint y Sue estaban fuera, el arma salió del cajón y la familia aprendió la gran ley no escrita de poseer un arma: la ley de las consecuencias no deseadas. El 6 de abril de 1994, Billy Morford, un amigo de la familia de 20 años que estaba a cargo de los niños, intentó descargar el arma para hacerla segura. En el proceso de manejar el arma desconocida, su mano se deslizó, su dedo golpeó el gatillo y una bala se estrelló en la cara de Brandon Maxfield, de 7 años, hijo de Sue (y hijastro de Clint). Estaba paralizado de por vida.

Unos años más tarde, la familia demandó a Bryco, alegando que el arma era defectuosa y parcialmente responsable del accidente. Debido a una peculiaridad del diseño de Bryco, la pistola podría descargarse solo si la seguridad estaba desactivada y la pistola estaba en modo de disparo. (Esto se hizo para resolver un problema de interferencia). En 2003, un jurado de California emitió un veredicto de $ 24 millones contra Bryco. La compañía rápidamente se declaró en bancarrota y cerró.

Aunque es ampliamente considerado como un trabajo de mala calidad, particularmente por parte de personas armadas, el Bryco Model 38 de zinc / aluminio no es en absoluto único. La mayoría de las armas vendidas hoy en día carecen de algo más que características básicas de seguridad.

El Glock, un popular arma de defensa personal, tiene tres características de "seguridad" que evitan que se dispare cuando se deja caer, pero que se desactivan fácilmente simplemente apretando el gatillo. Y aquellos que tienen interruptores de seguridad, como mi Browning Buck Mark, rara vez indican qué posición es "segura" y cuál permitirá que dispare la pistola; algunos ni siquiera tienen un punto rojo. Aún más sorprendente es el hecho de que muchos semiautomáticos, un tipo de pistola popular, no indican si hay una bala en la cámara de tiro. Puedo quitar el cargador del asa de mi Browning, pero si no compruebo si hay una bala en la cámara, es posible que no me dé cuenta de que el arma está cargada.

"Dios mío, vas a la tienda de comestibles y compras una cámara desechable de $ 9, y te dice que está cargada con la película y cuántos disparos te quedan", dice Jon Vernick, JD, MPH, codirector del Instituto Johns Hopkins para la política de armas y la investigación. "Con la gran mayoría de las armas, no te dan ninguna información sobre si la pistola está cargada".

"El individuo debe saber si está cargado", dijo el portavoz de Browning, Paul Thompson, en respuesta. "Las armas no se cargan".

Ninguna agencia federal puede crear estándares de seguridad para las armas, gracias en gran parte a la politización del problema.La Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos es responsable de otorgar licencias a los concesionarios y de recaudar impuestos, pero no tiene nada que ver con las normas de fabricación o de seguridad. ("Puede probar con la Agencia de Protección Ambiental", sugirió inútilmente una portavoz de ATF).

"Es precisamente por eso que tenemos que estar hablando de seguridad", dice David Hemenway, Ph.D., director del Centro de Investigación de Control de Lesiones de Harvard y autor de Private Guns, Public Health. "Debido a que el arma es tan intrínsecamente peligrosa, se debe hacer lo más segura posible, diseñada para que los niños no la puedan operar, para que los usuarios no autorizados no puedan operarla, para que pueda saber cuándo está cargada, y así no dispara cuando se cae ".

Pero para la cultura de las armas, hablar de características de seguridad y regulaciones federales es un sacrilegio. Mantener el arma segura es responsabilidad exclusiva del propietario de cada arma, y ​​los que he conocido parecen considerar la seguridad de las armas como un tipo de deber sagrado. Un verdadero hombre mantiene su arma segura, sin tener que decirle que lo haga. Visto de esta manera, poseer un arma es quizás un atractivo retorno a un sentido estadounidense de individualismo y responsabilidad.

Aún así, en 2002, unos 667 hombres estadounidenses violaron los mandamientos de seguridad de armas tan mal que se dispararon a sí mismos o a alguien más. Otros más de 17,000 hombres resultaron heridos en accidentes de tiro. "Los accidentes con armas de fuego han disminuido significativamente en la última década", dice Gary Mehalik, portavoz de una organización de comercio de armas, y agregó este pensamiento útil: "Estas tragedias han llamado la atención sobre los beneficios de mantener las armas de fuego guardadas de manera segura".

Las armas no matan a la gente, insiste el lobby de las armas; la gente mata a la gente Las armas ciertamente ayudan, sin embargo. Por supuesto, es bien sabido que las tasas de homicidios por arma de fuego en Estados Unidos son mucho más altas que las de otras naciones industrializadas. Pero nuestras tasas de suicidio son mucho más altas. Más estadounidenses se suicidan con armas que con todos los otros métodos combinados. Un estudio de la Universidad de Pensilvania descubrió que los residentes rurales tenían la misma probabilidad de morir a causa de heridas de bala autoinfligidas, en tanto que los habitantes del centro de la ciudad serían asesinados. Y, sin embargo, no escuchas mucho sobre una "epidemia" de suicidio rural. "Es el tema olvidado", dice el autor del estudio Charles Branas, Ph.D., un epidemiólogo de Penn.

Los hombres tienen tasas de suicidio más altas en todos los grupos de edad. Intentamos suicidarnos con menos frecuencia que las mujeres, pero tenemos éxito más a menudo, en gran parte porque somos más propensos a usar armas, que hacen el trabajo. Los hombres representan casi el 90 por ciento de todos los suicidios con armas de fuego en Estados Unidos, por lo que las tasas de suicidio en general de los hombres son tan altas.

Calor de embalaje

¿Las armas de fuego tienen la culpa de que las personas se suiciden? Bueno, no, pero parece que lo hacen más fácil. Un estudio de 6 años de las 238,292 personas que compraron pistolas en California en 1991 encontró que los nuevos propietarios de armas tenían 57 veces más probabilidades de suicidarse en la primera semana de su compra, en comparación con el resto de la población general de California. Tal vez no sea sorprendente, dado que muchos de esos propietarios de armas probablemente compraron sus pistolas con el propósito de suicidarse. Pero hasta 6 años después, los dueños de armas masculinas seguían matándose a una tasa 3.2 veces mayor que la del resto de la población; entre las mujeres, 6 años después, la tasa de suicidio fue 15 veces más alta de lo normal.

El suicidio es a menudo un acto impulsivo; Las armas ofrecen un medio rápido y letalmente eficaz. ¿Significaba eso que me había puesto en peligro al ser dueño de un arma? ¿O me había hecho más seguro? ¿Era yo una estadística? ¿O un individuo?

"Es la vieja pregunta", dice Branas. "¿Son las armas protectoras o peligrosas?" Claramente, la respuesta dependía de mí, no de las estadísticas o de la última investigación de salud pública (que, en realidad, indica, en promedio, muchos más riesgos que beneficios de la posesión de armas). "Solo puedo decirle lo que nos dice la literatura científica", dice Hemenway, con franqueza. "En promedio, son más peligrosos, pero para un individuo específico, ¿quién sabe? Esto puede ser bueno o malo para usted".

Tenía sentido preguntar: ¿Realmente necesitaba un arma?

"Utilizo la 'prueba rosa'", dice Richard.

Ruggieri, el abogado de Brandon Maxfield. "Si alguien me pregunta si creo que deberían comprar un arma, le digo: '¿Te importa si es rosa?' Si tiene una buena y legítima razón para poseer y portar una pistola como herramienta ", dice," entonces no debería importar si es de color rosa. Si la compra por razones de machismo, como extensor de pene, que algunos la gente lo hace, entonces no querrás tener una pistola rosa. Si importa que sea rosa, no la compres ".

Un sábado por la mañana, el verano pasado, llevé mi nueva pistola a un rango de objetivo cubierto en los suburbios de Filadelfia. Compré una caja de municiones y varios objetivos, y me asignaron un carril en el área alfombrada de bloques de cemento.

Con cuidado, pero con torpeza, inserté 10 balas en el cargador con resorte y lo deslicé en la base de la empuñadura. My Browning es semiautomático, lo que significa que dispara una vez con cada tirón del gatillo, sin necesidad de amartillar. Tiré de la corredera hacia atrás y la solté, llevando el primer asalto a la cámara de cocción, luego accioné la palanca de seguridad y levanté el arma. Apuntando con cuidado, apreté el gatillo. Hacer clic.

Bajé el arma y la miré. ¿Ha funcionado mal? ¿O me había olvidado de apagar el seguro? No podía decirlo, ya que la seguridad no estaba identificada, ni había ninguna indicación de qué posición era "segura" y cuál era "fuego". Bajé la palanca, levanté la pistola y apunté de nuevo.

Esta vez, se disparó tan pronto como toqué el gatillo, ¡culpa! Había habido una ronda en la cámara todo el tiempo, pero ningún indicador que me lo dijera. Agitado, puse el arma sobre la mesa de fuego y retrocedí para reponerme. No me preocupaba la seguridad, sino que temía que alguien hubiera descubierto mi incompetencia. Sentí que tenía una pistola rosa.

En poco tiempo, había entrado en el ritmo de tiro. El Browning estaba siendo interrumpido, y yo también. Aprendí a agarrar el mango, una mano sobre la otra, y luego alinear el objetivo. Traté de relajarme mientras mi objetivo se estabilizaba, esperando el momento de quietud entre respiraciones. Luego apreté el gatillo, lenta y suavemente. Al principio, mis disparos se dispersaron por todo el objetivo, pero con práctica, formé un patrón del tamaño de un puño. Me pareció relajante, como una versión letal del golf.

¡Justo entonces, mi tranquilidad fue destrozada por un atronador BOOM! Desde el carril próximo al mío. Sentí la onda expansiva en las raíces de mi cabello. Al lado, dos hombres en sus primeros 20 años se duplicaron mientras se reían mientras su amigo intentaba sacudir su brazo de tiro. "¡Tipo!" él dijo. "¡Me quemó la mano!"

Estaban disparando al "Águila del Desierto", una pistola calibre .50 desarrollada para el ejército israelí por la misma compañía que fabrica el rifle semiautomático Uzi. Las balas son prácticamente el calibre más grande utilizado en las pistolas; disparada desde el arma correcta, una bala de calibre .50 puede derribar un avión.

Mi .22 repentinamente me pareció inadecuado, así que marché a la recepción y alquilé una potencia de fuego más grande: una Glock de 9 mm, que es poderosa, liviana y enormemente popular entre los residentes de los suburbios preocupados por la seguridad. Compré otra caja de balas y un objetivo con una imagen en tamaño real de un hombre que sostiene una ametralladora. Regresé a la gama.

No habría un buen objetivo en esta ocasión. Configuré el objetivo a 7 yardas y llené la primera revista. Apuntando, saqué 10 disparos rápidos, y esta vez no importó que la Glock fuera ligera y ardilla, que pateara como una mula borracha, y que mis disparos fueran por todo el lugar: golpeé el pelo del hombre, su hebilla de cinturón, su codo. Recargué rápidamente y saqué 10 más. Estaba empezando a asustarme.

Después de 50 disparos, no tenía más balas. Retiré el objetivo y lo miré. El malvado terrorista, si hubiera sido real, habría sido historia. Y los agujeros de bala, noté, eran bastante grandes.