Un golpe al revés de la cabeza

MATT MASTRANTUONO RECUERDA MUCHO ACERCA DE ESTE DOMINGO EL ABRIL PASADO, PERO NO ES EL ACCIDENTE. Un minuto estaba protegiendo a su hombre durante un torneo de Ultimate Frisbee en Walla Walla, Washington, el disco navegaba en su dirección. Lo siguiente que supo fue que estaba tendido de espaldas, tratando de averiguar por qué ese extraño hombre estaba de pie sobre él. Resulta que ese tipo era uno de sus mejores amigos."Ni siquiera sabía por qué estaba en el suelo", dice Mastrantuono.

Los segundos que escapan de su memoria han llegado a definir su vida. La cabeza de Mastrantuono se había estrellado contra el hombro de un miembro del equipo contrario. El cineasta de Portland, de 25 años de edad, se quedó helado cuando su cerebro se movió de un lado de su cráneo al otro. Sufrió una lesión cerebral del tipo menos grave y más común: una conmoción cerebral.

La mayor parte de la preocupación por las lesiones cerebrales traumáticas, o TBI, solían centrarse en los escenarios obvios y más graves: fracturas de cráneo, hemorragias y pacientes que iban en coma a las salas de emergencia. La preocupación se está ampliando ahora, en medio de una evidencia innegable de que no hay nada leve en un TBI "leve". Las ligas deportivas organizadas y las fuerzas armadas, desde peewee hasta pro y raw recluta hasta los mejores latones, han investigado públicamente y tratan de averiguar cuántas conmociones cerebrales puede soportar un cerebro, qué tan separadas pueden estar estas lesiones con seguridad y cómo mejorar. Diagnóstico y atención a los heridos. Los estudios sugieren que incluso un solo impacto en la cabeza puede encender un fusible para la demencia o la enfermedad de Alzheimer.

Pero un hecho a menudo se pierde cuando nos preocupamos por los cerebros de los veteranos, los atletas profesionales y los aspirantes a profesionales. La gran mayoría de las víctimas de conmoción cerebral son ciudadanos comunes: guerreros de fin de semana, ratas envejecidas de gimnasia. Ese eres tu. Por cada víctima de conmoción cerebral contada y monitoreada meticulosamente en los equipos juveniles y profesionales, muchas más personas están sufriendo conmociones en su vida diaria. Quizás millones están viviendo las consecuencias de los golpes en la cabeza. La ciencia sugiere que incluso las conmociones cerebrales que pasan desapercibidas pueden causar deterioro mental.

"No tiene que ser abordado por un liniero de 350 libras para lesionarse el cerebro", dice Brent Masel, M.D., director médico de la Asociación de Lesiones Cerebrales de América. Solo tienes que estar en una pista de esquí y perder el equilibrio en una chapa de hielo inesperada. O tome demasiados y luego deje que la testosterona supere su sentido común. ("Oye, hombre, mira esto ...") O te atrasarás por algún maniaco de mensajes de texto en tu viaje al trabajo mañana. "Nos sucede a un gran porcentaje de nosotros en nuestra vida cotidiana", dice el Dr. Masel.

¿Crees que esto no podrías ser tú? La Asociación Americana de Cirujanos Neurológicos informa que en 2009 se produjeron más lesiones en la cabeza relacionadas con los deportes en las bicicletas que en los campos de fútbol, ​​béisbol y softbol combinados, y los números de TBI relacionados con los deportes están aumentando. Según los CDC, las visitas a la sala de emergencia por lesiones cerebrales traumáticas aumentaron casi un 15 por ciento entre 2002 y 2006.

Este es un tema que afecta especialmente a los hombres. "El factor de riesgo genético número uno para una lesión cerebral traumática es tener un cromosoma Y", dice Douglas Smith, M.D., director del centro de reparación y reparación de lesiones cerebrales en la Universidad de Pennsylvania. Alrededor del 59 por ciento de las TBI ocurren en hombres y niños. Según los CDC, entre los participantes adultos en los deportes y la recreación, los hombres representan el 70 por ciento de las TBI. Los hombres corren más riesgos que las mujeres, por lo que sufren en consecuencia.

Pero los expertos reconocen que no conocemos el verdadero alcance de la epidemia de TBI. El recuento anual de CDC de los CDC tratados en salas de emergencias o ingresados ​​en hospitales es de aproximadamente 1,7 millones, pero casi nadie cree que esta cifra sea la causa de todos ellos. "Hay un gran conteo incompleto de las conmociones cerebrales en la población general", dice Julie Gilchrist, MD, del Centro Nacional para la Prevención y el Control de Lesiones de los CDC.

Una liga deportiva organizada puede documentar cada golpe de cabeza, pero si chocas en tu bicicleta mañana, las únicas personas que saben serán las que tú le digas, es decir, probablemente nadie. Tampoco se observa daño por conmoción cerebral en ningún tipo de prueba de imagen. Las conmociones cerebrales se encuentran entre las pocas lesiones importantes que son en gran parte invisibles, y se debe confiar en los síntomas de los mismos pacientes para catalogarlos, algunos de los cuales pueden no aparecer hasta que la colisión es una noticia vieja. Y para entonces, una recuperación completa puede no ser posible.

El Dr. Masel describe un caso reciente, un amigo golpeado por un balón de fútbol mientras jugaba en una liga de recreo de fin de semana. El amigo "hizo sonar su campana" durante unos minutos, pero luego contuvo el aliento y terminó el juego, creyendo en el mito común de que si no estaba inconsciente, no podría haber tenido una conmoción cerebral. "Luego, un par de meses después, comenzó a sentirse cansado", dice el Dr. Masel. "No era solo 'estoy un poco cansado'. Estaba pensando en vender su negocio, así de cansado estaba ".

Solo cuando el Dr. Masel le preguntó por algún trauma reciente en la cabeza, el hombre recordó la fatídica jugada. El Dr. Masel atribuyó los síntomas del hombre a una deficiencia de hormona de crecimiento que había sido desencadenada por el trauma de su glándula pituitaria. El tratamiento de la deficiencia lo ayudó a recuperarse por completo, pero ¿quién sabe cuántos otros hombres están caminando con fatiga, dolor de cabeza o confusión mental inexplicables y no están conectando sus síntomas a un incidente que ocurrió hace algún tiempo?

"La mayoría de la población no deportista simplemente no llega al médico", dice Summer Ott, Psy.D., codirector del Centro de Concusiones Metodistas en Houston. Estas lesiones pueden ser peores en algunos aspectos que las observadas entre los profesionales. Los atletas corren el riesgo de una conmoción cerebral semana tras semana. Pero con los chicos normales, las lesiones tienden a ocurrir cuando no están preparadas para el impacto. Además, no tienen los músculos del cuello de un toro Hereford. (Existe una teoría generalizada de que la fuerza del cuello podría disminuir las fuerzas g dentro del cerebro).

A diferencia de la lesión en la cabeza de un atleta profesional, no es probable que su conmoción cerebral ocurra frente a un equipo de profesionales capacitados que puedan someterlo a un protocolo de conmoción cerebral, llevarlo a la atención médica inmediata según sea necesario y hacer cumplir las vacaciones de tipo Sidney Crosby. hasta que estés curado "Usted tiene que asumir esa responsabilidad", dice el Dr. Gilchrist de los CDC. "Eso significa que la educación y las acciones que proponemos para los campos deportivos de la escuela y en los deportes profesionales son aún más importantes para la población general".

¿Pero realmente vamos a prestar atención?

Lo primero que dijo Mastrantuono después de que sus amigos lo sacaron del campo de juego fue: "No creo que tenga una conmoción cerebral". Afortunadamente, alguien buscó a un entrenador, quien le dijo lo contrario. El entrenador no insistió en que Mastrantuono se quedara al margen, pero le advirtió que es la segunda sacudida la que puede matar a una persona o cicatrizar permanentemente el cerebro. Eso fue suficiente para convencer a Mastrantuono de que había terminado ese día. Esa noche, cuando llamó a la enfermera sobre su plan de salud, ella le aconsejó que fuera a la sala de emergencias. Así que hizo lo que muchos hombres en su situación harían. Realizó un breve autodiagnóstico y se fue a casa. A la mañana siguiente, cuando no podía abrir completamente los párpados caídos, su novia insistió en que fuera a ver a un médico.

MASTRANTUONO VIO A UN DOCTOR, PERO Fue solo después de un par de semanas que los síntomas reales comenzaron a revelarse. El más mínimo movimiento le provocaría espasmos de náuseas; Sufría de vértigo y fuertes dolores de cabeza. "Había días en los que caminaba hacia o desde el trabajo y tenía que mantenerme firme en un edificio", dice.

Esta fue la primera conmoción cerebral diagnosticada de Mastrantuono. (Sospecha que pudo haber tenido una pareja en su adolescencia, pero dice que nunca buscó atención médica para ellos). Lo que nos lleva al descubrimiento más alarmante de la ciencia médica reciente: una conmoción cerebral, solo una, puede cambiar su cerebro permanentemente. "Llamarlo TBI leve es realmente un oxímoron porque es una lesión grave", dice el Dr. Smith.

Tu cerebro es una masa de 3 libras, aproximadamente de la consistencia del tofu, que flota libremente pero cómodamente dentro de tu cráneo. Los pliegues grises familiares están conectados por redes de materia blanca: células nerviosas con zarcillos largos y delgados llamados axones que transmiten señales de célula a célula en milisegundos. Las conexiones entre los axones explican cada función de su cerebro, incluida la memoria, la concentración, el movimiento, la emoción e incluso el mantenimiento de la conciencia, siempre y cuando un golpe discordante no lo prive.

Cuando su cerebro se sorprende repentinamente, la lesión promedio ocurre en menos de un segundo, no puede absorber la aceleración, por lo que se distorsiona brevemente. (Imagine lo que sucede si sacude un molde Jell-O). Este estiramiento repentino de los axones puede romper las vías internas del tren que usan las células nerviosas para transportar proteínas que transportan señales a lo largo de su longitud. Hay un límite a la elasticidad de estas líneas de transporte. El Dr. Smith lo compara con tirar de Silly Putty. Tirarlo demasiado rápido, y se pone rígido y se rompe.

Después del impacto, las proteínas que normalmente se transportan a lo largo de los axones se descargan repentinamente, acumulándose como vagones descarrilados en lugares donde se supone que no deben estar. En el frenético apuro por repararse, las células nerviosas pueden invocar mecanismos de protección que empeoran el daño. Los axones se hinchan. Se interrumpe la función cerebral. Todo esto puede comenzar al instante y continuar durante meses.

"La gente me pregunta: 'Si estuviera jugando fútbol y tuviera una conmoción cerebral, ¿cuánto tiempo debería esperar para volver al juego?' Yo diría que 50 años, porque no sabemos ", dice el Dr. Smith. "No sabemos cuándo es seguro de nuevo, o si alguna vez es seguro".

Otro misterio es por qué algunas víctimas se recuperan rápidamente, mientras que otras nunca lo hacen. Las investigaciones sugieren que tal vez el 10 por ciento de las personas tengan síntomas que cambian su vida después de una sola conmoción cerebral. En otro estudio, éste publicado en la revista. Patología cerebral en 2011, los investigadores de Penn informaron que las víctimas de un solo TBI tenían más probabilidades que sus compañeros no lesionados de mostrar el tipo de características anormales en la arquitectura del cerebro que se producen en la enfermedad de Alzheimer.

Ninguno de estos especialistas cerebrales sugiere que todos nos acobardemos en casa en el sofá. Pero todos advierten que debes proteger tu cabeza como si tu vida dependiera de ello. Porque lo hace. Y un cerebro que se recupera de una conmoción cerebral es aún más vulnerable al daño de un segundo golpe. "Parece que hay un período de tiempo en el que hacer menos actividad física y mental ayuda a sanar la conmoción cerebral", dice Stephen Leffler, MD, jefe de medicina de emergencias de la Universidad de Vermont. Desafortunadamente, dice, muchos hombres no quieren ir al médico y recibir una lista de cosas que no deberían hacer. Y realmente no hay nada que un médico pueda hacer, o decirle a un paciente que haga, que acelerará la curación.

LAS CONCUSIONES SON LESIONES GRAVES PARA Que no existe un tratamiento específico. Un médico puede descartar posibilidades más severas, como sangrar en el cerebro. Él o ella también puede manejar y tratar sus síntomas y supervisar un regreso seguro a su vida anterior. Pero el cerebro se cura solo, con reposo; La medicina no tiene mucho más que ofrecer.

Esto se debe en parte a que los investigadores prestaron poca atención a las conmociones cerebrales hasta hace poco, dice Jack Jallo, M.D., Ph.D., director de neuro-trauma y cuidados críticos en la Universidad Thomas Jefferson en Filadelfia. "Los pacientes con lesiones leves en la cabeza fueron históricamente ignorados", dice. Eso está cambiando a medida que los investigadores buscan tratamientos que puedan reparar el daño. Y una hormona femenina puede ser uno de los salvadores que emergen de la investigación.

Un ensayo clínico en curso en 17 importantes centros médicos de EE. UU. Tiene como objetivo determinar si la hormona progesterona femenina, que desempeña un importante papel biológico en el mantenimiento del embarazo, podría proteger contra el daño neurológico cuando se administra dentro de las primeras horas posteriores al impacto. Después de que los estudios en animales sugirieron que la progesterona podría proteger las células cerebrales, los científicos de la Universidad de Emory realizaron un ensayo aleatorio de 100 víctimas de conmoción cerebral moderada a grave, cada uno de los cuales recibió una infusión de progesterona o un placebo dentro de las 11 horas posteriores a la lesión. Este estudio, publicado en 2007, fue principalmente una prueba de seguridad y no reveló efectos secundarios graves. Pero los participantes del estudio que habían recibido progesterona tenían aproximadamente la mitad de probabilidades de morir, y si sus conmociones cerebrales eran moderadas, estaban significativamente menos discapacitados.

Esos resultados fueron lo suficientemente prometedores como para que Emory recibiera una subvención de $ 14.5 millones de los Institutos Nacionales de Salud para supervisar el ensayo clínico, que evaluará la progesterona en más de 1,100 pacientes con TBI. Los atletas no serían los únicos beneficiarios; El ejército también tiene una participación en el resultado. Si la hormona del embarazo demuestra ser una ayuda eficaz para curar las células cerebrales, sería el primer tratamiento nuevo para las lesiones cerebrales graves en tres décadas.

CASI UN AÑO DESPUÉS DE SU CONCUSIÓN, Mastrantuono dice que la mayoría de sus síntomas han disminuido, pero que todavía sufre de dolores de cabeza, a veces con ampollas. "Es algo con lo que voy a tener que vivir de aquí en adelante", dice. Él está de vuelta en el campo, pero ahora usa lo que él llama "tocados tontos" que podrían suavizar otro golpe. Otros jugadores lo molestan a veces, pero a él no le importa. Él sabe que probablemente no estén tomando la posibilidad de una conmoción cerebral más en serio que él. "Para un chico normal", dice, "no es algo en lo que realmente pienses hasta que se te presente".

Y cuando lo hace, tu cabeza debe estar cubierta. Pero no creas que eso garantiza que tu guayaba no termine en puré.

El "arnés para cabeza" generalmente está sujeto a una batería de pruebas de seguridad que pueden incluir dejar caer los cascos sobre los yunques. (Como si eso pudiera decirle algo acerca de cómo su propio noggin se desempeñará contra el codo de un competidor). La única prueba que importó para el Día de Shannon en Houston fue la que tuvo lugar un sábado de septiembre cuando corría motocross. La pista se curvó, pero el padre de 46 años de edad, de tres hijos, fue directo. La bicicleta y el ciclista se catapultaron en el aire, se voltearon y se estrellaron boca abajo.

Aunque el cuello de su cuello probablemente evitó que se paralizara, su casco ... bueno, es más difícil decir lo que hizo. Day sufrió una conmoción cerebral, a pesar de que siempre había pensado que el casco lo prevendría. "Siempre me aseguré de comprar los mejores y más seguros cascos", dice.

Pero la verdad es un poco más complicada. Ningún casco es resistente a las conmociones cerebrales, a pesar de que la comercialización se ha exagerado con tanta frecuencia que en octubre, el Comité Senatorial de Comercio, Ciencia y Transporte celebró audiencias para abordar las reclamaciones de seguridad. "La simple verdad es que ningún casco, protector bucal, banda para la cabeza u otro equipo actual puede prevenir significativamente que ocurran conmociones cerebrales", testificó Jeffrey Kutcher, MD, presidente de neurología deportiva de la Academia Estadounidense de Neurología. "Se producen como resultado de la naturaleza de los deportes. La prevención de conmoción cerebral es mucho más sobre la enseñanza de la técnica adecuada, el cumplimiento de las reglas y la limitación de la dosis general de impactos".

Los cascos están diseñados para protegerse contra las colisiones de alto impacto que podrían agrietar el cráneo, pero no tienen el diseño o la tecnología para evitar que la materia gris envuelta y delicada dentro se desplace. Eso puede explicar un hallazgo reciente de los investigadores de la Clínica Cleveland de que el viejo equipo de cuero sintético podría proteger contra las conmociones cerebrales con la misma eficacia que los cascos de fútbol modernos. En otras palabras, los cascos no pueden resolver el problema de conmoción cerebral. Los expertos también comparten cierta preocupación de que los hombres (y en su mayoría son hombres en este caso) podrían correr riesgos mientras usan un casco que no se llevarían con la cabeza expuesta, aunque la investigación sobre esto es escasa.

"Incluso con un casco, aún corres un riesgo extremo de sufrir una lesión cerebral traumática en cualquier tipo de deporte", dice el Dr. Smith. Después de todo, el número de TBI relacionadas con el deporte no ha disminuido, a pesar de que el uso del casco es ahora más frecuente que nunca.

El resultado final para él? "Use un casco, y tenga cuidado".