La ciencia de cómo tu corazón puede romperse

Dan Forbes

En lo alto de un pico del Himalaya, justo por debajo de los 20,000 pies, Conrad Anker sintió una sensación inusual: estaba cansado.

Para un niño típico de 53 años, esto no habría sido sorprendente. Anker, un aclamado montañero, había estado escalando durante siete horas desde las 2 de la madrugada y estaba en su sexta sección apoyada por una cuerda en el camino a la cima de 22,621 pies de un pico invicto llamado Lunag-Ri. Eso es suficiente para azotar a cualquiera. Pero Anker no era cualquiera. Estaba en una forma física notable para un hombre de cualquier edad. Cuatro años antes, se había convertido en una de las pocas personas en la cima del Everest sin oxígeno suplementario. El hombre era infatigable.

Pero ese día dejó de trepar y se sentó. Pensó que podría haber sido un mal de altura. Entonces le golpeó, duro. Era mucho más que la altitud. "Simplemente no podía seguir", dice. "Me detuvieron en mis pistas".

Se volvió hacia su compañero de escalada, David Lama. "David", dijo, "esto no es bueno".

Como atleta, Anker estaba sumamente consciente del estado de su corazón. "Puedo sentirlo cuando estoy escalando, pero también cuando estoy durmiendo o descansando". Apenas unos meses antes se había sometido a una serie de pruebas mientras recorría el Kilimanjaro, una cumbre de 19,341 pies. Todo había salido perfectamente, por lo que esta sensación lo perturbó. "Fue como un dolor muscular intenso en mi corazón", dice.

Él y Lama se volvieron al campamento base avanzado, miles de pies más abajo, bajando la montaña casi por instinto. Cuando llegaron, Anker comenzó a sentirse mejor y decidió resistirse. "Le dije: 'Sí, tengo esto, solo voy a curarme'. "

En cambio, Lama, de 26 años de edad, tomó la decisión de pedir ayuda. Sucedió que un helicóptero estaba en el área y transportó a Anker a un hospital de Katmandú, donde los médicos descubrieron el problema: Anker había experimentado una oclusión trombótica aguda de su arteria coronaria descendente anterior o, en términos sencillos, un ataque cardíaco repentino.

El culpable era un pedazo de placa de grasa que bloqueaba uno de los vasos sanguíneos principales de su corazón. La pieza era pequeña, del tamaño de una miga. Nueve horas después de que sintió por primera vez que se le tensaba el pecho, los médicos insertaron un stent en el vaso causante. "Si alguna vez hubo un momento para llamar mis fichas, ese fue el momento", dice. "Por suerte funcionó, a cada paso del camino".

Cada año en los Estados Unidos, aproximadamente 735,000 personas tienen ataques al corazón. Pocos son atletas de clase mundial como Anker. Su episodio podría haber sido causado por un azar, una mala suerte genética o tal vez toda una vida de exigencias extremas sobre su órgano más importante. Pero Anker señaló otra posible causa: el dolor.

Cinco meses antes, Anker había subido a Shisha Pangma de 26,335 pies del Tíbet con un equipo diferente. Esta vez la misión era sombría: iban a recuperar el cuerpo de su mejor amigo, Alex Lowe, que había muerto en una avalancha en 1999. Anker había estado con Lowe en esa expedición y presenció cómo su amigo había sido arrastrado hasta su muerte. Los dos habían estado tan cerca que Anker más tarde se casó con la viuda de Lowe, Jenni, y crió a los tres hijos de Lowe como propios. En este reciente viaje, Anker llevó el cuerpo de su amigo por la montaña, una carga desgarradora que pesaba sobre su alma.

"Regresar allí y ver que todo fue super emocional", le dijo a un entrevistador de National Geographic. "Estaba estresado, y sentí mi corazón".

Sentí mi corazón. ¿Qué hombre no tiene en algún momento de su vida? Cuando tengamos una primera cita, arréguese para proponer, acérquese al atril para hacer un discurso en público o escuche la muerte de un ser querido, nuestros corazones nos hablan. Y le respondemos. Por eso, durante siglos, antes de que entendiéramos cómo cumple su función principal de bombear sangre, el corazón ha sido un símbolo poderoso de muchas cosas: amor, emoción, intuición, convicción ("Creo en mi corazón") y verdad. ("lo importante del asunto").

Nuestros corazones ocupan el centro de nuestras vidas emocionales. Como señaló el médico británico del siglo XVII, William Harvey, "todo afecto de la mente que se acompaña con dolor o placer, esperanza o temor, es la causa de una agitación cuya influencia se extiende al corazón".

Una nueva investigación en una variedad de disciplinas sugiere que estos mitos antiguos pueden, de hecho, tener alguna validez. Los estudios demuestran que nuestras emociones pueden afectar directamente la salud de nuestro corazón, a menudo de manera tangible y física. Esa puede ser la razón por la que, por ejemplo, más personas parecen tener ataques cardíacos los lunes que cualquier otro día de la semana; Los lunes fríos son aún más peligrosos. Las personas que han experimentado un trauma repentino y agudo, como la muerte de alguien cercano, pueden sufrir un cambio físico en el corazón. Cuando Anker dijo que la muerte de su amigo tocó su corazón, probablemente lo hizo.

Tu corazón es un órgano increíble. Está lo suficientemente ocupado con su trabajo principal, bombear sangre, pero también puede ser un indicador del estado de salud, el nivel de fatiga, el rol del estrés en su vida (y, lo que es más importante para los hombres, la ira) y sí , el estado de tus relaciones. Te mantiene vivo, pero también puede matarte a menos que aprendas a entenderlo y escucharlo.

"Sabemos que el corazón no es solo una bomba simple", dice Mimi Guarneri, M.D., cardióloga integradora en La Jolla, California. "Hay un corazón físico y un corazón emocional, que responde al mundo que te rodea. También hay un corazón espiritual, que creo que es donde se encuentra el asiento del alma, que contiene la verdad sobre por qué viniste a este mundo y qué Usted vino aquí para hacer como un ser humano ".

La mayoría de los hombres están familiarizados con los factores de riesgo clásicos como la presión arterial y el colesterol, pero tienden a pasar por alto los problemas mentales, emocionales e incluso espirituales que se relacionan con el corazón, dice el Dr. Guarneri. Eso es una tragedia, porque comprender el órgano más milagroso del cuerpo humano puede mejorar e incluso salvar tu vida. Aquí están todos los trabajos que realiza su corazón y cómo mantenerlo funcionando a la perfección.

Se bombea

"El corazón es el único órgano del cuerpo que está en movimiento continuo", dice el cardiólogo de Stanford Euan Ashley, M.D., Ph.D.

Aproximadamente 70 veces por minuto, 100,000 veces al día, las cuatro cámaras del corazón se expanden y contraen en perfecta sincronización para enviar el equivalente a 2,000 galones de sangre rica en oxígeno por todo el cuerpo todos los días. Su corazón distribuye sangre incluso a las partes más remotas, desde su cerebro a sus cuadriceps hasta (cuando sea necesario) el tejido eréctil de su pene, y lo más importante, al músculo del corazón mismo, que utiliza parte de la sangre que bombea.

A pesar de este desgaste, dura: las paredes del corazón se flexionan y se estiran y sus válvulas mantienen la sangre en la dirección correcta sin romperse ni detenerse, incluso mientras duerme. ¿Qué máquina podría hacer eso durante 80 años?

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Según la investigación de U.K., los hombres que hacen ejercicio regularmente bombean más sangre con cada latido del corazón que aquellos que son menos activos. La American Heart Association recomienda cinco sesiones de 30 minutos de ejercicio moderado o tres sesiones de 25 minutos de ejercicio vigoroso por semana, además de actividades de fuerza de intensidad moderada a alta al menos dos días a la semana.

El entrenamiento a intervalos: aumentar la intensidad durante varios minutos varias veces durante su entrenamiento, es excelente. Ayuda a entrenar el corazón y sus músculos para que trabajen más duro al permitir un mejor suministro de oxígeno y aumentar la eficiencia muscular, dice David Wolinsky, M.D., jefe de sección de cardiología nuclear de la Clínica Cleveland, Florida. El entrenamiento de intervalos de alta intensidad es como apretar el acelerador y pasar a la séptima marcha: cuanto más rápido vaya, más eficazmente comenzará a funcionar su corazón. Para ocho excelentes entrenamientos HIIT que puedes hacer en casa, revisa MetaShred Extreme en .

"El entrenamiento con pesas, el ejercicio básico y el entrenamiento de flexibilidad también son importantes", dice el Dr. Wolinsky.

Se autoajusta

Su ritmo cardíaco cambia constantemente, incluso latido a latido. Eso se debe a que el corazón está gobernado por dos mitades que compiten con su sistema nervioso autónomo, dice Reginald Ho, M.D., de la Escuela de Medicina Thomas Jefferson en Filadelfia. Su sistema nervioso simpático responde a las amenazas con la respuesta de lucha o huida, que acelera el ritmo. Su sistema nervioso parasimpático más calmado ralentiza las cosas para que pueda descansar y digerir.

Los dos están comprometidos en una lucha constante, dice el Dr. Ho, dependiendo de los estímulos externos y, de manera crucial, su interpretación de esos estímulos. Un "tono" simpático más alto significa un latido cardíaco más frenético, una presión arterial más alta y un mayor riesgo de eventos cardíacos. Pero cuando el sistema nervioso parasimpático es dominante, como lo es en los atletas, la tasa se establece y se vuelve más variable.

Esta variabilidad del ritmo cardíaco es en realidad un marcador de buena salud, dice el Dr. Ho. Por el contrario, una menor variabilidad de la frecuencia cardíaca podría indicar la presencia de una enfermedad crónica o, en un atleta, sobre entrenamiento. En un estudio de parejas de mediana edad, la mayor variabilidad de la frecuencia cardíaca se asoció incluso con un matrimonio más feliz.

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Las aplicaciones como Elite HRV y Omegawave (ambas gratuitas) pueden ayudarlo a controlar la variabilidad de la frecuencia cardíaca. Primero establecerás una línea de base. Luego puede revisar las fluctuaciones diarias para saber cuándo debe trabajar más duro y cuándo retirarse, dice Alexander Koch, Ph.D., C.S.C.S., profesor de ciencias del ejercicio en la Universidad de Lenoir-Rhyne.

Esta cableado

Cuando estaba en la escuela de medicina, el Dr. Ashley se sintió cautivado por una propiedad única del corazón: "Si lo extrae del cuerpo y lo mantiene con energía y oxígeno, continuará latiendo por sí solo", dice. Esto se debe a que el órgano tiene su propio sistema eléctrico, con células especiales que generan y suministran pulsos eléctricos regulares y rítmicos, que estimulan las cámaras superior (auricular) e inferior (ventricular) del corazón para contraerse y relajarse. Si algunas de esas células se apagan, otras pueden hacerse cargo.

Pero ese sistema eléctrico también es vulnerable: los problemas con los nervios complejos y las células desencadenantes que controlan los latidos del corazón pueden ir mal, lo que lleva a alteraciones del ritmo como la fibrilación auricular, una condición que afecta a entre 2.7 y 6.1 millones de personas en los Estados Unidos. Aún peor es la fibrilación ventricular, cuando la señal se vuelve caótica y las contracciones funcionales del corazón simplemente se detienen.

"Cuando eso sucede, más del 90 por ciento de las veces el resultado es la muerte", dice Jeffrey Ardell, Ph.D., director del Centro de Neurocardiología para la Excelencia en UCLA. Afortunadamente, los científicos están desarrollando terapias eléctricas, como la estimulación del nervio vago, para calmar un corazón errático y reducir la prevalencia de la fibrilación auricular.

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Para reducir sus probabilidades de AFib, despida la salsa. La revista del Colegio Americano de Cardiología los informes de que los hombres que beben alcohol diariamente tienen un mayor riesgo de fibrilación auricular: 40 por ciento más si toman cinco bebidas al día. El consumo excesivo de alcohol puede ralentizar temporalmente ciertas señales cardíacas, haciendo que todo el sistema se salga de control.

Tiene un cerebro

El corazón tiene sus propias neuronas que se agrupan en estructuras nerviosas llamadas ganglios, casi como un cerebro rudimentario. "Cuando trasplantas un corazón, el pequeño cerebro lo acompaña", dice Ardell. Este "cerebro" no puede formar pensamientos y recuerdos, pero su trabajo es crítico: asegura que las funciones mecánicas y eléctricas de su corazón funcionen en conjunto para bombear sangre.

Estos ganglios responden a señales de muchas fuentes: las cámaras del corazón, el sistema circulatorio, los músculos y el cerebro. Diferentes tipos de neuronas detectan las demandas mecánicas y de fluidos en el corazón y ajustan su movimiento en consecuencia, milisegundos por milisegundos. Tal control le permite a su cuerpo lidiar con las demandas diarias que le impone, desde dormir hasta estar de pie o hacer ejercicio. Pero es una calle de doble sentido: el corazón también puede hablar con el cerebro.

"En algunos casos, sentimos las cosas en nuestro corazón primero, y luego el cerebro reacciona", dice el Dr. Guarneri.

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Para aprovechar esta relación simbiótica, domine su mente a través de su corazón: Haga sesiones diarias de respiración de calma de cinco a 10 minutos, dice el Dr. Guarneri. Inhala profundamente contando cuatro, luego exhala contando hasta siete. "Pondrás tu sistema nervioso en un estado de relajación", dice ella. Eso calma tu mente y calma tu corazón.

Escucha

Tu corazón es más que puramente mecánico: su "cerebro" responde al mundo que te rodea y parece ser sensible a la música. Peter Sleight, M.D., un investigador retirado de la Universidad de Oxford, ha estudiado el efecto de la música en los ritmos cardíacos; él y sus colegas descubrieron que la presión arterial y el ritmo cardíaco aumentan y disminuyen para coincidir con el volumen y el ritmo de la música. Otra investigación revela que el canto rítmico (como en una clase de yoga) o recitar oraciones tiene un efecto calmante similar.

En cualquier caso, el número mágico es 10: las frases musicales o los cantos (o respiraciones profundas) que duran aproximadamente 10 segundos parecen sincronizarse con la onda de Meyer, que es el flujo natural de la frecuencia cardíaca y la presión arterial. El Dr. Sleight descubrió que algunas de las composiciones de Verdi alcanzan este ritmo de 10 tiempos, al igual que "Ave Maria".

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Después de un día estresante, escuchar música clásica o suave puede ayudar a disminuir su presión arterial. Una revisión del estudio publicada el año pasado sugiere que si eres hipertenso, escuchar música podría reducir tu presión sistólica en 7 puntos. Centrarse en su respiración puede mejorar el beneficio, ya que la respiración medida tiende a bajar la presión arterial.

Se conecta

¿El amor realmente reside en el corazón? Tu corazón palpita cuando ves a tu amada, gracias a la adrenalina. Pero alguna evidencia sugiere que el corazón también está en la acción.

En 2012, el psicólogo de UC Davis, Emilio Ferrer, Ph.D., realizó un experimento novedoso: tomó 32 parejas de hombres y mujeres y se sentó a cada pareja sola en una habitación, conectada a un electrocardiograma y una máquina para medir la respiración. Él y su equipo hicieron que realizaran tres tareas durante cinco minutos cada una: no hacer nada (como referencia), mirarse el uno al otro e intentar imitarse sin tocar o hablar. Durante cada tarea, descubrió que la frecuencia cardíaca de los socios se sincronizaba, latido a latido.

El resultado fue interesante, pero también lo que sucedió después: hizo que cada socio mantuviera un "diario emocional" durante 90 días. Allí, también, las parejas rastrearon los altibajos, pero en la mayoría de los casos, fueron las mujeres las que cambiaron sus emociones y ritmos cardíacos para igualar a las de sus parejas masculinas.

"Las mujeres que estaban cambiando sus emociones diarias en función de las emociones de sus parejas masculinas también estaban cambiando sus señales fisiológicas", dice. "Ese no fue el caso con los hombres".

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Presta más atención al estado emocional y físico de tu pareja, para que ella no siempre se adapte a ti. El estudio se llevó a cabo en un laboratorio, pero puedes probarlo en casa, pasando cinco minutos sentados en silencio, cerca uno del otro, sin hablar ni tocar.

Se rompe

La investigación sugiere que el corazón roto puede ser una cosa. Los científicos han observado durante mucho tiempo que las personas que sufren traumas repentinos y graves a veces exhiben heridas físicas en su pericardio (la capa externa del músculo cardíaco) causadas por niveles extremos de neurotransmisores de estrés llamados catecolaminas. Pero también hay algo llamado cardiomiopatía takotsubo, donde el ventrículo izquierdo se deforma y debilita temporalmente debido al estrés emocional. (Los investigadores decidieron que parecía un takotsubo, un tipo de olla utilizada en Japón para atrapar pulpos). Se ha observado principalmente en mujeres mayores que sufrieron traumas emocionales, como la muerte repentina de un familiar. Pero los hombres también corren el riesgo de otro conjunto de emociones: la ira.

Los estudios encuentran que los hombres que controlan su ira corren menos riesgo cardíaco que aquellos que explotan fácilmente, dice Karen Matthews, Ph.D., profesora de psiquiatría en la Universidad de Pittsburgh.

"Una de las cosas que sí destaca para los hombres es cómo manejan su ira", dice. "Lo que parece ser peor para los hombres son los arrebatos de ira". Según un estudio realizado en Canadá, un arrebato de ira aumenta su riesgo de ataque cardíaco en la siguiente hora dos veces y media.

GUARDE EL GOLPE
Si sientes que estás a punto de estallar, medita en su lugar. En un estudio de la Universidad de Kansas, las personas que meditaron durante 20 minutos redujeron su ira y su BP. Los hombres que meditan regularmente son más tranquilos, pero incluso los que viajan por primera vez se sienten más tranquilos después de meditar, y sus cuerpos no actúan como si estuvieran enojados. La meditación aplasta el sistema nervioso autónomo, creando beneficios relajantes.

Se recupera

El corazón es un órgano excepcionalmente duradero porque tiene que serlo. No solo sobrevive a cualquier máquina o batería jamás inventada, sino que también parece tener la capacidad de curarse y protegerse. Debido a que las células del corazón no se dividen y se reproducen después de la infancia, son menos susceptibles a desarrollar tumores. Y cuando el flujo de sangre al corazón se restringe, como hizo Anker, el corazón aún puede latir.

"Mi médico dijo que básicamente me había preseleccionado para sobrevivir a esto", dice. "Al estar en forma y haber pasado tanto tiempo en altitud, mi corazón entendió la coacción en la que se encontraba, y otras partes [del músculo] pudieron asumir el control".

La investigación de Alemania sugiere que las personas que hacen ejercicio con regularidad pueden curarse más rápido después de un ataque cardíaco que las que no lo hacen, en parte porque el ejercicio reduce las cicatrices, el adelgazamiento y la inflamación inducidos por un ataque cardíaco. Ese fue el caso de Anker: dos meses después del incidente, su fracción de eyección, una medida de la eficiencia de bombeo, se había recuperado a 54 por ciento, lo que está dentro del rango normal. (Había estado en el bajo 20 después de su ataque cardíaco). Y su músculo cardíaco no tenía daño permanente.

GUARDE EL GOLPE
Algunos estudios sugieren que la incorporación de la atención plena en su vida puede reducir el riesgo de un evento secundario, mientras que un gran cuerpo de investigación vincula el estrés y la ira con un mayor riesgo. Anker ha estado siguiendo su ritmo cardíaco con un Fitbit, tratando de evitar situaciones y estímulos que causan estrés y aceleran los latidos de su corazón.

"El otro día vi algo en las noticias que aumentó a 128", dice. "Así que el martes pasado me tomé un día libre de los medios de comunicación y simplemente limpié la casa y fue genial".