El nuevo cáncer de sexo

LA SABIDURÍA DE ERIC STATLER los dientes fueron impactados Inconveniente, claro, pero ciertamente no amenaza la vida. Como gerente general de un hotel en el pintoresco condado de Clearwater en Idaho, Statler pasó sus días de 12 horas encantando y conversando con los invitados, lo que significaba que no podía pagar una semana de mejillas hinchadas y Percocet. Tampoco, dada su gran cantidad de responsabilidades en el hotel, Statler sintió que podía justificar el tiempo libre para la recuperación en casa. Así que postergó hasta que el dolor fue casi insoportable y comer un sándwich de pavo se sentía como masticar tachuelas.

Dos meses después de que finalmente se sometió a la operación, Statler todavía estaba esperando alivio. Sus molares habían desaparecido, pero el dolor persistía. No solo le resultaba insoportable masticar, sino que ahora estaba perdiendo peso y comenzando a sentirse emocionalmente golpeado. Decidió regresar a su dentista, quien lo envió a un especialista local en oído, nariz y garganta el mismo día. El ENT necesitó solo unos minutos para resolver el misterio: le echó un vistazo a Statler y le dijo: "Hijo, creo que tienes cáncer".

Statler no podía creerlo. Un ex atleta de la universidad, todavía corría casi todos los días, nunca fumaba y solo bebía unas cuantas cervezas a la semana.

"Mi esposa solía decir que yo era el hombre más sano que había conocido", dice. El paciente de cáncer oral promedio, por el contrario, es un fumador de toda la vida o un gran bebedor a mediados de los sesenta.

Pero la definición de "promedio" ha ido cambiando lentamente, a medida que se diagnostican cada vez más diagnósticos orales de cáncer en todo el país a hombres jóvenes, por lo demás sanos. Statler pronto se enteró de que formaba parte de este subconjunto emergente de pacientes con cáncer oral, un grupo de individuos que comparten un factor de riesgo improbable: el VPH, una ETS indetectable e intratable que puede actuar como un tinder para los tumores.

Un enemigo invisible

Probablemente haya oído hablar del virus del papiloma humano, o VPH, la enfermedad de transmisión sexual desenfrenada asociada con más frecuencia al cáncer cervical en las mujeres. ¿Cómo rampante? Las probabilidades son buenas de que una vez tuviste el virus, lo tienes ahora o lo contraerás pronto. De hecho, los CDC estiman que la mitad de todas las personas sexualmente activas se vuelven positivas al VPH en algún momento de sus vidas. Con 6 millones de nuevas infecciones cada año, el VPH es la ETS más extendida y sobreexpuesta que hayamos conocido: el Kim Kardashian de enfermedades contagiosas, por así decirlo.

La razón por la que el VPH se mueve en la forma en que lo hace tiene que ver con su sigilo: en el 99 por ciento de los casos, la enfermedad no presenta síntomas. (El 1% restante se presenta como verrugas llenas de bultos y coliflor en el área del pene o la ingle en los hombres y en la vagina y alrededor de la vagina en las mujeres). Podría estar infectando a otros.

Los investigadores del cáncer han sabido acerca de la conexión del VPH con el cáncer cervical desde la década de 1970, pero solo recientemente han descubierto un vínculo similar entre el virus y el cáncer oral. Durante años, la tasa de nuevos cánceres de cabeza y cuello ha ido disminuyendo a la par de la caída de las tasas de tabaquismo. Pero luego, después de notar un aumento importante en el número de jóvenes no fumadores a quienes se les diagnosticó cáncer orofaríngeo, una forma de cáncer oral que se encuentra en las amígdalas y en la base de la lengua, los médicos de Johns Hopkins actuaron en una corazonada y comenzaron a analizar tejido canceroso para el VPH. El estudio resultante, publicado en el New England Journal of Medicine, reveló que la exposición al VPH-16, una cepa de alto riesgo conocida por causar cáncer cervical, hizo que los pacientes tuvieran 32 veces más probabilidades de desarrollar cáncer de la orofaringe. En comparación, se encontró que los factores de riesgo principales anteriores (un historial de tabaquismo excesivo y un historial de consumo excesivo de alcohol) aumentaban ese riesgo solo 3 y 2.5 veces, respectivamente.

"El VPH está reemplazando al alcohol y al fumar como la principal causa de cáncer de orofaringe", dice Ted Teknos, M.D., profesor de medicina en el programa de oncología de cabeza y cuello en el centro integral de cáncer de la Universidad Estatal de Ohio. El VPH estimula el crecimiento canceroso en la boca de un hombre como lo hace en el cuello uterino de una mujer: al integrarse en su ADN e impedir la función de las proteínas que se supone reducen el estrés celular y suprimen los tumores.

Las cifras del Instituto Nacional del Cáncer revelan que entre 1998 y 2008, las tasas de cáncer de orofaringe aumentaron 36 por ciento en los hombres, o 3.6 por ciento en promedio cada año. Y a veces sus víctimas son sorprendentemente jóvenes, incluso hombres en sus últimos 30 años, dice Robert I. Haddad, M.D., jefe del centro de oncología de cabeza y cuello en el Instituto de Cáncer Dana-Farber. "Muchos de estos casos se pasan por alto o se diagnostican tarde porque no hay síntomas hasta que se mueven a los ganglios linfáticos; además, el paciente es joven y, por lo demás, está sano", dice.

Muchos médicos consideran que el aumento en el cáncer oral relacionado con el VPH es el resultado directo de un cambio en las prácticas sexuales en la última década, es decir, nuestras formas de promiscio oral. Debido a que el VPH es un virus localmente invasivo, puede propagarse a la boca solo a través del contacto directo. (En otras palabras, el VPH en o alrededor de su pene no se "desplazará" por sí solo a través de su cuerpo a la boca.) La forma más probable de contraer el VPH oral es practicar sexo oral con una pareja infectada. Sin embargo, simplemente besar a alguien que tiene el VPH oral también puede provocar una infección, según muchos investigadores que creen que es posible que el VPH se transmita a través de la saliva.

Debería parecer obvio, entonces, que el sexo oral no es un sexo seguro, y que sus posibilidades de desarrollar cáncer oral aumentan con cada tipo de encuentro sexual. Según el mismo estudio del New England Journal of Medicine, las personas que han tenido seis o más parejas sexuales orales a lo largo de su vida tienen casi nueve veces más probabilidades de desarrollar cáncer de orofaringe.

"Muchas personas no creen que el sexo oral cuente como sexo", dice Gregory Masters, M.D., un oncólogo en el Centro de cáncer Helen F. Graham en Newark, Delaware, y un portavoz de la Sociedad Americana de Oncología Clínica. "Pero el sexo oral conlleva riesgos. Y el cáncer puede ser uno de ellos".

¿Es la abstinencia la respuesta?

El día antes de que Brian Hill fuera diagnosticado con cáncer oral en la etapa cuatro, estaba esquiando en el lago Tahoe. "Me sentí perfectamente normal", recuerda Hill, un no fumador de unos 40 años. "No tenía llagas en la boca por lo que sabía, ni dolor". Había crecido una barba para el invierno, que desafortunadamente había camuflado un ganglio linfático agrandado, aunque sin dolor. "Cuando lo sentí, era del tamaño de una almendra", dice.

Después de que un curso de antibióticos resultó ineficaz, un médico especialista en oído, nariz y garganta cerca de la casa de Hill en Santa Fe realizó una biopsia con aguja fina y entregó el diagnóstico: el ganglio linfático contenía tejido canceroso.

Hill, el propietario de una empresa de dispositivos médicos que había vendido su negocio de implantes dentales unos años antes, dice que se consideraba mejor educado en temas de salud bucal que la persona promedio. Y, sin embargo, el tumor, que se había originado en la amígdala derecha, probablemente no había sido detectado durante 2 años.

En el MD Anderson Cancer Center de Houston, los médicos de Hill le dijeron que habían estado viendo una gran cantidad de no fumadores con cáncer oral, pero no sabían por qué. Hill recibió tratamiento, recuerda, con "todo menos el fregadero de la cocina", incluida la quimioterapia, la radiación y la cirugía para extirpar el lado derecho de su cuello. Fue un proceso brutal durante el cual sufrió de una enfermedad por radiación, se basó en analgésicos resistentes, comió a través de un tubo durante un año y perdió más de 50 libras.

Finalmente, Hill se enteró de que su tumor resultó positivo para el VPH-16, el subtipo relacionado con el cáncer oral, aunque no tenía idea de que había estado portando el virus. Tampoco lo haría: aunque los ginecólogos seleccionan a las mujeres sexualmente activas para detectar el VPH cervical como parte de los exámenes anuales de rutina, no existe una prueba de VPH para hombres disponible en el mercado ni una prueba oral de VPH para ambos sexos. Parte de la razón no tiene buenas opciones de detección desarrollado se debe a que los investigadores y los médicos comparten un "¿por qué molestarse?" mentalidad: en el 90 por ciento de los casos, el sistema inmunológico de una persona eliminará el virus de forma natural dentro de los 2 años, sin implicaciones duraderas.Además, a diferencia del VPH cervical, que se puede controlar eliminando las células infectadas, no hay manera de tratar el VPH oral.

Pero la detección también es un desafío porque el VPH es tan ardiente: el virus puede permanecer inactivo e indetectable, pero transmisible, durante años. Esta es la razón por la que la mayoría de los médicos dicen que no tiene sentido que las personas en relaciones monógamas cambien sus hábitos sexuales después de una determinación positiva de VPH. Es probable que ambos socios ya hayan sido expuestos.

Sin embargo, para todos los demás, la mayoría de los médicos aconsejan un cambio en la práctica sexual para reducir el riesgo, incluido el uso de protección al dar o recibir sexo oral, y limitar el número de parejas.

Dicho esto, existe otra medida preventiva prometedora, al menos para la próxima generación de hombres: la vacunación. Dos vacunas actualmente en el mercado, Gardasil y Cervarix, apuntan al VPH-16; son 95 por ciento efectivos en niñas y mujeres jóvenes y 90 por ciento efectivos en niños y hombres jóvenes cuando se administran antes de la exposición a la cepa. Pero a pesar de los impresionantes porcentajes, la vacunación es un tema controvertido para muchos padres, en parte porque los posibles efectos secundarios incluyen fiebre, desmayos y, en raras ocasiones, reacciones alérgicas graves y coágulos sanguíneos.

Algunos padres también tienen problemas con la idea de proteger a sus hijos prepúberes de un virus relacionado con el sexo, mientras que otros padres creen erróneamente que el VPH solo afecta a las niñas (en forma de cáncer cervical), y suponen que la vacunación de los niños es irrelevante. El resultado: aproximadamente el 4 por ciento de los niños han recibido la vacuna. En 2010, en un movimiento que podría influir en los padres vacilantes, la Academia Americana de Pediatría incluyó el VPH en su programa de vacunas para niños.

(ACTUALIZAR: En octubre de 2011, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomendaron que todos los niños de 11 a 21 años reciban la vacuna. La recomendación debería allanar el camino para que las compañías de seguros comiencen a cubrir la vacuna, que cuesta alrededor de $ 500. Leer más aquí.)

La defensa del dentista

Antes de marcar a su novia y decirle que ha decidido abstenerse del sexo oral, tenga en cuenta que varias cosas tienen que salir mal para que el VPH deje su DOA. Primero, debe contraer la peligrosa cepa del VPH-16 de la enfermedad (se estima que el 1.5 por ciento de las mujeres la tienen). A continuación, su sistema inmunológico se queda corto al tratar de eliminar el virus. Y luego, incluso si se cumplen estas dos condiciones, es posible que aún no tenga cáncer. Pero si lo haces? Los médicos señalan que en comparación con el cáncer oral relacionado con el tabaco, los cánceres asociados con el VPH son mucho más fáciles de vencer.

"Las tasas de curación están en el rango de 80 a 90 por ciento, asumiendo que los pacientes no son fumadores", dice el Dr. Haddad. "Parte de la razón es que estos pacientes son más jóvenes, están en buena forma y pueden tolerar un tratamiento agresivo".

Considera la colina de Bryan. Ha estado libre de cáncer por más de una década, durante la cual fundó la Oral Cancer Foundation, una organización sin fines de lucro, una organización benéfica que patrocina la investigación, el apoyo al paciente y la conciencia pública. Statler también está en remisión; sin embargo, como Hill, necesitaba radiación, quimioterapia y cirugía extensa; los médicos extrajeron 44 ganglios linfáticos cancerosos y la mitad de su mandíbula.

A pesar de que los casos de Statler y Hill son historias de éxito, un diagnóstico más temprano habría hecho que su tratamiento y recuperación fueran menos invasivos y menos exigentes físicamente. En la mayoría de los casos, esto significa detectar una lesión premaligna o un cambio en el tejido de la boca. Mientras los investigadores están estudiando la posibilidad de utilizar muestras de ADN para detectar cambios precancerosos en las células del tejido oral, esa tecnología aún está a años. Hasta entonces, su dentista puede ser su mejor esperanza.

La Asociación Dental Americana recomienda que los dentistas realicen exámenes visuales y físicos con regularidad para buscar cambios en y alrededor de la boca y la garganta. Nadie más sabe cómo moverse por esta parte de tu cuerpo como lo hacen ellos. Idealmente, el dentista detectará un cambio de tejido antes de que se vuelva peligroso, o detectará un crecimiento anormal en sus primeras etapas.

John C. Comisi, D.D.S., dentista de práctica privada en Ithaca, Nueva York, dice que ha atrapado docenas de lesiones precancerosas en la boca de hombres tan jóvenes como de 30 años. "Cualquier cosa que parezca anormal o que persista durante un período de unas pocas semanas debe probarse", dice el Dr. Comisi.

"Cualquier anomalía debe tratarse de manera agresiva y eliminarse. No puede estar muy seguro".

Por supuesto, ningún dentista lo detectará todo; solo pregúntele a Statler, a quien le dijeron que su dolor tumoral era un dolor de muelas. Es por eso que todos los hombres deben ser conscientes de los posibles signos de advertencia del cáncer oral: dolor de garganta persistente, ronquera o tos inexplicable, llagas dolorosas, cualquier inflamación en los ganglios linfáticos o el cuello, o un cambio en su voz o dificultad para tragar. Su dentista o un especialista en ORL debe investigar cualquier condición sospechosa presente por más de 2 semanas.

Hay una cosa más: sigue disfrutando de tu vida sexual. Nunca puede contraer el VPH, y mucho menos desarrollar el cáncer. Pero si vive con el temor de cualquiera de las dos posibilidades, estará cediendo a una aflicción que ninguna cirugía o quimioterapia puede superar. Statler ciertamente no se ha echado atrás: "Por ahora, mi esposa y yo no hemos cambiado lo que hacemos en el dormitorio", dice. "Solo trato de tener tanto sexo con ella como pueda".