El gimnasio más peligroso del mundo

La violencia ocurre a menudo en Al Warden, un barrio industrial en decadencia en Alejandría, Egipto. Los hombres, jóvenes y viejos, llevan matwas, una variante egipcia de una navaja. Los taxistas tocan las frenéticas melodías de los egipcios a medida que avanzan a toda velocidad, corriendo para escapar del barrio poco iluminado y lleno de smog.

Esta noche en Al Warden, en un terreno polvoriento rodeado de alambres, un hombre poderosamente construido se pone un chándal. Su silueta está iluminada por tenues farolas que brillan desde lejos.

“¡Allahu Akbar!” Grita el hombre a la noche. Una adolescente grita mientras levanta una barra increíblemente grande por encima.

Sus brazos se traban. Luego da un paso atrás y agita el peso, dejándolo caer sobre el suelo delante de ella.

El hombre del traje deportivo, Mohamed Sayed El-Ramadan, reconoce su buena forma y pide que otra persona se suba a la plataforma de elevación para practicar el arrebatamiento con barra.

Noche tras noche, en este terreno de tierra, el Ramadán ha convertido a los hombres y mujeres pobres del vecindario en levantadores olímpicos de clase mundial.

Ha enviado a cuatro competidores a los Juegos Olímpicos de verano, incluida su hija Nahla Ramadan. Nueve de sus estudiantes han ganado medallas en el Campeonato Mundial de Halterofilia, y 17 en el Campeonato Africano.

"Todos estos niños se convirtieron en campeones mundiales por unos pocos centavos", dice Ramadán.

De hecho, el Ramadán financia a cada levantador con el poco dinero que tiene. Y correr este "gimnasio" es una lucha constante.

"En este patio, había gente vendiendo y disparando drogas", dice. Ramadan expulsó a los drogadictos, ocupantes ilegales y vagabundos, y luego construyó una plataforma de levantamiento de pesas. Luego compró una caja de acero para bloquear las pesas dentro de la noche.

Sin embargo, los delincuentes locales y los adictos a las drogas todavía miran la trama, y ​​ocasionalmente vienen a tirar piedras a los niños para disuadirlos de entrenar. "Este deporte tiene que ver con la concentración", dice. "¿Cómo puedes concentrarte con eso?"

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Cada entrenamiento no es solo una lucha física, sino también una lucha social, lo que ha sido especialmente cierto después de la Revolución egipcia en 2011.

Un día, un grupo de hombres barbudos que portaban cuchillos, machetes y espadas vagaban por Al Warden en busca de una pelea. En la cerca perimetral del gimnasio, Ramadán había colgado una foto de su hija Nahla dándole la mano al ex presidente egipcio Hosni Mubarak.

El grupo lo tomó como una muestra pública de apoyo a Mubarak y se produjo una confrontación, dice. "Hubo una gran pelea. Podía sentir una espada pasar junto a mis orejas ".

Nadie resultó gravemente herido, pero esos incidentes aparecen en el fondo de la mente de cada levantador cada vez que camina hacia la plataforma.

Nahla, de 27 años, comenzó a entrenar cuando las mujeres egipcias comenzaron a competir profesionalmente en 1996. Desde entonces, ha competido en los Juegos Olímpicos de Atenas en 2004 y en Londres en 2012. Cada uno de los levantadores del Ramadán dispara para el escenario mundial.

(Estos atletas son profesionales, pero ¿deberían hacer levantamientos olímpicos?)

"Nuestros próximos objetivos son el Campeonato Mundial del año próximo en los Estados Unidos y los Juegos Olímpicos 2016 en Río", dice ella.

"Cuando vamos a los campeonatos, los otros competidores no creen que estemos entrenando en las calles. Seguimos regresando aquí porque creemos en este lugar y queremos sacar algo de esto", dice Nahla. "Podríamos estar entrenando en cualquier club de Alejandría, estarían muy contentos de contar con nosotros, pero sentimos que no podemos entrenar con nadie más que con el Ramadán ".

Como cualquier buen entrenador, Ramadán tiene un cierto magnetismo implacable que atrae a los niños del vecindario. Él trata a sus estudiantes como si fueran sus propios hijos, llevándolos a viajes a la playa y a otros lugares.

En el caos de Al Warden y el moderno Egipto, su gimnasio es un espacio seguro y una segunda familia para muchos de estos niños.

"Nos alienta, y ningún otro entrenador puede hacer lo que hace Ramadán", dijo Henaa Raafat ali, una estudiante de Ramadán de 13 años. "Honestamente él es nuestro padre, nuestro mentor y todo".

A pesar del nivel de clase de palabras de los otros profesionales de Nahla y Ramadan, entrenan en el gimnasio junto a niños y niñas.

Los niños encuentran a sus héroes en el gimnasio, dice Ramadán. Esto sucedió en un momento en que las mujeres que las levantan las necesitan más que nunca: en las últimas décadas, Egipto se ha vuelto cada vez más conservador.

Se espera que las mujeres se alejen de la actividad física y los deportes, y se queden cerca de casa. El poco espacio público que existe en un lugar como Al Warden está reservado para los hombres. Las mujeres jóvenes que levantan pesas, por no mencionar al lado de los hombres, son casi desconocidas.

Hacerlo en público requiere un coraje supremo para resistir la alienación social y el ostracismo subsiguientes. Incluso los hombres que levantan con las mujeres se culpan.

Pero son estos atletas valientes y dedicados, quienes han adquirido una fuerza increíble de la nada, lo que Ramadan dice que se elevará por encima de la política de los barrios marginales, al escenario mundial.

"Ven, ven aquí y mira el futuro", dice.