¡Este chico no comió durante 382 días, y no hizo caca durante casi 2 meses!

Si fue un ávido lector de periódicos en 1966, es posible que haya visto una pequeña historia extraña de United Press International. Bajo el titular "Stout Scot Peels Off 293 Pounds", contó la historia de Angus Barbieri, de 26 años, que desayunaba. En su caso, fue literalmente un ayuno roto, uno que había comenzado más de un año antes.

"Además de sentirme un poco débil, no siento ningún efecto negativo", le dijo a un reportero.

El médico que supervisó el ayuno de 382 días de Barbieri publicó un reporte de caso en 1973, describiendo no solo su pérdida de peso de 276 libras (de 456 a 180 libras) sino también las muchas vitaminas y minerales que utilizaban para mantenerlo vivo, y el hecho de que paciente fue "37 a 48 días entre las heces".

(Así que nunca has ido ese mucho problema con el número 2, pero si te sientes estreñido, aprende a hacer caca.)

Al leer el estudio de hoy, es difícil decidir qué es más espantoso: la conclusión del médico de que "la terapia de hambre puede ser completamente exitosa, como en el caso presente"; su expresión de gratitud a Barbieri por su "cooperación alegre y aplicación constante a la tarea de lograr un físico normal"; o el párrafo que describe "cinco muertes que coinciden con el tratamiento de la obesidad por inanición total".

"No creo que puedas publicar éticamente un estudio así hoy", dice Krista Varady, Ph.D., profesora asociada en la Universidad de Illinois-Chicago y autora de La dieta de los otros días, que ha estudiado ayuno durante la última década.

Varady dice que un estudio de inanición violaría la Declaración de Helsinki, que estableció pautas para la experimentación humana con un énfasis en el bienestar del sujeto.

Aunque el médico de Barbieri, William K. Stewart, pensó claramente que estaba prestándole un servicio a su paciente al ayudarlo a alcanzar ese "físico normal", ninguna universidad moderna pasaría por alto el riesgo obvio de la inanición indefinida.

Pero eso no significa que no haya buenas razones para considerar el ayuno tanto para perder peso como para la salud a largo plazo.

La vida en el carril rápido

Puede pensar, como lo hice cuando leí el estudio, que "el tratamiento de la obesidad por inanición total" se consideraría tan horrible y bárbaro que ningún médico lo consideraría. Pero de acuerdo con "Ayuno: la historia, la fisiopatología y las complicaciones", un estudio publicado en 1982, ayuno y hambre son lo mismo, médicamente.

La única diferencia es semántica. Cuando alguien ayuna, asumimos que lo está haciendo voluntariamente.

A lo largo de la historia, el ayuno fue principalmente una práctica religiosa, y aún lo es para los musulmanes durante el Ramadán. Sin embargo, para la pérdida de peso, la historia probablemente comienza con Bernarr Macfadden a principios del siglo XX.

Macfadden era un influyente gurú de la salud y el bienestar que a menudo se adelantaba a su tiempo. Abogó por el entrenamiento de fuerza para hombres y mujeres, condenó el pan blanco por sus calorías vacías y argumentó que el tabaco causaba cáncer de pulmón y enfermedades cardíacas.

Pero cuando estaba equivocado, estaba espectacularmente, increíblemente equivocado.

Rechazó la teoría de los gérmenes de la enfermedad, por ejemplo, y se opuso a vacunar a los niños. Aquí hay una cita real, contada en La debilidad es un crimen: la vida de Bernarr Macfadden, por Robert Ernst: “La medicina ha tenido su día. Pertenece a la ignorancia del pasado lejano ".

En lo que se refiere al ayuno, Macfadden creía firmemente, basándose primero en las observaciones de animales de granja y luego en toda una vida de autoexperimentos, que el ayuno ayudó al cuerpo a curarse a sí mismo.

Macfadden nunca estuvo confundido acerca de si morir de hambre o resfrío. Él creía en el ayuno por cualquier razón, o ninguna razón en absoluto.

Ahora sabemos que tenía razón en muchos aspectos. Hoy en día, el ayuno se considera una forma leve de estrés que puede aumentar el proceso de autofagia: las células que se lavan a sí mismas de los desechos metabólicos. También ayuda a generar una hormona llamada BDNF, para el factor neurotrófico derivado del cerebro, que es crucial para la supervivencia de las células cerebrales.

Y obviamente tiene un beneficio para perder peso. Si comes con menos frecuencia, probablemente terminarás comiendo menos alimentos. (Aprenda la verdad sobre el ayuno para perder peso).

Los estudios de Varady utilizan el ayuno en días alternos, o ADF. Los sujetos comen aproximadamente el 25 por ciento de la cantidad de alimentos que necesitarían para mantener su peso en los días "rápidos" y cualquier cosa que quieran en los días de "alimentación".

"Nuestra investigación muestra que las personas solo consumen alrededor del 110 por ciento de sus necesidades energéticas en su día de alimentación", dice ella. "No se emborrachan, y es por eso que pierden peso".

Ellos promedian un déficit calórico diario de alrededor de 25 a 35 por ciento a lo largo del tiempo, dice Varady. Para un hombre promedio con sobrepeso, eso es probablemente de 500 a 750 calorías menos por día de lo que solía hacer.

Lo que lleva a la siguiente pregunta lógica: ¿hay algún beneficio para lograr ese déficit al ayunar, en lugar de comer menos alimentos a diario?

Menos es menos

En su terrorífico nuevo libro, Pollo de primavera: mantente joven para siempre (o muere en el intento), Bill Gifford relata la historia de Luigi Cornaro, un italiano rico del siglo XVI que, a los 30 años, comenzó a sufrir lo que hoy conocemos como diabetes tipo 2.

"Sus médicos señalaron inmediatamente la causa de su angustia en su estilo de vida" intemperado ", escribe Gifford.

Cornaro eventualmente se limitó a un solo plato de sopa diario, solo 12 onzas, con un poco de pan, regado con tres copas de vino. Continuó viviendo una vida plena y sorprendentemente saludable, que culminó con la publicación, en 1558, de lo que Gifford describe como el primer libro de dietas más vendido del mundo.

Tenía 81 años en ese momento, y lo revisó varias veces antes de su muerte a los 98. Recuerda, este era un tipo cuyos médicos no creían que superaría los 40.

El plan de Cornaro es lo que ahora llamamos restricción calórica o CR, y ha sido la plantilla para la pérdida de peso y la extensión de la vida desde entonces.

Hay dos formas básicas de lograrlo, dice Spencer Nadolsky, un médico de familia que se especializa en la pérdida de peso:

1. Haga un seguimiento de las calorías diarias, generalmente con el objetivo de reducir unas 500 al día.

2. Elija una dieta baja en grasa o baja en carbohidratos, "que termina reduciendo esas calorías sin tener que realizar un seguimiento directo".

De cualquier manera, el objetivo es reducir aproximadamente una cuarta parte de las calorías diarias, similar al déficit creado por el ayuno en días alternos. ¿Hay alguna razón para pensar que uno es mejor que el otro?

"Descubrimos que las personas pierden la misma cantidad de peso", dice Varady, basándose en los resultados de un estudio de un año que acaba de completarse. "Pensamos que con ADF perderían más peso, ya que tienen cada día libre".

El estudio mostró una ventaja potencial para el ayuno: "Puede ser mejor para el mantenimiento del peso", dice ella. Los sujetos que ayunaron no volvieron a ganar peso durante la fase de mantenimiento de 6 meses, mientras que el grupo CR recuperó de 3 a 4 libras, en promedio.

"Probablemente todas estas dietas funcionan", dice Varady. "Solo estamos tratando de encontrar opciones viables para las personas".

Agrega que comer menos y luego pesar menos es lo que impulsa todos los efectos beneficiosos de cualquier dieta. "Realmente no importa cómo lo hagas, siempre y cuando no sea insalubre".

Eso nos lleva de vuelta a Angus Barbieri y su 382-rápido. Si nada más, le aterrizó en el Libro Guinness de los Récords Mundiales. ¿Pero era saludable? Nadie hoy lo pensaría.

William Stewart, su médico, dice que Barbieri recuperó apenas 16 libras en los próximos 5 años. Y el propio Barbieri le dijo a un reportero en ese momento que se sentía bien.

Espero que haya vivido una vida larga y saludable, como Luigi Cornaro, pero no pude encontrar ninguna evidencia de que lo haya hecho o no.

En cuanto a Bernarr Macfadden, su entusiasmo de por vida por el ayuno nos deja con una historia de advertencia, descrita por Robert Ernst en La debilidad es un crimen: "A principios de octubre de 1955, Macfadden desarrolló un trastorno digestivo, que trató de curar con el ayuno durante 3 días". Un gerente de hotel lo encontró desmayado en su habitación y lo llevó a un hospital "donde su enfermedad fue diagnosticada como Ictericia, complicada por su ayuno ".

Murió pocos días después, a los 87 años.

Lou Schuler es un periodista premiado y el autor, con Alan Aragon, de La dieta del músculo magro.

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