Autostopistas invisibles

Oh, bien, mi hijo va a ser un mutante ", dice Lou Terrier mientras la mujer le explica por qué quiere mirar dentro de su automóvil. Luego Bobbi Chase Wilding se desliza en el asiento del pasajero del carro familiar de Terrier, toma una gran pistola gris de una bolsa de la compra, quita una tapa metálica rectangular del extremo comercial, apunta al espacio en blanco en el tablero de instrumentos y aprieta el gatillo.

________________________________________

Lea acerca de la controversia que ha despertado esta historia.

________________________________________

No pasa nada. O al menos nada que Terrier pueda ver. Sin embargo, el arma de Wilding está funcionando perfectamente mientras continúa golpeando el tablero. El analizador Innov-X XRF (para fluorescencia de rayos X) identifica la composición química de los materiales, incluida la abundancia de plástico y tela, dentro de un automóvil. Un ojo que discierne como el de Wilding puede entonces determinar que, por ejemplo, el cloro en la puerta de la guantera lo convierte en una posible fuente de toxinas en el aire conocidas como ftalatos.

¿Una guantera venenosa? Abróchese el cinturón: la investigación emergente sugiere que la capacidad de un automóvil para violentar el cuerpo humano no puede limitarse a colisiones de alta velocidad. De hecho, solo sentarse en el garaje con la ignición apagada puede ser riesgoso. En el mejor de los casos, los humos que emanan de los materiales que lo rodean podrían simplemente exacerbar el asma o las alergias preexistentes; En el extremo más aterrador del espectro, esos compuestos en el aire podrían ser carcinógenos. Y el peor de los casos: el panel de control es el culpable de su pene pequeño.

"Me encanta el olor a deca en la mañana", dice Wilding mientras ella dispara el auto, confiando en que el XRF revelará la presencia de decabromodifenil éter, el retardante de llama bromado más común del mundo.

Wilding trabaja para el Centro de Ecología, un grupo de vigilancia ambiental sin fines de lucro que en 2006 publicó Tóxico a cualquier velocidad: sustancias químicas en los automóviles y la necesidad de alternativas seguras. El informe examinó dos categorías de productos químicos que se esconden en los materiales de los automóviles: los ftalatos y los retardantes de llama bromados, como el deca. Los ftalatos hacen que los plásticos sean más suaves y más elásticos. También se ha demostrado que conducen a daño hepático y renal en roedores. En cuanto a los retardantes de llama, también actúan como veneno para ratas, causando daño cerebral y problemas de tiroides.

Y mientras que la investigación en humanos es más limitada, no es menos alarmante. Un estudio de 2004 realizado en Suecia mostró que los niños criados en casas con altas concentraciones de ftalatos en el polvo tenían más probabilidades de desarrollar asma y alergias. Otro estudio reciente de la Universidad de Rochester encontró que los hombres con la mayor cantidad de ftalatos en sus cuerpos tenían una cintura de 3 pulgadas más ancha que los que tenían menos. Aún más investigaciones sugieren que también estamos siendo atacados en el útero: un artículo de 2005 en Perspectivas de salud ambiental informaron que las madres con niveles más altos de ftalatos en la orina tenían hijos con genitales menos desarrollados.

Dados los peligros potenciales, los investigadores del Centro de Ecología decidieron ver si estas toxinas aparecerían dentro de los autos. En su estudio de 13 marcas diferentes, probaron la película que se recolectó en el interior del parabrisas de cada vehículo, asumiendo que lo que se abre camino en el parabrisas puede terminar fácilmente en sus pulmones. Los resultados, publicados en Toxic a cualquier velocidad, revelaron niveles significativos de ftalatos y retardantes de llama bromados.

El mismo año en que el Centro de Ecología realizó su estudio, los científicos japoneses del Instituto de Salud Pública de la Prefectura de Osaka realizaron un análisis aún más extenso. Tomaron muestras del aire en el interior de 101 autos nuevos y encontraron que cada vehículo contenía 241 toxinas aéreas diferentes (también conocidas como compuestos orgánicos volátiles, o VOC), incluida una clase de carcinógenos llamados hidrocarburos aromáticos.

Finalmente, en un estudio de 2007, los científicos de la Universidad Hungkuang de Taiwán analizaron el aire en 20 vehículos nuevos, incluidos cupés, compactos, sedanes y vehículos utilitarios deportivos. Una vez más, los resultados revelaron niveles de VOC significativamente elevados en todas las cabinas. Peor aún, un sedán contenía 200 veces más xilenos, hidrocarburos aromáticos tóxicos, que los seres humanos pueden inhalar con seguridad.

Si eso no es suficiente para hacer que usted quiera sacar su cabeza del techo solar, considere esto: la amenaza que representan los químicos individuales puede verse afectada por lo que sucede cuando esos químicos se acumulan. "Una cosa interesante acerca de la contaminación del aire interior es que hay reacciones químicas únicas que ocurren en el aire entre los productos químicos", dice Ted Schettler, MD, director de ciencia de Science and Environmental Health Network, un grupo sin fines de lucro que promueve cambios ambientales. Política a nivel local y nacional. "La gente hizo el análisis y encontró una síntesis de nuevos compuestos, algunos de los cuales son claramente tóxicos a través de una variedad de mecanismos".

El coche de Terrier, un Toyota Matrix, resulta no ser demasiado aterrador. Tiene un poco demasiado retardante de llama en el volante, pero las puertas, los cojines de los asientos y el tablero de instrumentos salen limpios. Sin embargo, el acolchado del asiento infantil de Terrier, temporalmente desocupado por el niño potencialmente mutante, contiene una cantidad preocupante de bromo: 1.850 partes por millón. En el agua de la piscina, donde el bromo se usa como desinfectante, la concentración no se supone que sea mayor a 10 partes por millón.

Dado que el asiento para niños no vino con el automóvil, los resultados no parecen respaldar la afirmación del Centro Ecológico de que el automóvil promedio es un infierno sobre ruedas. Una explicación puede estar en la edad de Matrix: es un 2003, que es el mismo año en que los científicos de la Universidad de California compararon los automóviles nuevos y encontraron que los vehículos más antiguos a menudo contenían un 50 por ciento menos de VOC. La investigación sugiere que después de aproximadamente 6 meses, los asientos y otras superficies de un auto nuevo han emitido la mayoría de los COV que pueden ingresar al aire.

Pero incluso si el automóvil estuviera sucio de ftalatos, algunos científicos argumentarían que Wilding todavía carecía de pruebas de que los pasajeros estuvieran envenenados.

"Si hablas con un toxicólogo, siempre tienes que hablar sobre la dosis", dice Jeroen Buters, Ph.D., un toxicólogo de la Universidad Técnica de Munich. Explica que las dosis bajas de sustancias potencialmente tóxicas, como la aspirina o el whisky, simplemente no son tóxicas. Pero cuantificar exactamente qué dosis de COV podría estar recibiendo un conductor individual durante su viaje diario es complicado, por lo que los Buters decidieron simplemente exponer las células humanas, sin el humano, a ese entorno.

Buters y sus colegas tomaron dos autos de la misma marca, uno nuevo y otro de 3 años, y comenzaron exponiéndolos a 14,000 vatios de luz provenientes de 28 lámparas halógenas. Con las ventanas cerradas, eso fue suficiente calor para elevar la temperatura dentro de ambos autos a 150 ° F. La razón para el tratamiento térmico: cuando la temperatura del aire alcanza los tres dígitos, se aflojan los enlaces moleculares que mantienen los COV unidos a los materiales de la cabina, lo que aumenta las toxinas en el aire. Así que, en esencia, Buters recreó el verdadero mar de COV en el que entramos al entrar a un automóvil que ha estado horneando al sol todo el día.

Una vez que se establecieron las condiciones de prueba, Buters expuso muestras de células pulmonares y tejido de la piel al aire extraído del interior de las cabinas cerradas. Dos días después, evaluó el impacto. "Por lo que pudimos ver y probar, no hubo nada más que un ligero empeoramiento de las alergias, y lo hicimos en el peor de los casos", dice Buters.

Jeff Gearhart, el director de la Campaña de Autos Limpios del Centro de Ecología, califica el estudio como defectuoso. "Tomaron muestras de muy pocos vehículos y muy pocos productos químicos para decir algo definitivo", dice. "Hemos visto una considerable variabilidad entre los vehículos, según el fabricante y el tipo de adornos interiores. No especificó los materiales ni la fabricación del vehículo".

Buters dice que no revelará las marcas ni los modelos de los autos de prueba por temor a un litigio (a pesar del resultado feliz), pero sí menciona que los vehículos tenían interiores de cuero, que de hecho pudieron haber tenido algo que ver con los resultados. Según la evaluación en curso del Centro de Ecología de los COV en los automóviles (publicado en healthycar.org), cuanto más caro es el automóvil, menos tóxicos son sus materiales. Los automóviles de lujo tienden a contener retardantes de llama más seguros, cuero en lugar de vinilo plastificado y plásticos más estables en general. Sin embargo, Buters cree que los resultados envían el mensaje correcto a los consumidores.

"Todos sabemos que algunas personas son más sensibles [a los olores] que otras", dice. "A veces, si no te sientes bien, dices '¿por qué?' Y empiezas a buscar razones ".

Es poco probable que alguien confunda el Scion xB de $ 17,000 con un automóvil de lujo, especialmente si lujo significa VOC bajos: el pequeño y económico Econobox es uno de los vehículos con peor calificación en healthycar.org. Solo otros dos autos son más bajos en la lista: Chevy Aveo y Nissan's Versa.

Cuando se le preguntó acerca del ranking, Kevin Webber, gerente general de regulación de vehículos e ingeniería de certificación para Toyota (que posee la marca Scion), dijo que la compañía está trabajando para reducir los VOC en todos sus vehículos para el año 2010. "Para poner esto en algunos En este contexto, estas reducciones significarían que los niveles de VOC en nuestros vehículos estarían a menos de los límites actuales establecidos en Japón para nuevos edificios ", dijo. "Además, debe entenderse que esta no es una tarea simple de reemplazar un material interior por otro. Todavía es necesario validar una prueba que pueda evaluar la interacción compleja de materiales interiores que puede generar emisiones de COV".

Toyota probablemente no será el único fabricante de automóviles en ver cambios con inquietud. Y una compañía, Honda, no parece tan segura de que sea necesario un cambio, a pesar de que sus propios vehículos tienen un bajo puntaje en VOC. "Todos se suben a un auto nuevo y dicen: 'Oh, huelo algo'", dice Amy Lilly, analista de asuntos ambientales y de energía de Honda. "A veces, cuando alguien ha leído algo como el informe del Centro Ecológico, se preocupa demasiado".

Volvo, por otro lado, no ve tanta diferencia entre la calidad del aire y las bolsas de aire, que la compañía considera fundamentales para la seguridad de los pasajeros. Desde 1998, Volvo ha empleado el "concepto de compartimiento limpio" en todos sus vehículos, y es el único fabricante de automóviles con tal programa. Eso significa, por ejemplo, que los ftalatos se mantienen al mínimo; todos los metales cumplen con la norma europea para joyería (con una exposición al níquel mantenida por debajo de 0,5 µg / cm2 / semana para prevenir las alergias de contacto); y los asientos están tapizados no solo con cuero, sino con cuero sin cromo. Los retardantes de llama bromados también se han eliminado, aunque esa no fue totalmente la llamada de Volvo: cuando los investigadores en Suecia descubrieron hace 5 años que los niveles de los químicos estaban aumentando rápidamente en la leche materna, los prohibieron por completo.

Irónicamente, una vez que elimina la mayoría de los productos químicos de la cabina de un automóvil, también elimina una alegría inefable de ser dueño de un automóvil nuevo: el olor del automóvil nuevo. Y eso está bien con la gente de Volvo, que equipara ese olor adictivo con el aire insalubre. "Tenemos nuestro propio equipo de expertos", dice Eeva-Liisa Book, gerente de comunicación ambiental de Volvo. Este intrépido grupo de jóvenes de 20 a 40 años que no fuman y no usan desodorantes capta casi todos los materiales destinados a un nuevo modelo de Volvo. Tal es el poder de sus narices, que una sola arruga de fosa nasal puede enviar algo al montón de chatarra.

Hasta que se acumulen más pruebas, es dudoso que alguien que compre un auto nuevo considere VOCs antes de AWD, o ABS, o cualquiera de las otras siglas con impactos más tangibles en nuestras billeteras y bienestar. Sin embargo, Gearhart espera que los informes del Centro de Ecología y el Instituto de Salud Pública de la Prefectura de Osaka al menos hagan pensar a los consumidores sobre la calidad del aire de la cabina.

"Tenemos más de 100 millones de autos en la carretera construidos sin estándares para la composición de un vehículo saludable", dice Gearhart. "Estamos tratando de presionar a la industria para que sea más proactiva, no solo para evitar los productos químicos que hemos indicado, sino para usar productos químicos más seguros, punto".

Por supuesto, los nuevos estándares podrían implementarse antes si el gobierno federal flexibilizara cierta fuerza reguladora con los fabricantes de automóviles. Pero sorprendentemente, la misma agencia que establece límites sobre la cantidad de contaminación que los automóviles pueden arrojar al aire exterior parece indiferente a la contaminación tóxica que se arremolina en su interior. "[La EPA] no tiene una posición sobre el aire interior en los autos", dice el portavoz Dave Ryan. Sin embargo, el sitio web de la EPA muestra que es claramente consciente del peligro:

Se sabe que muchos compuestos orgánicos causan cáncer en animales; algunos son sospechosos de causar, o se sabe que causan, cáncer en humanos.

La misma página web, que ofrece consejos para reducir la exposición a los COV emitidos por los productos del hogar, como pinturas y ciertos productos de limpieza, no dice nada sobre las cabinas de automóviles. Cuando se le pidió una explicación, Ryan no pudo ofrecer una y "no le importó especular".

¿Qué puede hacer un guerrero del camino preocupado si incluso el EPA no lo respalda? Debido a que se liberan más VOC cuando el interior se calienta, compre una persiana contra el parabrisas para ayudar a disminuir el efecto invernadero (asumiendo que puede manejar el factor geek). En la misma línea, baje las ventanas y espere a que el aire caliente del horno se disipe antes de deslizarse detrás del volante. De hecho, algunos fabricantes de automóviles, como BMW, tienen modelos que le permiten programar un extractor de aire para que se encienda para pre-enfriamiento / pre-ventilación. Otra estrategia simple y económica: cambie el filtro de aire de cabina estándar por uno hecho con carbón activado (consulte "Control de emisiones" a continuación).

O simplemente podrías contener la respiración. Estará completamente a salvo de lo peor que está al acecho en su automóvil. En cuanto al peligro de desmayarse en el carril que pasa, bueno, eso es otro asunto.

Control de emisión

Cómo proteger sus pulmones y su vida del aire fuera de su automóvil

Alégrate la próxima vez que un insecto golpee tu parabrisas, a diferencia de ti, el insecto, al menos, no tendrá que inhalar más humo que flota sobre la carretera. "Cuando veo a alguien en la autopista con las ventanas abiertas, quiero gritar", dice Arantza Eiguren, Ph.D. (c), un investigador en el centro de salud laboral y ambiental de UCLA. "Ellos no saben a qué están expuestos".

Los contaminantes que tienen pánico a Eiguren se llaman partículas ultrafinas.Con menos de 100 nanómetros de tamaño, son lo suficientemente pequeños como para alojarse en los pulmones y deslizarse en el torrente sanguíneo, lo que aumenta el riesgo de problemas respiratorios y problemas cardíacos. Por supuesto, si mantiene las ventanas cerradas y las rejillas de ventilación cerradas, puede respirar VOC en su lugar. ¿La respuesta? Reemplace el filtro de la cabina de papel de su automóvil con un filtro de carbón activado de Bosch o un filtro de partículas de alta eficiencia MicronAir con carbón de leña activado (micronair.us). Ambos están hechos con una capa cargada electrostáticamente que ayuda a eliminar las partículas ultrafinas, y usan carbón activado para filtrar muchos COV.