Después de la bomba sucia sopla

No mucho después de los ataques del 11 de septiembre en la ciudad de Nueva York y Washington, DC, me senté a cenar con un viejo amigo, primer comisionado de policía adjunto del ex alcalde Rudolph Giuliani. Describió cómo, preparándose para peor, el ahora conocido comisionado de policía de la Ciudad de Nueva York, Bernard Kerik, ordenó diariamente "sesiones de lluvia de ideas sobre qué temer más". Se exploraron todas las avenidas: ataques de cianuro en los embalses de la ciudad; nuevos secuestros; Sabotaje a las plantas químicas de Nueva Jersey. Mientras hablábamos, me dijo, cada camión de gasolina y materiales peligrosos en el área de los Estados Unidos estaba siendo arrastrado.

"¿Pero sabes a qué se refería la discusión?" pregunto mi amigo

Negué con la cabeza

"Bombas sucias. Tienen este poder sobre la psique pública. Les dicen a los ciudadanos que una pila de material radiactivo está a punto de ser arrojada sobre sus cabezas, y están aterrorizados, lo cual, supongo, es de lo que trata el terrorismo. Cómo planeas para eso? "

A lo largo de los años, su pregunta se quedó conmigo. Así es como, no hace mucho, cerrando el cuarto aniversario del asalto de al-Qaeda, llegué a extenderme en la esquina de Seventh Avenue y 11th Street en el Bajo Manhattan, sudando como una rueda de queso. Flotando sobre mí en trajes de luna azul pálido, había dos paramédicos con capucha, guantes y botas del Hospital St. Vincent's de Manhattan. Detrás de gruesos escudos de plástico, sus caras parecían extrañamente retorcidas, como si fueran ajustadas por un espejo de la casa de la diversión. Uno preparó mi cuerpo para la descontaminación cortando la ropa "infectada por radiación". La otra varita mi torso con un contador Geiger anticuado.

"Negativo en vómitos y diarrea; sin convulsiones", dijo el primero. "Tiene un fémur roto. Férrelo y colóquelo en la camilla".

"Está brillando, 1.500 rads", dijo el segundo. "Bolsa triple la ropa. Llévalo a las duchas y lavadores". Con eso, inmovilizaron mi pierna, me aseguraron la cabeza y me llevaron a una ambulancia que esperaba.

El nombre técnico de una bomba sucia es un dispositivo de dispersión radiológica, o RDD. En realidad, es un concepto simple: los explosivos convencionales, como la dinamita, están envueltos en desechos radiactivos, de modo que la detonación dispersa el material contaminado en un área lo más amplia posible, para infectar a la mayor cantidad de personas posible. La bomba en sí puede variar en tamaño desde la de un encendedor de cigarrillos hasta un camión de basura. No es un dispositivo nuclear, que implica una fisión nuclear y es una historia horrorosa completamente diferente.

Según los expertos en contraterrorismo, cualquier fabricante de bombas primitivas, ¿José Padilla? Podría construir la parte "explosiva" de una bomba sucia. El manejo del material radioactivo es más problemático, aunque no imposible. De acuerdo con un informe reciente publicado por el Consejo de Relaciones Exteriores de los Estados Unidos, se podrían usar varios tipos de materiales radioactivos con aplicaciones militares, industriales o médicas. "Los hospitales de todo el mundo almacenan radio, isótopos de cesio, cobalto 60 y otros materiales radioactivos para su uso en, digamos, tratamientos para el cáncer", dice Richard Westfal, MD, responsable de la preparación ante desastres para las seis instalaciones médicas de St. Vincent en Nueva York. Ciudad de york "¿Están todos esos materiales radioactivos seguros?" él pide. "Yo creo que no."

Y cómo. Un informe de agosto de 2003 realizado por la Oficina de Contabilidad General de los Estados Unidos encontró que "muchas" de las 2 millones de fuentes de materiales radiactivos en los Estados Unidos están "mal monitoreadas". Además, entre 1998 y 2002, hubo 1,300 casos en los que se robaron o perdieron máquinas de radiación sellada, aunque la mayoría se recuperaron posteriormente. "La gente imagina a científicos rusos amargados que venden furtivamente armas nucleares antiguas", dice el Dr. Westfal. "Pero con la cantidad de materiales radioactivos flotando por ahí ... bien, tenemos que estar preparados".

Esta es la razón por la cual me ofrecí voluntario para interpretar el papel de "víctima" de una explosión de bomba sucia en el simulacro que el Dr. Westfal y los paramédicos de San Vicente dirigen esta mañana. La premisa: asisto a un concierto en el Madison Square Garden cuando la bomba es detonada. "El dispositivo es del tamaño de un amplificador. Estás sentado en medio de los niveles", explica el Dr. Westfal mientras me dirijo hacia las duchas portátiles adyacentes a la sala de emergencias de St. Vincent. "La radiación está en su cara, su ropa, sus manos. En el verano, si estuviera usando pantalones cortos y una camiseta, también estaría en sus brazos y piernas. Es por eso que cortamos la ropa en el escena. Lo que queda es ser absorbido a través de la piel, a través de su inhalación. Un poco en su tracto gastrointestinal al tragar. Tal vez algo en su cerebro a través de sus globos oculares. Ahora está quemando los órganos de su cuerpo ".

Fuera de las duchas de descontaminación (D-Con), el Dr. Westfal continúa: "También tendríamos veintenas de duchas temporales instaladas cerca de la detonación. Lo lavarían antes de llegar aquí. El hospital en sí estaría cerrado. , todas las cirugías electivas se cancelaron. Los gimnasios y las salas de rehabilitación se convertirían en instalaciones de triaje. Hoy, lo hemos etiquetado con un hipotético 1.500 rads, ya que es más o menos la línea de corte letal ".

Un rad es una unidad de energía radiológica absorbida en 1 gramo de tejido humano. En comparación, según Adel Mustafa, M.D., el físico principal y oficial de radiación de San Vicente, al leer esta historia, está absorbiendo 0.2 rads de radiación de fondo de la atmósfera. Un fumador de cigarrillos de dos paquetes al día inhala quizás 12 rads al año. Cualquier persona a 1 milla de Hiroshima fue atacada con 2,000 rads.

"A un nivel superior a los 1.500 rads, su médula ósea deja de producir glóbulos rojos y blancos y plaquetas", dice el Dr. Westfal. "Está abierto a la infección y al shock séptico. Empieza a tener moretones en la piel. Empieza a sangrar internamente. Sangrado en el cerebro. Vómito de sangre. Podría apoderarse. Entre en coma".

Si todo esto suena aterrador, hay al menos dos aspectos positivos. Según los expertos en lucha antiterrorista, la cantidad de muertes y lesiones resultantes de la detonación de una bomba sucia probablemente no excederá sustancialmente las causadas por la explosión de una bomba convencional. "Y si fuera a ocurrir afuera, en las escaleras del World Financial Center, digamos, o en un concierto en Central Park, podríamos poner helicópteros en el aire inmediatamente para dispersar la radiación", dice el Dr. Mustafa. "Dos o tres con sus rotores zumbando, incluso en un día sin viento, podrían disipar la mayor parte".

Además, según el Consejo de Relaciones Exteriores, después de los ataques del 11 de septiembre, el gobierno de los EE. UU. Comenzó a instalar detectores de radiación en aeropuertos, puertos marítimos, estaciones ferroviarias, autopistas y cruces internacionales sin nombre "cruciales". Además, la Agencia de Protección Ambiental formó un equipo de respuesta a emergencias radiológicas de científicos, médicos, ingenieros y agentes con capacitación especial y equipo listo para ser enviado a cualquier lugar del país si ocurre un "evento" de bomba sucia.

Dicho esto, no sería prudente descartar la proverbial, ya que ningún plan militar sobrevive al primer contacto con el enemigo.

El agua se está congelando. Fluye desde cabezas de boquillas azules brillantes unidas a mangueras azules brillantes. Las gruesas lonas de plástico azul cubren la media docena de cabinas de ducha. Es como bañarse en el interior de un zafiro. Mientras el agua corre por mi cuerpo, dos paramédicos recorren mi carne con cepillos de alambre y jabón común. Ellos también están vestidos con trajes lunares (técnicamente, equipo de protección personal del Nivel A). La exfoliación dura 10 minutos. Brillo como si estuviera pulido. Vuelvo en el borde de la zona de la cabina de ducha y vuelvo a vagar con un contador Geiger. "Menos de 50 rads", dice el médico Charles Pincus. "Está limpio".

Espera un minuto. ¿Eso es? ¿Eso es todo por lo que tengo que preocuparme como víctima de la explosión de una bomba sucia? "Hay un poco más que eso", dice el Dr. Westfal. "En una situación del mundo real, después de colocar su pierna, todo lo que hay en la habitación, desde las sábanas hasta los instrumentos operativos y los uniformes que llevaban los médicos y las enfermeras, se escanearían para detectar la radiación y la conexión D o la triple bolsa. y eliminados ". Además, después de la exfoliación y dependiendo del tipo de radiación a la que me hayan expuesto, me administrarán ciertos agentes depurativos de la sangre por vía intravenosa. Se unirían a cualquier radiación restante y la expulsarían de mi cuerpo a través de la orina o las heces.

Entre los 30 hospitales de la ciudad de Nueva York y las instalaciones periféricas en Nueva Jersey y el condado de Westchester, es concebible que incluso las 20,000 personas contaminadas por un ataque con bomba sucia dentro de un lleno Madison Square Garden puedan ser atendidas.Entre el 85 por ciento y el 90 por ciento de los admitidos después de absorber mis hipotéticos 1,500 rads, estima el Dr. Westfal, se recuperaría completamente. De hecho, la investigación realizada por los científicos atómicos Richard Garwin y Georges Charpak concluyó que una bomba sucia de plutonio de 1 kilogramo detonada en el centro de Múnich, Alemania, conduciría en última instancia a solo unos 120 casos de cáncer a largo plazo.

"Esto supone", agrega el Dr. Westfal, "llevamos a todos a un centro de descontaminación. Pero piense en cómo eran las calles el 11 de septiembre. ¿Podrían pasar suficientes ambulancias por el pánico del tráfico? Y si llegaron allí, ¿podríamos entonces evacuar a las víctimas a los hospitales? ¿Cuántas personas sentadas en los niveles superiores de la arena que no sufrieron daños directos por la explosión simplemente irían corriendo a casa, llevando consigo la radioactividad? Una combinación de exposición y duración aumenta las probabilidades de largo plazo Enfermedad y fatalidad enormemente ".

Hay un silencio mortal en la habitación. "Solo lo sabremos", dice George Lindgren, "cuando suceda el evento, no si ocurre".

Esto es un consuelo: nunca se ha empleado una bomba sucia en un ataque terrorista en ningún lugar del mundo. Esto no es: el pasado mes de marzo, un grupo terrorista árabe llamado Alma'sadah Al-Jihadiah publicó en su sitio web instrucciones paso a paso sobre cómo ensamblar una. Los expertos consideran que el manual de entrenamiento "hágalo usted mismo" es lo suficientemente sofisticado.

Luego está esto: mientras los talibanes aún gobernaban Afganistán, Osama bin Laden presuntamente se jactó de que había logrado obtener viejos materiales fisionables soviéticos de Uzbekistán, según el Washington Times. Un año después de la caída de los talibanes, los documentos descubiertos en la ciudad de Heart, en el oeste de Afganistán, llevaron a los funcionarios de seguridad nacional a concluir que Al Qaeda planeaba detonar una bomba sucia en un juego de bolos de fútbol americano universitario en 2003. Según el Washington Post, el Departamento of Energy envió a decenas de científicos nucleares encubiertos con equipos de detección a cuatro ciudades estadounidenses importantes. Nada salió de eso.

"Todo lo que podemos hacer es prepararnos e intentar difundir la noticia sobre el daño físico mínimo de una bomba sucia siempre que las víctimas acudan rápidamente a los sitios de tratamiento", dice el Dr. Westfal. "Si aliviamos esos temores y ansiedades, tal vez comencemos a quitarnos el 'terrorífico' del terror.

"Al menos", continúa, "en lo que se refiere a una bomba sucia".