La nueva alarma de corazón

Podrías caer muerto mientras lees esto. Incluso si usted es un lector modelo: come bien, su presión arterial es excelente y su nivel de colesterol LDL es bajo en el refrigerador después de su consumo. Tu cofre que te dice que se acabó.

Es el más desconcertante de todos los misterios cardíacos: cada año, los ataques cardíacos matan a miles de hombres que, francamente, no tienen por qué morir. "La mitad de todos los ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares en los Estados Unidos ocurrirán entre hombres sanos de mediana edad que tienen niveles de colesterol normales", dice Paul Ridker, MD, director del centro de prevención de enfermedades cardiovasculares en la escuela de medicina de Harvard. "Si deja el consultorio de su médico después de que le informen que sus niveles de colesterol son bajos y que está en buena forma, no significa que no esté en riesgo de sufrir un ataque al corazón".

De hecho, su riesgo podría ser bastante alto. Durante años, se nos ha dicho que observemos nuestras cifras de colesterol para ayudarnos a adivinar si nos dirigimos a una coronaria. Pero ahora muchos cardiólogos están diciendo que deberíamos mirar más allá de LDL y HDL. "CRP" puede ser el símbolo que salva tu vida.

CRP significa proteína C reactiva, un químico sanguíneo natural. Su nivel de PCR, que puede determinarse mediante un análisis de sangre simple y económico, puede ser el mejor indicador de un futuro ataque al corazón o un derrame cerebral. Según el Physicians Health Study, un ensayo clínico de más de 20,000 médicos de 19 años, puede predecir un aumento de 300 por ciento en el riesgo de ataque cardíaco de una persona, incluso si los niveles de colesterol son normales.

Apoyar el valor diagnóstico de CRP es otra investigación cardiaca histórica, incluyendo el Estudio del Corazón de Framingham, que ha seguido a más de 5,100 participantes desde 1971. "Nos dejamos llevar por el colesterol", dice Ishwarlal Jialal, MD, director del laboratorio de aterosclerosis e investigación metabólica en la escuela de medicina de la Universidad de California en Davis. "Ahora estamos vislumbrando lo que está sucediendo en la pared del vaso, que es un salto cuántico en esta área".

En los libros de historia, CRP también puede representar a "Credit Ridker, Paul", el hombre que es reconocido por hacer la investigación más extensa sobre CRP. El Dr. Ridker, un investigador delgado y de cabello oscuro de unos 40 años, es considerado uno de los mejores cardiólogos del mundo y está trabajando para que las pruebas de PCR sean una parte estándar del arsenal de diagnóstico estadounidense.

De hecho, ya ha convertido a los médicos del presidente Bush a la causa; probaron el nivel de CRP de George W. en su último examen ejecutivo. (Resultó ser "muy bajo"). "La prueba de PCR predice el riesgo incluso después de que usted se ajuste a todos los demás factores de riesgo cardiovascular", dice el Dr. Ridker. "Es fácil de usar; está ampliamente disponible; y si los pacientes preguntan a sus médicos para la prueba, pueden comprender mejor su verdadero riesgo de ataque cardíaco".

UN GANCHO DERECHO A TU CORAZÓN

La ciencia detrás de la PCR comienza con un labio gordo. Cuando te metes en la boca, la proteína C reactiva se libera para hacer sonar la alarma de que hay inflamación en el cuerpo. Algo similar puede suceder dentro de tu corazón. La inflamación en la pared de una arteria, que puede ser provocada por fumar o por una dieta deficiente, hace que los niveles de PCR en la sangre aumenten, a menudo de forma espectacular, en respuesta.

Por sí misma, una arteria inflamada no es un problema. Pero incluso aquellos de nosotros que hemos evitado comer muchas grasas saturadas y trans tenemos un cierto grado de placa en nuestras paredes arteriales.La inflamación puede hacer que la placa sea más probable que se desprenda y forme un coágulo que cause un ataque cardíaco o un derrame cerebral.

Ingrese CRP. Si los niveles elevados se detectan con suficiente anticipación, se pueden tomar medidas para reducir la inflamación antes de que se desprenda cualquier placa. De hecho, las pruebas de PCR podrían identificar un estimado de 25 millones de estadounidenses con colesterol normal pero con una inflamación por encima del promedio, dice el Dr. Ridker. (Si tiene niveles elevados de CRP - 2 miligramos por litro o más, y colesterol LDL alto, el riesgo de un ataque cardíaco es dos veces mayor que si tuviera colesterol alto solo). "Una prueba de PCR es una ventana invaluable en la arteria inflamación ", dice Eric Topol, MD, presidente del departamento de medicina cardiovascular de la Clínica Cleveland. "Es una parte vital de la evaluación cardíaca".

Otra ventaja de las pruebas de PCR es que los médicos pueden advertir a los pacientes de un problema potencial con años de anticipación. "Hemos visto niveles elevados 30 a 40 años antes del inicio de los primeros eventos", dice el Dr. Ridker. "Creemos que aproximadamente la mitad de la variación [en la inflamación] es genética y aproximadamente la mitad proviene de factores ambientales, como el tabaquismo, la mala alimentación, la falta de ejercicio y la obesidad".

Especialmente la obesidad. El viejo adagio "El sobrepeso pone una tensión en su corazón" se simplifica demasiado. "El fenómeno de la PCR hace mucho para explicar por qué las personas obesas tienen un riesgo muy alto de enfermedad cardíaca", dice el Dr. Ridker. Hasta ahora, los científicos no están exactamente seguros de por qué los factores ambientales causan inflamación arterial. "Creemos que activan las células que causan inflamación", dice el Dr. Jialal. "Pero no hay estudios detallados sobre cómo".

UNA BOLSA DE HIELO PARA TUS ARTERIAS

Ya sabe cómo tratar un labio gordo: aplique hielo y espere a que desaparezca la inflamación (y la vergüenza). Afortunadamente, tratar las arterias inflamadas es casi tan fácil. "Las cosas que sabemos reducen el riesgo de ataque cardíaco: una dieta saludable, dejar de fumar, hacer ejercicio, todo parece disminuir la proteína C reactiva", dice el Dr. Ridker.

Específicamente, eso significa bajar su índice de masa corporal (IMC) entre 18.5 y 24.9, aplastar los cigarrillos, comer menos grasas saturadas y trans, y hacer ejercicio de 30 a 60 minutos tres o cuatro veces por semana. Aspirar aspirina de baja potencia también puede hundir su CRP. Para los niveles de CRP que los cambios en el estilo de vida no pueden ceder, los médicos pueden prescribir un medicamento con estatinas para reducir el colesterol, como Lipitor, Zocor o Pravachol. "Con las estatinas usted logra un efecto de dos por uno", dice el Dr. Ridker, y explica que los medicamentos reducen el colesterol LDL y funcionan como antiinflamatorios. "Incluso a las personas con niveles altos de colesterol se les recetarán estatinas para reducir su PCR", agrega el Dr. Topol.

También se están recetando o probando otros medicamentos que reducen la inflamación. Según el Dr. Topol, sus estudios han demostrado que el fármaco Plavix, que destruye los coágulos, "reduce sustancialmente la PCR"; que los medicamentos utilizados para la diabetes (como Avandia y Actos) reducen la inflamación, al igual que los inhibidores de la ECA; y que las dosis altas de niacina disminuyen la PCR mientras aumentan el colesterol HDL. Por ahora, las estatinas son los fármacos de elección, pero el Dr. Jialal espera que otros los sigan. "Creo que veremos medicamentos de diseño que reducirán directamente el CRP entre un 40 y un 50 por ciento", dice.

Y EN ESTA ESQUINA. . .

Entonces, ¿por qué su médico no le está diciendo todo esto? Culpar a la burocracia médica. En un futuro cercano, se espera que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y la Asociación Americana del Corazón emitan sus recomendaciones sobre las pruebas de PCR. Hasta entonces, "la American Heart Association no recomienda las pruebas de PCR para todos", dice Richard C. Becker, M.D., un portavoz de la AHA. "La acumulación de datos sugiere que la PCR es un factor de predicción importante. Sin embargo, se necesita más investigación para determinar el papel de la PCR en la evaluación de riesgos a gran escala. Estamos cerca de ese punto, pero aún no llegamos a ese punto".

Otro argumento es que los niveles de PCR pueden elevarse por una razón distinta a la inflamación arterial, lo que podría resultar en un diagnóstico erróneo. "Si bien la evidencia sólida se está acumulando rápidamente para la PCR, existe controversia sobre si el uso de esta prueba en la práctica clínica está listo para el horario de máxima audiencia", dice Christopher J. O'Donnell, MD, director asociado de National Heart, Lung and Blood Instituto de estudio del corazón de Framingham. "Hay una serie de afecciones que aumentan la PCR que no tienen nada que ver con la enfermedad cardíaca, especialmente las infecciones y los síndromes artríticos".

Pero el Dr. Ridker sigue convencido de que la PCR se puede probar de manera efectiva en todos los pacientes, excepto en los más enfermos. "No es para alguien que está hospitalizado. Pero en un entorno ambulatorio, funciona bien", dice. "Creo que los datos son extremadamente convincentes de que agregar un nivel de PCR a la evaluación de colesterol habitual proporciona una mejor manera de predecir el riesgo de ataque cardíaco". El Dr. Topol, quien ha evaluado rutinariamente los niveles de PCR de los pacientes durante 2 años, está de acuerdo en que no hay necesidad de esperar. "Las pruebas de PCR son un gran avance en el campo. No esté al borde de la medicina óptima".