El hombre indestructible

En algún momento entre la quinta y sexta hora de tenis, noto un dolor en mi hombro. Mi némesis, Bill, un simpático übermensch 20 años menor que yo, no se ve afectado por molestias corporales. Comenzamos a jugar a las 9 a.m., y cuando nuestros compañeros de dobles lo embolsaron al mediodía, optamos por terminar con un partido de individuales.

Ahora son las 2:45, y el puntaje en el quinto set ha subido a 14 juegos ridículos cada uno. Incluso con los dos de nosotros, después de casi 3 horas, secretamente espero aferrarme hasta que el partido pueda ser llamado a la oscuridad. En medio del juego número 29 del set, Bill atiende una doble falta, se ve afectado por su error y lo repite. Aprovéchame. Bill rebana en su próximo servicio, y golpeo un patético retorno de revés. Milagrosamente, la bola inclina la red, flota en el borde como si fuera el destino, y luego cae muerta en el lado de Bill de la pista de asfalto.

Sintiendo la salvación del tenis Ragnarok, ignoro los crecientes gritos de dolor en el hombro y el fuego de una serie de me sirve tan duro como puedo. Y así, gano el partido.

El éxtasis que obtengo de este triunfo sin sentido se compara solo con la oleada de arrogancia que desata. Para ser justo conmigo mismo, el momento no deja de tener connotaciones simbólicas. Este ha sido mi verano más atlético desde la universidad. Entre tenis, voleibol, levantamiento de pesas e innumerables yardas en la piscina, he logrado entrar en la mejor forma de mi vida adulta. Dos semanas antes, en las bahías salobres de Atlantic City, gané mi grupo de edad por casi una hora en una carrera de 10 kilómetros en aguas abiertas. ¡Victoria por mar, y ahora por tierra!

Estoy empezando un puño enérgico, al estilo de Jimmy Connors, que golpea la cara de Bill cuando todo cambia. Siento que algo me atrapa en el hombro, y no puedo, por mi vida, levantar mi brazo por encima de mi cabeza.

Rodilla de saltador, codo de tenista, hombro de nadador, incluso pulgar de jugador de bolos: los deportes y sus lesiones asociadas son tan inextricables que han engendrado su propio léxico. Y al ver a otros hombres con tales condiciones, seamos honestos: puede ser fácil descartar su dolor, quizás incluso derivar un poco de confusión en el proceso.

La verdad es que incluso el peor esguince de tobillo, el menisco roto en la rodilla o el manguito rotador desgastado no lo matarán, al menos no directamente. El puñado de muertes anuales por deportes recreativos, en su mayoría por ahogamiento o choques de bicicleta, son meras gotas en un cubo que se patea regularmente por enfermedades cardíacas, cáncer, accidentes cerebrovasculares y varios otros grandes cosechadores.

Pero la ausencia de una masacre a gran escala no significa que las lesiones deportivas sean triviales. Entre el trauma agudo y las lesiones crónicas por uso excesivo, la participación en los deportes tiene un costo enorme, aunque en gran medida no publicado, en los hombres más activos de la nación.

Comience con problemas agudos, desde fémures fracturados hasta conmociones craneales. "Para los hombres jóvenes y sanos, las lesiones deportivas son una causa común de las visitas a la sala de emergencias", dice la autora del estudio Julie Gilchrist, maestría en medicina, epidemióloga médica en la división de prevención de lesiones no intencionales de los CDC. Un estudio realizado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades encontró que un trauma deportivo repentino aterriza a 4.3 millones de estadounidenses en la sala de emergencias cada año, la mayoría de ellos hombres. Y de acuerdo con los datos del Consejo Nacional de Seguridad, los culpables no se limitan a los conocidos petardos: el baloncesto es casi tan probable como el fútbol para infligir una lesión.

Aun así, tan dramáticas como pueden ser las lesiones agudas, representan solo un lado de la imagen de las lesiones deportivas. Los datos de vigilancia de los CDC, admite el Dr. Gilchrist, no comienzan a capturar a las legiones atléticas que sufren lesiones deportivas crónicas. Guerreros de fin de semana que desarrollan bursitis incapacitante por disparar demasiadas pelotas de béisbol en la práctica de bateo de las Pequeñas Ligas, o que se deshacen de sus espaldas tras hacerse una etiqueta pública en los enlaces públicos, generalmente no terminan en una sala de emergencias, pero sus lesiones pueden ser igual de devastadoras. .

"He sufrido muchas lesiones a lo largo de los años, principalmente por problemas en las rodillas y los pies", dice John Rains, un maestro de Nueva Jersey y corredor de toda la vida que, cuando está saludable, alterna el pavimento diario con el baloncesto y el surfing. "Dependiendo de la lesión, me han dejado fuera de servicio por un período de hasta 8 semanas seguidas. Es lamentable tener que esperar para volver a eso, y me da miedo pensar que es posible que no puedas volver a hacerlo".

Lo que nos hace volver a lo que muchos expertos en salud consideran la mayor amenaza de todas las lesiones deportivas. Tan doloroso y debilitante como puede ser el problema inicial, el daño real es lo que te sucede después de que estás fuera de juego.

"Vemos este escenario todo el tiempo", dice Jay Irrgang, Ph.D., investigador de la escuela de ciencias de la salud y rehabilitación de la Universidad de Pittsburgh. "Un hombre activo y sano se torció el tobillo al jugar al aro, y el dolor lo obliga a dejar de hacer ejercicio. Muy pronto, ganó peso, sus articulaciones se oxidan y sus músculos pierden el tono. La lesión en sí no es tan grave, pero comienza una espiral descendente ".

"Francamente, este problema vuela en gran medida bajo la pantalla del radar", agrega el cirujano ortopédico David Janda, MD, director del Instituto de Medicina Deportiva Preventiva. "La lesión deportiva es uno de los problemas menos reconocidos en la atención médica de los EE. UU. En todo el país, hay legiones de hombres activos e independientes que se han vuelto dependientes e inactivos como resultado de una dolencia relacionada con el deporte".

Aunque las estadísticas exactas para estas complicaciones secundarias son en gran parte desconocidas, los entrenadores atléticos y los investigadores ortopédicos sugieren que los problemas son comunes y serios. Incluyen...AUMENTO DE PESO
En los años previos a sus actuaciones por la medalla de oro en los Juegos Olímpicos de Sydney, el aficionado Lenny Krazelburg promedió 10 millas diarias de natación, junto con 2 horas de entrenamiento en tierra firme, 6 días a la semana. "Para el 2001", dice, "finalmente me alcanzó". Una resonancia magnética reveló que una estructura clave en la articulación de su hombro se había desprendido del hueso, requiriendo la primera de lo que resultaría ser varias cirugías. Gracias a un procedimiento mínimamente invasivo y un programa de rehabilitación bien diseñado, Krazelburg pudo navegar el cuchillo sin incidentes. Lo que resultó ser mucho más difícil, dice, fue perder las 15 libras que ganó durante varios meses lejos de la piscina.

"En 2002, decidí trabajar con un nutricionista y vigilar mi dieta", dice Krazelburg. "Incluso con esta ayuda, me costó mucho perder el peso y mantenerlo".

No tienes que ser un atleta olímpico para acumular libras de lesiones posteriores a la lesión. Cuando los investigadores turcos midieron los índices de masa corporal (IMC) de los atletas lesionados y sus compañeros no lesionados durante un período de 4 meses, determinaron que los sujetos marginados tenían un IMC de hasta 3 puntos más.

Esto es precisamente lo que asusta a los hombres como Gregory Taylor. "Mi peso es realmente la razón principal por la que tomé el ciclismo de carretera en primer lugar", dice Taylor, un abogado de una asociación comercial en Washington, DC "Después de la universidad, subí hasta 235 libras. Desde que monté 30 millas para trabajar todo el año, mi peso ha bajado a 190. " Sin embargo, sabe que una lesión podría transportarlo de vuelta a los viejos tiempos, tal vez incluso más rápido de lo que los dejó atrás.

"Cuando alguien sufre una lesión en la espalda", dice el Dr. Janda, "se estima que el aumento de peso promedio en un período de 2 años es de 36 libras".

Lo que es peor, incluso agregar solo una fracción de este peso durante la convalecencia puede hacer que comience un ciclo de autolesión perpetua. Un estudio reciente en el European Journal of Epidemiology, por ejemplo, descubrió que los niños que llevan kilos de más tienen un riesgo mucho mayor de lesiones deportivas futuras que sus compañeros de peso normal.

DESCONDICIONAMIENTO RÁPIDO
El cuerpo humano fue construido para el movimiento. Cuando el dolor de una lesión deportiva requiere incluso una inmovilización temporal, el desacondicionamiento se produce a un ritmo alarmante. "Dentro de las primeras 24 horas", dice Andrew Bishop, MD, ortopedista del equipo de los Atlanta Falcons, "la atrofia comienza en los músculos que rodean la articulación afectada, en el cuadriceps, por ejemplo, con lesiones de rodilla o en la pantorrilla. , siguiendo un esguince de tobillo ". Después de tan solo 3 a 4 semanas, el análisis computarizado del rendimiento en una máquina Cybex documenta de manera rutinaria los déficits de fuerza en el rango del 30 al 40 por ciento en comparación con la pierna no lesionada.

"En rehabilitación", dice el Dr. Bishop, "por lo general esperamos reconstruir las cosas a una tasa del 5 por ciento por semana. Puede tardar bastante en volver, especialmente si ha estado inmóvil durante más de un par de dias."

La inmovilización prolongada, por supuesto, afecta más que la función muscular. Las articulaciones se endurecen rápidamente y pierden flexibilidad y rango de movimiento normal. Las células sensoriales especializadas llamadas propioceptores, clave para el equilibrio y la coordinación, también dejan de funcionar de manera óptima. No es de extrañar que los especialistas en rehabilitación reciten un nuevo mantra a los heridos: el descanso es óxido.ABUSO DE AINE
A pesar de la reciente publicidad negativa sobre los medicamentos antiinflamatorios no esteroides, desde Vioxx hasta naproxeno, muchos atletas continúan utilizando estos analgésicos potentes como una especie de ritual previo y posterior al entrenamiento.

Solo en el último año, por ejemplo, Irrgang ha visto a varios corredores entrar a su clínica con úlceras estomacales. Un efecto secundario más raro pero aún más grave es la enfermedad renal, un riesgo significativo para los atletas que toman grandes dosis de AINE cuando están deshidratados. El especialista en enfermedades renales Ken Kleinman, MD, que enseña en la escuela de medicina de UCLA, recuerda a un paciente que tomó varios AINE antes, durante y después de correr el Maratón de Boston. "Se sentía náuseas en el viaje en avión a casa, por lo que tomó aún más píldoras", recuerda el Dr. Kleinman. En 48 horas, el hombre desarrolló una insuficiencia renal grave y requirió diálisis durante los próximos 6 meses.

Incluso si evita los peores efectos secundarios, el hecho de que los AINE funcionan tan bien como los analgésicos puede promover una falsa sensación de seguridad. "El dolor es la forma en que su cuerpo previene incluso más lesiones", dice Irrgang. Al adormecerse con las pastillas, te estás ensordeciendo con esta advertencia.

La creciente evidencia también sugiere que los AINE pueden inhibir la respuesta de curación natural de nuestro cuerpo. "Los estudios han demostrado, por ejemplo, que si se trata una contusión muscular con un AINE, reduce el dolor durante la primera semana, pero también prolonga el tiempo de curación de 14 a 28 días", dice James Montgomery, MD, ex Equipo médico del equipo olímpico estadounidense. "Les digo a mis pacientes que si deben usar AINE, deben hacerlo sabiendo que retrasará la recuperación".

GASTOS
Para los hombres con un buen seguro de salud, el costo de las lesiones deportivas puede no parecer un gran problema. Pero para muchos de nosotros obligados a cubrir una parte considerable de los costos de tratamiento de su bolsillo, la carga financiera puede ser considerable. Tomemos, por ejemplo, una reparación de rutina del ligamento cruzado anterior (LCA).

El diagnóstico por resonancia magnética promedia entre $ 1,000 y $ 1,200 por estudio; Los honorarios de los cirujanos y los cargos hospitalarios se agregan de $ 10,000 a $ 20,000 adicionales; y la extensa rehabilitación posquirúrgica necesaria para restaurar la función atlética cuesta un mínimo de $ 1,000 a $ 2,000 más. En todo el país, esto agrega hasta $ 1.5 mil millones al año solo en costos de reparación de ACL. "Y eso es solo para un solo ligamento en la rodilla", dice el Dr. Gilchrist de los CDC. Tenga en cuenta los costos indirectos adicionales, como el tiempo perdido en el trabajo, y estamos hablando de un dolor fiscal pesado.

Incluso aquellos con planes de salud de primer nivel tienen motivos para preocuparse, especialmente si sus lesiones requieren una rehabilitación prolongada. Cada vez más, las compañías de seguros están limitando el número total de visitas, lo que obliga a los fisioterapeutas a racionar el tratamiento.

"Es un gran problema", dice Nicholas DiNubile, M.D., consultor ortopédico para los Philadelphia 76ers y autor de FrameWork: Su programa de 7 pasos para músculos, huesos y articulaciones saludables. "Los pacientes son expulsados ​​antes de que se recuperen por completo y, por lo tanto, todavía son bastante vulnerables a las lesiones. La recuperación del ochenta por ciento no es suficiente".

REPERCUSIONES PSICOLOGICAS
En un estudio realizado por Aynsley M. Smith, Ph.D., RN, director de investigación en el Centro de Medicina Deportiva de Mayo Clinic, los niveles de depresión, tensión y enojo, medidos por pruebas de estado de ánimo estandarizadas, aumentan significativamente en la universidad lesionada Los atletas en comparación con las normas de la universidad. De hecho, hasta el 20 por ciento de estos pacientes se deprimen lo suficiente como para justificar una derivación a un especialista en salud mental.

Carlo Rossi, un instructor de la universidad en San Francisco, conoce el escenario de primera mano. Cuando se vio obligado a dejar de correr, esquiar y jugar al baloncesto debido a un dolor severo en la cadera, fue devastado por la pérdida de sus deportes favoritos. "Finalmente, me volví hacia el alcohol", dice, "luego más alcohol".

"No es infrecuente", dice el Dr. Janda, "que muchos hombres lesionados tomen la bebida como una forma de lidiar con su frustración. Estás acostumbrado a que te liberen endorfinas a diario y de repente desaparecen".

Varios factores predicen los trastornos del estado de ánimo después de la lesión: la gravedad de la lesión, la tasa de recuperación percibida por el paciente y la presencia o ausencia de compañeros de equipo. "El apoyo social es enorme", dice la consultora de entrenamiento mental Aimee Kimball, Ph.D., quien ayudó a dirigir un grupo de apoyo para atletas lesionados en la Universidad de Tennessee. "Yo también era un atleta.

Me encantaba competir y salir con mi equipo. Una de las cosas más difíciles para los atletas lesionados es la sensación de que ya no tienen esa conexión ".

Los investigadores también están descubriendo qué tan psicológicamente crítico es para los atletas lesionados continuar con algún tipo de ejercicio alternativo, aunque solo sea para prevenir el resfriado. Un estudio de 40 corredores masculinos publicado en el Revista de investigación psicosomática, por ejemplo, mostró que los hombres a los que se les pidió que suspendieran sus rutinas por tan solo 2 semanas desarrollaron síntomas de depresión, ansiedad, insomnio y tensión, síntomas que no se observaron en corredores que continuaron con sus regímenes normales. Los autores concluyeron que la interrupción repentina del ejercicio produce un síndrome de abstinencia que se ve agravado por la pérdida del "efecto antidepresivo del entrenamiento con ejercicios".

Afortunadamente, el estudio también encontró que una vez que estos "corredores prevenidos" reanudaron el entrenamiento, sus estados de ánimo también se recuperaron. Con el reconocimiento inmediato, las dimensiones emocionales de las lesiones deportivas también son eminentemente tratables, dice Smith.

Esto, a su vez, aumenta las probabilidades de recuperación física exitosa. "Cuanto mejor sea su perfil de estado de ánimo", dice, "más podrá manejar los desafíos de la rehabilitación física". La mejora en la mente engendra mejora en el cuerpo, y viceversa. Muy pronto, la espiral descendente invierte la dirección.VIDA EN LA RESERVA LESIONADA
Tan bien fundamentado como el optimismo de Smith puede ser, se basa en obtener realmente la ayuda que necesita. En mi propio caso, inicialmente excluí cualquier posibilidad de tratamiento, gracias a una mezcla de negación y temor de que algún FD, que no sabía nada, me dijera que abandonara mis deportes favoritos para siempre.

Gracias a tales ideas falsas, rápidamente me convertí en un chico del cartel por la devastación silenciosa de la desventura deportiva. Incapaz de jugar al tenis o levantar pesas, sin embargo, tomé ibuprofeno genérico como Skittles y traté de seguir nadando. Esto duró aproximadamente una semana, momento en el que tenía tanto dolor que era difícil dormir por la noche.

Tan miserable como se sentía estar en la oscuridad, midiendo mi pulso contando los latidos de los hombros, los expertos tenían razón: los numerosos problemas secundarios que siguieron, lo que los médicos llaman "secuelas", pronto se volvieron aún más angustiosos.

Hasta que me obligaron a salir de la piscina, por ejemplo, di por sentado la camaradería diaria de mis compañeros de equipo. Durante años, mis días han seguido un ritmo regular: trabajar solo, hacer ejercicio con mi equipo, relajarme con mi familia y dormir con mi amado. Con una de estas cuatro patas de la mesa crítica cortada, mi mundo, una vez estable, de repente se volvió inestable.

Acostumbrada a pasar unas pocas horas en la Y local cada día, pronto encontré actividades menos saludables para llenar el tiempo.

Me topé con Happy Hour de 8 p.m. a 5, subconscientemente esperando encontrar la misma paz líquida en las latas de aluminio que tan recientemente obtuve de la piscina. La combinación de cerveza "medicinal", bocadillos salados y mucho más tiempo de observación. Centro de deportes En el sofá tuvo consecuencias predecibles. Mi peso no explotó exactamente, pero la escala mostró que ganaba de 2 a 3 libras por semana, sin una meseta a la vista.

Además del ibuprofeno para mi hombro, tomé más AINE antes de acostarme como profilaxis para la resaca. Esto hizo que me doliera el estómago, así que seguí adelante y complementé las cápsulas de gel adicionales con dosis liberales de papas fritas, helado y tampones estomacales similares. Mi sueño se hizo cada vez más irregular. Cuando me arrastré fuera de la cama por la mañana, no era solo mi hombro lo que me dolía y me ponía rígido: la espalda, las caderas y hasta los tobillos parecían chirriantes y sin lubricación por falta de uso.

Lo peor de todo, mi estado de ánimo estaba en caída libre. Cuando me miré en el espejo, un perdedor fofo, poco atractivo y deprimido me devolvió la mirada. Después de escuchar este silbido de la savia sin parar durante un mes, mi esposa no pudo soportarlo más e insistió en que hiciera una cita con un especialista en hombros.

Dos semanas después, finalmente me levanté del sofá y conduje media hora hasta el centro de medicina deportiva de la Universidad de Pittsburgh (UPMC).

Hoy en día, centros como UPMC son afortunadamente omnipresentes, testimonio de la enorme demanda y potencial de ganancias de la medicina dedicada a "mantener a las personas activas activas". (La mejor apuesta para encontrar uno cerca de usted: pregúntele al entrenador de la universidad más cercana a dónde envía a sus heridos para que lo reparen). La mayoría de estas meca para los mutilados ofrecen una variedad de servicios, desde lo último en tecnología de diagnóstico y rehabilitación hasta deportes Psicología y cirugía de vanguardia.

Los avances en cada una de estas áreas han sido estimulantes, impulsados ​​en parte por los programas deportivos de megabucks, desde la NFL hasta el equipo olímpico de los EE. UU. Los resultados bien publicitados a veces pueden parecer sobrenaturales. ¿Quién, por ejemplo, podría olvidar el sensacional juego de Terrell Owens en el Super Bowl del año pasado, aproximadamente 6 semanas después de haberse fracturado el peroné? ¿O Bode Miller, el esquiador salvajemente balletico que, después de someterse a una novedosa forma de reparación de ACL, se convirtió en el primer estadounidense en ganar más de 20 años en la Copa del Mundo?

Gracias a herramientas como el artroscopio, muchas cirugías se realizan de manera "mínimamente invasiva", reduciendo drásticamente el trauma tisular y el dolor postoperatorio asociado con los procedimientos "abiertos" de incisión grande. Los investigadores ortopédicos también están aprendiendo nuevas formas de efectuar las llamadas reparaciones anatómicas, es decir, restaurando las partes heridas lo más cerca posible de la forma en que la naturaleza las diseñó.

Uno de estos procedimientos es la microfractura, iniciada por Richard Steadman, M.D., fundador de la mundialmente famosa Clínica Steadman-Hawkins, en Vail, Colorado. Cuando el ala defensiva del Salón de la Fama, Bruce Smith, se enfrentó a la jubilación anticipada debido al cartílago de la rodilla destrozada, el Dr. Steadman utilizó picos especializados para abrir agujeros en sus huesos circundantes. Esto permitió que pequeñas cantidades de médula ósea se filtraran hacia la articulación, liberando factores de crecimiento y otras células curativas que repararon el daño de forma natural. El procedimiento ha sido acreditado con la extensión de la carrera de Smith por 8 años.

Aunque el Dr.Steadman ha hecho su sustento como cirujano durante mucho tiempo, dice que espera que el papel del escalpelo en la reparación de lesiones deportivas continúe disminuyendo en los próximos años. "A medida que continuamos aprendiendo más y más sobre las células madre y los factores de curación disponibles en la médula ósea", dice, "descubriremos cómo estimular estas respuestas naturales a un ritmo más rápido".

Si bien es una buena noticia que las opciones quirúrgicas de vanguardia de hoy están disponibles si los aficionados las necesitamos, la mejor noticia es que la mayoría de nosotros no lo haremos. Especialmente con las lesiones por uso excesivo del tipo que he sufrido, los médicos prácticamente siempre reservan la cirugía como último recurso. "Con tendinitis, bursitis, fracturas por estrés, cosas así", explica Irrgang, "yo diría que el 95 por ciento, tal vez incluso el 99 por ciento del tiempo, no va a necesitar cirugía. Si le da al cuerpo la rehabilitación adecuada y tiempo de sanar, sanará ".

Y si su idea de rehabilitación todavía está impregnada de linimento y balones medicinales, comprenda que se han producido tremendos cambios en los últimos 5 a 7 años. Las nuevas estrategias de tratamiento, por ejemplo, incluyen "reducción de peso" (usar equipo especial para simular la disminución del peso corporal, lo que permite a los atletas continuar trabajando con menos golpes en las articulaciones heridas); terapias con láser para la cicatrización acelerada de tejidos y el control del dolor; estimulación muscular eléctrica avanzada y terapia de ondas de choque para aumentar la circulación y reducir la atrofia muscular; y el uso de cámaras láser para fabricar ortesis de pie de precisión.

Para los beneficiarios de tales tecnologías, los resultados pueden ser el ahorro de la carrera. El ala cerrada de los Baltimore Ravens, Darnell Dinkins, por ejemplo, casi tuvo que abandonar el fútbol profesional luego de sufrir una segunda fractura en el pie. Ocurrió cuando el atleta de 235 libras hizo un corte repentino, colocando tanta fuerza en un hueso pequeño que se partió en dos. Dinkins, quien pesa 450 libras, casi no podía creer que su carrera estuviera en peligro por un hueso que apenas sabía que tenía. "La lesión fue como tener un Escalade con las llantas en él, y luego tener una llanta desinflada para que no puedas ir a ningún lado", dice.

Gracias a la cirugía, una nueva pasta ósea innovadora y la rehabilitación, la lesión de Dinkins finalmente se curó. Para ayudar a prevenir más roturas, los médicos de UPMC utilizaron la tecnología láser para ajustarlo con plantillas de ortesis de precisión. "Siempre me pongo esto ahora", dice Dinkins, "ya sea que esté jugando un juego o simplemente trotando. La única vez que olvidé mi órtesis fue justo antes de un juego de los Dallas Cowboys, y casi me volvía loco".

Los guardias de seguridad corrieron a la casa de Dinkins, recuperando las inserciones minutos antes del inicio. "Estaba tan emocionado y aliviado", dice, "terminé atrapando cuatro pases en ese juego y obteniendo mi primer touchdown en la NFL".EL REGRESO
Es mediados de abril, medio año después de que me rompí el hombro en una cancha de tenis de asfalto. Ahora estoy agachado encima de los bloques de inicio en un grupo de la universidad local, esperando el disparo para iniciar el libre 500 yardas.

Que en realidad he alcanzado este pedestal empapado me parece milagroso, un testimonio de los poderes de la medicina deportiva moderna. Durante los meses anteriores, me lancé a rehabilitación con el mismo gusto que una vez reservé para la piscina. Mi entrenador de rehabilitación ha sido Pete Draovitch de UPMC, un fisioterapeuta cuyos clientes famosos incluyen al golfista Greg Norman. No es que mi estatus lumpen-proletario en el mundo atlético importara. Sabiendo lo importante que es para mi regreso, Draovitch me ha tratado durante todo el tiempo como si mi propio sustento dependiera de un retorno a la natación.

Cuando diagnosticó mi condición por primera vez el otoño pasado fue una lesión en el hombro con una tendinitis, como en el hombro de un nadador, Draovitch agregó que había una pequeña posibilidad de que yo también sufriera la misma lágrima de tejido que Lenny Krazelburg. Si es así, explicó, necesitaría cirugía para anclar mi labrum en su lugar. "Pero primero intentemos rehabilitar tu hombro", me dijo. "Creo que podemos recuperarte solo con la rehabilitación".

Entre otras intervenciones, Draovitch me proporcionó una serie de cuerdas elásticas de látex codificadas por color según los niveles de resistencia, un montón de ejercicios ilustrados de fuerza y ​​flexibilidad para los músculos específicos que quería que trabajara, y un calendario para aumentar gradualmente el número y Intensidad de repeticiones. También me recomendó que viera a Aimee Kimball, Ph.D, directora de entrenamiento mental y práctica de deportes residentes.

Aunque era escéptica, ella rápidamente me convenció. "Desde que te lesionaste", dijo Kimball en nuestra primera reunión, "probablemente hayas escuchado a personas que te dicen lo que no puedes hacer. Mi trabajo es decir: 'Esto es lo que puedes hacer'. "

La gran cantidad de consejos psicológicos de Kimball fue invaluable, especialmente su recomendación de encontrar inspiración en los ejemplos de atletas, como Lance Armstrong, que han regresado de aflicciones mucho peores. Con este fin, finalmente llamé a Krazelburg, un tipo excepcionalmente bueno a quien había conocido por casualidad varios años antes. En las pruebas olímpicas del verano pasado, formó parte del equipo por segunda vez, y luego ganó otra medalla de oro en el relevo medley.

"Creo que el consejo más importante que puedo darte es paciencia y perspectiva", me dijo Krazelburg. "Si estás involucrado en deportes, las lesiones son solo una parte del trato. Me demostré a mí mismo que si eres paciente y estás dispuesto a esforzarte al 100 por ciento, incluso los grandes contratiempos no te llevarán a tu último camino".

Por supuesto, en un esfuerzo del 100 por ciento, no significa volverse loco. "La rehabilitación es algo divertido", dice el esquiador Bode Miller, conocido por sus riesgos en las pistas. "En general, no se trata de presionar demasiado, la ganancia es demasiado pequeña para el riesgo potencial". Escucha a tu cuerpo, recomienda Miller, y desafíate a ti mismo sin ser un tonto compulsivo al respecto.

Mi propia experiencia de rehabilitación, ya que tanto los atletas como los expertos advirtieron, se ha llenado de ataques y arranques a veces deprimentes. Aún así, reforzado por los buenos consejos de los especialistas, e inspirado por las respectivas remontadas de Krazelburg y Miller, ahora he llegado al punto en que siento que mi hombro está curado al menos en un 95 por ciento.

En una visita a Kimball a principios de esta semana, le conté sobre el próximo encuentro y mi todavía inquietante temor de volver a lastimarme si nado demasiado fuerte. "Tal vez solo tome las cosas con calma", le digo, parte de mí esperando que ella apruebe la prudencia de cuidarme a mí misma.

Sorprendentemente, ella sacude la cabeza. "Muchos atletas tienden a hacer esto", dice ella. "Ellos usarán su lesión como una excusa incluso después de que sea mejor. Digo, no pongas un asterisco en tu actuación. Dígase que en su lugar, mi lesión está curada, no voy a dejar que eso me detenga más".

Ella me está diciendo, en otras palabras, que vaya por ello.

Cuando el arma dispara, exploto los bloques. Cinco minutos y más tarde, termino la carrera jadeando pero sin dolor. Una revisión rápida del cuadro de indicadores revela que Neal, un joven pariente y mi principal retador en el concurso de hoy, me ha sacado a 9 centésimas de segundo. Sorprendentemente, esto no disminuye mi sonrisa en lo más mínimo. Con solo terminar la carrera, sé que he vencido a una némesis mucho más importante.

Por primera vez en medio año, leves movimientos de arrogancia comienzan en mis dedos de los pies, luego vibran rápidamente en la cadena cinética, ganando impulso con el ascenso. Antes de darme cuenta, mis brazos se alzan por encima de mi cabeza, con los puños apretados y bombeando triunfantes.